Solo con el gigante

Saturday, December 29, 2007

Una pequeña luna viaja recorriendo su camino en la zona exterior de los anillos principales de Saturno. La luna llamada Epimetheus (116 kilómetros de diámetro) aparece en esta imagen de la sonda espacial Cassini de la NASA con un tamaño muy pequeño comparado con el planeta gigantesco.

Esta visión contempla el lado no iluminado de los anillos de Saturno y se sitúa en un ángulo de 5 grados encima del plano de los anillos aproximadamente. El lado de la noche del hemisferio austral del planeta, está iluminado por una luz llamada "ringshine", la luz del Sol, reflejada por los anillos.

La imagen fue ontenida en luz visible con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini, el 14 de noviembre de 2007. La captura de la imagen, se realizó a una distancia de aproximadamente 1.7 millones de kilómetros del planeta Saturno. La escala de la imagen es de 102 kilómetros por píxel.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

La ESA esta semana en Euronews

Monday, December 17, 2007

En esta semana, EuroNews emite una entrevista con el director de Programas Científicos de la ESA, David Southwood. El tema es "Visión Cósmica", los planes a largo plazo de la ESA para la exploración científica.

EuroNews

EuroNews es un medio de comunicación esencial para dar a conocer información internacional con un enfoque europeo, disponible en siete idiomas. EuroNews llega por cable, satélite digital o canales terrestres a 190 millones de hogares en 121 países de Europa, Oriente Medio, África, Asia Central y América Latina y del Norte.


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* primera emisión: Viernes 13:45


Imagen propiedad: NASA/ESA

Fuente: ESA

El Hada de la nebulosa del Águila

Sunday, December 16, 2007

En esta imagen se pueden apreciar las nubes de polvo de la Nebulosa de Águila en proceso de evaporación. La poderosa luz de las estrellas se rebaja gradualmente y surgen así lo que parecen ser frías montañas cósmicas, con esculturales pilares que utilizando la imaginación podrían asemejarse a bestias míticas.

El gran pilar de la imagen representa el Hada de la Nebulosa del Águila. Este hada, sin embargo, no concede deseos, ya que, sus con diez años luz de extensión, vomita radiación mucho más caliente que el fuego que conocemos comúnmente. La Nebulosa de Águila, M16, es en realidad una nube gigante de gas y polvo que se está evaporando. Dentro de esta nube existe una cavidad donde actualmente se está formando miles de estrellas que formaran en el futuro un cúmulo abierto de estrellas.

La imagen fue publicada como la parte de la celebración del décimo quinto aniversario del lanzamiento del Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

Imagen propiedad: NASA, ESA, STScI/AURA

Fuente: NASA

Misión Espacial STS-122 se retrasa hasta el 2 de enero

Tuesday, December 11, 2007

El transbordador espacial Atlantis no será lanzado hasta el 2 de enero de 2008. Los gerentes de misión STS-122 y los ingenieros en el Centro Espacial Kennedy de la NASA están evaluando uno de los sensores situado en el tanque de combustible que alberga el hidrógeno líquido. Los científicos esperan tener una conclusión sobre la investigación el martes.

Los siete astronautas que deben volar a bordo de Atlantis han retornado a Houston y seguirán entrenándose en el Centro Espacial Johnson de la NASA en la preparación para la misión que les transportará hasta la Estación Espacial Internacional.

La misión está prevista para 11 días de duración y el objetivo principal de la misión para el Atlantis es instalar y activar el laboratorio Columbus de la ESA, que proporcionará a los científicos en el mundo entero la capacidad de desarrollar una gran variedad de experimentos de ciencia

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Lanzamiento del laboratorio europeo Columbus a la ISS

Wednesday, December 5, 2007

El transbordador Atlantis, partirá el 6 de diciembre en la misión STS-122 de la NASA con los astronautas Hans Schlegel y Leopold Eyharts de la ESA a bordo. Su misión consiste en llevar el laboratorio europeo Columbus a la Estación Espacial Internacional (ISS en sus siglas en inglés).El despegue del Atlantis desde la plataforma de lanzamiento 39-A en el Centro Espacial Kennedy (Cabo Cañaveral, Florida), de la NASA, está previsto a las 22:31 CET.

El atraque con la ISS se producirá el tercer día de la misión (Sábado 8 de diciembre a las 19:14 CET). El aterrizaje está previsto para el lunes 17 de Diciembre a las 18:29 CET. El lanzamiento del laboratorio Columbus de la ESA es la misión europea más importante a la ISS hasta la fecha.

Este laboratorio es la pieza clave de la contribución europea a este proyecto internacional. Cuando Columbus esté en funcionamiento la ESA será co-propietaria de la única base permanente de la humanidad en el espacio.

Columbus el primer laboratorio europeo dedicado a la investigación en el espacio a largo plazo, aporta instalaciones para experimentos multidisciplinares en ciencia de materiales, física de fluidos y ciencias de la vida. Además, su instalación para carga útil externa alberga experimentos y aplicaciones relativas a ciencia espacial, observación de la Tierra y tecnología.

Columbus, pre-equipado con cinco armarios internos para experimentos, será transportado a la órbita terrestre en el módulo de carga del transbordador. Dos de sus instalaciones experimentales externas serán almacenadas de forma independiente, en el módulo de carga del transbordador, y fijadas al exterior de la estructura del módulo del laboratorio.

El astronauta de la ESA Hans Schlegel jugará un papel clave en dos de los tres paseos espaciales o EVA (Actividades Extra-Vehiculares) previstas para la misión. Durante el primer EVA, Schlegel ayudará a instalar y encender el laboratorio.

Imagen propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA y NASA

La ESA recibe el premio de la Sociedad Astronáutica Americana

Tuesday, December 4, 2007

La Agencia Espacial Europea (ESA) y su contribución al desarrollo de la Estación Espacial Internacional (ISS) han recibido el premio de la Sociedad Astronáutica Americana (AAS) en la Conferencia Nacional celebrada los días 13 y 14 de noviembre de 2007 en Houston, Texas. El premio, reconoce el trabajo realizado por la ESA y sus compañeros de la ISS para avanzar en la cooperación internacional desde el momento en que comenzó la construcción de la ISS.

Formada en 1954, la AAS es una sociedad técnica independiente, exclusivamente dedicada al avance de ciencia espacial y la exploración. Los premios de la AAS reconocen contribuciones excepcionales en vuelos espaciales y la exploración espacial e incluyen áreas como pruebas de vuelo, la ciencia espacial y la tecnología, la utilización comercial de tecnología espacial, la seguridad, la mecánica y la protección extravehicular en el espacio.

Los premios también reconocen el liderazgo público en la promoción de programas de vuelos espaciales, el desarrollo de sistemas espaciales para la defensa y la cooperación internacional.

La conferencia anual de la AAS celebrada este año fue titulada: "Celebrando cincuenta años...¿pero que viene ahora?. La Conferencia estuvo centrada principalmente en el futuro de los programas y la exploración espacial, desde una perspectiva tecnológica que cambia rápidamente.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Planeta en reposo

En esta imagen podemos observar Saturno en primer plano, cubierto por la sombra en uno de sus lados y con la presencia de dos de su lunas heladas, deslizándose por delante del planeta gaseoso. Dione (1,126 kilómetros de diámetro) aparece en el hemisferio austral y brillante del planeta. Mimas (397 kilómetros) es una mota brillante en el lado no iluminado de los anillos, en la zona inferior derecha. Esta vista contempla el lado no iluminado de los anillos y la situación de la sonda espacial Cassini era de aproximadamente 2 grados por encima del plano de los anillos.

La imagen fue tomada con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 31 de octubre de 2007 y fue adquirida a una distancia de aproximadamente 2.7 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 158 kilómetros por píxel.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Ulysses en el polo norte del Sol

Sunday, December 2, 2007

La nave espacial Ulysses, que forma parte de una misión conjunta entre la NASA y la ESA, ha comenzado su tercer pase sobre la región del polo norte del Sol. Las observaciones del viento solar, el campo magnético, partículas solares enérgicas y rayos cósmicos, serán durante este intervalo comparadas con aquellos obtenidos durante su pase sobre el polo sur polar hace menos de un año.

Ulysses sigue yendo donde ninguna otra nave espacial ha ido antes, a saber, sobre los polos del Sol, a estudiar el Sol y su influencia sobre el ambiente espacial.

El entendimiento de la actividad solar es importante no sólo porque el Sol es una estrella media que está disponible para el escrutinio cercano, también lo es porque tiene consecuencias importantes para la Tierra y sus habitantes.

Más sobre la misión Ulysses en,
http://ulysses.jpl.nasa.gov/

Imagen propiedad: NASA/JPL

Fuente: NASA

Venus y su parecido a la Tierra

Thursday, November 29, 2007

La sonda Venus Express de la ESA revela más detalles que nunca sobre Venus. Por primera vez los científicos pueden investigar desde la parte superior de la atmósfera hasta casi la superficie. Han demostrado que se trata de un planeta sorprendente que puede haber sido en otros tiempos más parecido a la Tierra.

Venus ha sido un misterio durante siglos. Aunque es el planeta más cercano a la Tierra, su estudio ha resultado siempre sumamente difícil por estar permanentemente cubierta de nubes que hace imposible ver la superficie del planeta.

"Es sorprendente ver lo distinto que es hoy Venus de la Tierra", comenta Fred Taylor, científico interdisciplinar de Venus Express perteneciente a la Universidad de Oxford, en el Reino Unido. Venus tiene una masa muy parecida a la de la Tierra, pero es un lugar infernal, con una temperatura en la superficie que supera los 400 °C y una presión en la superficie cien veces mayor que la de la Tierra.

En la atmósfera de Venus radica la clave para entenderla mejor. Es mucho más densa que la de la Tierra e intercepta la mayor parte de la energía solar antes de llegar a la superficie. Ahi es donde entra en juego la sonda Venus Express.

La misión se centra en tres aspectos distintos - el primero es la dinámica de la atmósfera de Venus. Venus Express ha revelado la estructura y los movimientos de la atmósfera desde su altura máxima hasta casi el nivel de la superficie. El segundo aspecto es la composición y la composición química de la atmósfera. Venus Express ha realizado retratos de la composición de la atmósfera en torno al planeta. El tercer estudio se centra en los procesos por los que la atmósfera de Venus escapa al espacio.

La sonda Venus Express ha dado pasos de gigante hacia la comprensión de dichos fenómenos, pero no ha logrado resolver todos los misterios. Una respuesta clave que a los científicos todavía les gustaría conocer es el grado de actividad de los volcanes venusianos. "El aporte de energía de los volcanes a la atmósfera podría ser enorme. El desconocimiento de ese dato deja un vacío gigantesco en nuestra comprensión del clima", afirma Taylor.

La sonda Venus Express ya ha completado su misión nominal. Que consistía en observar el planeta durante dos días venusianos, es decir, unos 500 días terrestres. Venus Express iniciará ahora una ampliación de su misión consistente en observar el planeta durante dos días venusianos más.

Se han vuelto a invertir las tornas entre creer que el planeta se parecía a la Tierra y considerar que es completamente distinto. Gracias a Venus Express, Taylor ahora describe a Venus como "hermano gemelo de la Tierra, pero separados al nacer".

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Misión Espacial STS-122 Atlantis

Tuesday, November 20, 2007

El laboratorio europeo Columbus ha dado un importante paso hacia su destino: se encuentra ya montado en el transbordador Atlantis, preparándose para su lanzamiento a la Estación Espacial Internacional en la Misión Espacial STS-122 de la NASA.

El traslado del transbordador a la plataforma de lanzamiento 39A del Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida, tuvo lugar el pasado fin de semana. El laboratorio Columbus había sido trasladado en un contenedor unos días antes, por lo que estaba ya esperando al transbordador.

El laboratorio europeo Columbus es la pieza clave de la contribución de la ESA a la Estación Espacial Internacional (ISS en sus siglas en inglés), y el primer laboratorio europeo dedicado a la investigación a largo plazo en el espacio. Columbus será llevado a la ISS por el transbordador espacial Atlantis en la misión STS-122. El lanzamiento tendrá lugar el 6 de Diciembre de 2007.

La tripulación STS-122 incluye a los astronautas de la ESA Hans Schlegel y Léopold Eyharts. Eyharts se quedará en la ISS durante dos meses como miembro de la tripulación Expedición 16, para supervisar la entrega en órbita del Columbus y sus instalaciones experimentales.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: ESA

Rosetta realiza segundo sobrevuelo a la Tierra

Wednesday, November 14, 2007

La sonda Rosetta de la ESA está realizando la maniobra de aproximación a la Tierra desde la noche de ayer. Esto quiere decir que las operaciones más críticas para el éxito de este sobrevuelo han sido ya superadas con éxito. Sin embargo, el equipo de operaciones está continuamente pendiente para cerciorarse que no hay nada que altere la velocidad y la dirección de Rosetta, y que la estabilidad se mantenga a través de todas las observaciones.

Todos los instrumentos están ya preparados para realizar las observaciones. Rosetta se ha posicionado ya para apuntar a ciertas áreas en el espacio para proceder a su calibración, operación que durará aproximadamente 24 horas. Durante la aproximación a la Tierra, Rosetta apuntará primero a la Tierra, tras lo cual observará la Tierra y la Luna como un conjunto.

Imagen propiedad: ESA - C. Carreau

Fuente: ESA

Final de la Misión Espacial STS-120

Friday, November 9, 2007

Discovery aterrizó en Cabo Cañaveral, Florida, el pasado 7 de noviembre a las 19.01 CET (18:01 UT), completando así una de las misiones de ensamblaje de la Estación Espacial Internacional más complejas de las llevadas a cabo hasta ahora. El Discovery trae de vuelta a siete tripulantes, incluido el astronauta de la ESA Paolo Nespoli.

La vuelta del Discovery señala el final de la misión STS-120 a la Estación Espacial Internacional (ISS). Durante su estancia en la ISS, la tripulación STS-120 prosiguió con la construcción de la Estación, con la entrega del módulo de fabricación italiana Node 2 y la re-colocación del segmento P6. Para la ESA. el aterrizaje del Discovery marca también el final de la Misión Esperia de Paolo Nespoli.

Node 2, también conocido como Harmony, fue instalado en uno de los laterales del módulo Node 1 (Unity) el 26 de Octubre, durante el primero de cuatro paseos espaciales. El segmento P6 fue desplazado desde lo alto de la Estación hasta el puerto localizado al final de la estructura que compone la ‘columna vertebral’ de la Estación.

El programa del cuarto paseo espacial tuvo que ser modificado para permitir a la tripulación reparar los paneles solares del segmento P6, que resultaron dañados durante su despliegue. Tras su reparo la tripulación fue capaz de desplegar por completo los paneles. Un quinto paseo espacial, que en principio hubiera debido ser realizado durante la misión STS-120, será llevado a cabo por la tripulación permanente de la ISS el 9 de Noviembre.

La principal tarea del astronauta de la ESA Paolo Nespoli, como Especialista de Misión en la STS-120, fue ejercer de astronauta Intra Vehicular (IV) durante los cuatro paseos espaciales, coordinando las actividades desde el interior de la Estación Espacial Internacional. También desarrolló un papel clave en la preparación de los paseos espaciales, y estuvo además muy implicado en las actividades para modificar el cuarto paseo espacial.

La misión de Nespoli, bautizada Esperia –el nombre dado por los antiguos griegos a la península italiana-, constituye una de las seis oportunidades de vuelo garantizadas a la Agencia Espacial Italiana (ASI) por haber proporcionado tres contenedores para carga presurizados (Módulos Multi-Propósito para Logística, o MPLMs en sus siglas en inglés) a la NASA, en virtud de un acuerdo bilateral. La estrecha cooperación entre la ESA y la ASI condujeron a la selección de Nespoli, miembro del Cuerpo Europeo de Astronautas, para esta oportunidad de vuelo de la ASI.

Imagen propiedad: ESA - S. Corvaja 2007

Fuente: ESA

Cinturón Oscuro de Tethys

Wednesday, November 7, 2007

Alrededor del ecuador de Tethys (1071 kilómetros de diámetro), existe un cinturón de material ligeramente más oscuro que el resto de la luna. Los científicos de la sonda espacial Cassini de la NASA, sospechan que la región oscurecida puede representar un área formada por hielo menos contaminado que el resto de la superficie y compuesto de pequeños granos de clase diferente que el material que está en latitudes más altas del cinturón.

El terreno iluminado que se puede observar corresponde al lado de Tethys que mira hacia Saturno. La parte del gran sistema en forma de cañón denominado Ithaca Chasma puede observarse cerca del lado Este del satélite según aparece en la imagen.

La imagen fue tomada con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el pasado 30 de septiembre de 2007 . La imagen fue capturada a una distancia de 186,000 kilómetros aproximadamente de Tethys. La escala de la imagen es de 1 kilómetro por píxel.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Las estrellas desvelan secretos planetarios

Monday, November 5, 2007

Ver cómo se ponen las estrellas desde la superficie de la Tierra puede ser un pasatiempo romántico, pero cuando una nave espacial lo hace desde la órbita terrestre, estas pueden revelar detalles ocultos sobre la atmósfera de un planeta. Esta técnica se conoce con el nombre de ocultación estelar. Jean-Loup Bertaux, del Service d'Aeronomie du CNRS en Francia fue la primera persona en sugerir su empleo sobre una misión de la ESA. Se lleva a cabo observando las estrellas desde el espacio a medida que se ocultan tras las atmósfera de un planeta que se esté investigando, antes de que desaparezcan de la vista tras el horizonte del planeta.

Cuando las estrellas brillan encima de la atmósfera, emiten radiación a través de una amplia gama de longitudes de onda. A medida que la nave espacial avanza alrededor del planeta, la estrella parece hundirse hacia abajo, detrás de la atmósfera del planeta. La atmósfera actúa como un filtro, que bloquea las ciertas longitudes de onda de la radiación de la estrella. La cuestión principal de esta técnica es que las longitudes de onda bloqueadas son representativas de las moléculas y átomos existentes en la atmósfera del planeta.

La ESA tiene actualmente tres satélites que giran alrededor de tres planetas diferentes y que utilizan la técnica para investigar las atmósferas. Cada una de ellas nos proporciona evidencias únicas. Alrededor de la Tierra, la misión Envisat de la ESA lleva un instrumento llamado GOMOS (la Supervisión de Ozono Global por la Ocultación de Estrellas). Como su nombre sugiere, está diseñado para estudiar si la cantidad de ozono aumenta ahora que el empleo de sustancias químicas dañosas ha sido prohibido.

Desde 2002, GOMOS ha observado aproximadamente 400 estrellas situadas detrás de la Tierra cada día, con el fin de elaborar un mapa del ozono en la atmósfera de la Tierra que abarca todas las latitudes y longitudes.

"Es todavía demasiado temprano decir si el ozono se recupera o no, " dice Bertaux. Sin embargo, como los datos se acumulan, el instrumento descubre otros fenómenos que contribuyen a la aparición del ozono en la atmósfera. En enero y febrero de 2004, GOMOS observó un gran aumento de dióxido de nitrógeno a una altitud de 65 kilómetros.

El dióxido de nitrógeno es un gas importante para la atmósfera porque puede destruir el ozono. En los dos meses siguientes, GOMOS observó que la capa descendía hasta los 45 km de altura, destruyendo claramente el ozono mientras bajaba, lo que suministró a los científicos una pieza más del puzzle del ozono.

Un instrumento simplificado de ocultación estelar lleva a bordo la nave Mars Express de la ESA situada en Marte. Ya que la nave espacial llegó al Planeta Rojo en 2003, SPICAM (el Espectroscopio para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Marte) ha observado más de 1000 ocultaciones estelares. Este trabajo proporciona la descripción más detallada aún de la atmósfera superior de Martey revela la presencia persistente de capas brumosas.

Además de proporcionar datos puramente científicos, dicha información ofrece ventajas prácticas para las futuras misiones de exploración. “Los perfiles atmosféricos de Marte son importantes para el diseño de los paracaídas que se utilizan en el descenso de dispositivos espaciales”, explica Bertaux.

La última incorporación a esta familia de instrumentos es SPICAV (el Espectroscopio para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Venus) a bordo de la sonda Venus Express situada en Venus. El planeta Venus tiene una atmósfera diferente a la de la Tierra o de Marte. Es mucho más densa y SPICAV está descubriendo los perfiles de temperatura y densidad de la atmósfera a los científicos que siguen la misión desde la Tierra y que pronto desvelarán los resultados.

"Pienso que la técnica de ocultación estelar está ahora "probada" y debería ser útil para futuros estudios a largo plazo," dice Bertaux.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Mars Express estudia los depósitos más misteriosos de Marte

El sistema de radar de la sonda Mars Express de la ESA ha revelado nuevos detalles sobre algunos de los depósitos más misteriosos de Marte: la formación Medusae Fossae. Ha obtenido las primeras mediciones directas de la profundidad y las propiedades eléctricas de dichos materiales, ofreciendo nuevos indicios acerca de su origen.

La formación Medusae Fossae (FMF) de Marte contiene depósitos muy específicos. También representan un enigma. Situados cerca del ecuador, a lo largo de la separación entre las montañas y la llanura, podrían estar entre los depósitos más jóvenes de la superficie del planeta. Es lo que se deduce de la llamativa ausencia de cráteres de impacto en la zona, a diferencia de las regiones más antiguas.

Mars Express ha recogido datos de dicha zona utilizando su Radar Avanzado para la Investigación de la Ionosfera y del Subsuelo de Marte (MARSIS). Entre marzo de 2006 y abril de 2007, la sonda Mars Express orbitó varias veces sobre la región, recogiendo mediciones de radar a su paso.

Por primera vez, dichas mediciones revelaron la profundidad de las capas de la FMF, al tener en cuenta el tiempo que requería el haz de radar para atravesar las capas superiores y rebotar en la roca sólida situada debajo. “Desconocíamos el auténtico grosor de los depósitos de la FMF”, explica Thomas Watters, redactor principal de resultados del Center for Earth and Planetary Studies, National Air and Space Museum, de la Smithsonian Institution de EE.UU.

Los depósitos de la FMF intrigan a los científicos por su relación con regiones que absorben ciertas longitudes de onda del radar instalado en la Tierra. MARSIS, por su parte, actúa en longitudes de onda en las que las emisiones de radar pasan, en su mayoría, a través de los depósitos de FMF, generando ecos en el subsuelo cuando la señal refleja el material de la llanura subyacente.

Los datos de MARSIS revelan las propiedades eléctricas de las capas. Indican que podría tratarse de material suelto, esponjoso o formado por polvo. Sin embargo, resulta difícil entender cómo un material poroso, formado por polvo arrastrado por el viento, puede tener kilómetros de grosor y sin embargo no haberse compactado a causa del peso de las capas superiores.

Por otra parte, aunque las propiedades eléctricas se corresponden con las de las capas de agua helada, actualmente no existe ningún otro indicio firme de la presencia de hielo en las regiones ecuatoriales de Marte. “Si existe hielo de agua en el ecuador de Marte, debe estar enterrado al menos varios metros bajo la superficie”, afirma Jeffrey Plaut, responsable adjunto de la investigación con MARSIS del Jet Propulsion Laboratory, de EE.UU. Esto es porque la presión del vapor de agua en Marte es tan baja que si hubiera hielo cerca de la superficie se evaporaría con rapidez.

Por lo tanto, se mantiene el misterio sobre la formación Medusae Fossae de Marte.

Imágenes propiedad: ESA/ASI/NASA/Univ. of Rome/JPL/Smithsonian

Fuente: ESA

Cometa Holmes a simple vista

Thursday, November 1, 2007

Por lo general ver un cometa requiere de un cielo oscuro, una buena carta de astronómica o un buen telescopio que puede dirigirse hacia el objeto automáticamente con la función " go-to". Sin embargo esta semana, se podrá obervar en el cielo un cometa a simple vista, sin necesidad de utilizar ningún instrumento óptico. La semana pasada, el cometa periódico Holmes (17P/Holmes), muy tenue y situado lejos del Sol, experimentó un enorme estallido que iluminó el objeto un millón de veces en unas pocas horas.

El cometa se está hinchando y se encuentra aún en fase de expansión, donde se llegan a producir de color, visibles para los espectadores de todo el mundo. La Foto Astronómica del día, publicada el 30 de octubre, muestra el tamaño actual aparente del cometa en el cielo - en comparación con Júpiter, que también se puede ver en el oeste, a simple vista, después de la puesta del Sol.

Para ver el cometa, todo lo que tienes que hacer es salir y mirar hacia el noreste. Deberías ser capaz de ver la "W" que es la constelación de Casiopea: se encuentra de pie sobre su fin. Unos grados a la derecha está una estrella brillante en la constelación de Perseo. Probablemente no podrás ver todas las estrellas de Perseo, pero el brillo de Mirfak es intenso y debería ser visible. Marca el inicio de un triángulo, que es aproximadamente el tamaño del dedo pulgar de la mano. El triángulo de la esquina inferior izquierda es el cometa. Con la ilustración se puede localizar mejor el cometa.

Imagen propiedad: NASA/JPL

Fuente: NASA

Tres lunas de Saturno

Tuesday, October 30, 2007

Tres de las lunas de Saturno surgen en esta imagen captada por la sonda espacial Cassini de la NASA, alrededor de los helados anillos del planeta.

Mimas (397 kilómetros, de diámetro) cuelga en lo alto de la imagen, con su gran cráter Herschel a la vista; Pandora (84 kilómetros,) aparece fuera del anillo F en el la zona derecha; y centrado entre en anillo F y los anillos inferiores surge Atlas (32 kilómetros) en un tono más oscuro.

Esta vista de los anillos de Saturno contempla el lado iluminado de los anillos por el Sol y se sitúa aproximadamente 5 grados debajo del plano de los anillos.

La imagen fue obtenida en luz visible con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 19 de septiembre de 2007. La imagen fue adquirida a una distancia de aproximadamente 3.2 millones de kilómetros de Mimas, sobre el cual, la escala de la imagen es de 19 kilómetros por píxel.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Misión STS-120: Discovery

Thursday, October 25, 2007

El transbordador espacial Discovery despegó el pasado martes desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, a las 11.38 hora local (17.38 CEST) y se situó en la órbita terrestre tras casi 8 minutos de vuelo propulsado. Para la misión espacial STS-120, la tercera que el transbordador lleva a cabo este año, el Discovery lleva a bordo siete tripulantes, entre ellos el astronauta de la ESA Paolo Nespoli, procedente de Italia. En la zona de carga del transbordador se encuentra el módulo Node 2, el primero construido por Europa para su acoplamiento permanente a la estación.

El primer día en el espacio se dedicará a una serie de comprobaciones en vuelo para constatar que el Discovery no haya sufrido daños en el lanzamiento. A continuación, el orbitador maniobrará para ir al encuentro de la Estación Espacial Internacional (ISS). Está previsto que el acoplamiento se lleve a cabo el 25 de octubre a las 14.33 CEST.

El objetivo de la misión STS-120, que durará 14 días , es el suministro y la instalación del Node 2, construido por Italia. El Node 2 es la primera elemento que se añade a la ISS en los últimos 6 años que agranda el espacio vital y de trabajo de la Estación La segunda tarea que llevará a cabo será la reubicación de la sección de soporte P6 de la ISS y el despliegue de sus paneles solares y del radiador de dispersión térmica.

"Resulta siempre muy gratificante ver cómo se pone en marcha una misión después de observar el duro trabajo que requiere su preparación", comenta Daniel Sacotte, Director de Vuelos Tripulados, Microgravedad y Programas de Exploración de la ESA. "Esta es una misión de gran importancia para Europa, ya que suministra a la ISS el elemento Node 2, de construcción europea y que facilitará el acoplamiento del laboratorio Columbus de la ESA en la siguiente misión que se envíe a la Estación".

Node 2, o "Harmony", que es el nombre que se le ha dado, es el segundo de tres elementos de interconexión de la Estación Espacial. Los nodos conectan los distintos módulos presurizados para permitir el paso de astronautas y equipos, además de proporcionarles importantes recursos, como energía eléctrica y control térmico y medioambiental.

El módulo Node 2 fue desarrollado por la NASA mediante contrato con la industria europea, de la que Thales Alenia Space es el principal proveedor. La ESA suministra este elemento a la NASA, junto con el Node 3, como retribución por el lanzamiento del Columbus con el sistema STS.

Imagen propiedad: ESA - S. Corvaja 2007

Fuente y más información: ESA

Telescopio Integral de la ESA cumple 5 años

Wednesday, October 17, 2007

El telescopio espacial europeo lleva cinco años desvelando el universo más violento. Este miércoles, 17 de octubre, el telescopio de rayos gamma de la Agencia Espacial Europea (ESA), Integral, cumple 5 años. Integral lleva cinco años observando los fenómenos más energéticos del universo, descubriendo lo inesperado y ayudando a entender lo desconocido.

Integral fue lanzado el 17 de Octubre de 2002. Desde entonces ha demostrado ser el instrumento más completo y sensible para observar una faceta del cosmos aún relativamente poco conocida, la de los fenómenos más violentos o, en otras palabras, los que implican más liberación de energía.

Los rayos gamma son la radiación más energética que existe. Si esta radiación llegara a la superficie terrestre resultaría letal, así que hay que agradecer a la atmósfera el que actúe de barrera. Pero que la radiación gamma no atraviese la atmósfera implica que para estudiar los objetos y fenómenos que la emiten hay que recurrir a telescopios espaciales, que observen desde fuera de nuestro ‘escudo protector’.

El telescopio de rayos gamma de la ESA, Integral, es el más avanzado jamás lanzado. Puede detectar radiación procedente de objetos que la emitieron poco después del origen del universo, el Big Bang.

Desde el primer momento este satélite ha facilitado a los científicos entender el universo de los rayos gamma - desde los átomos que forman toda materia, hasta los objetos más densos del universo, pasando por agujeros negros gigantes o las explosiones más violentas conocidas como los ‘estallidos de rayos gamma’, fenómenos en que se emite la mayor cantidad de esta radiación de muy alta energía. Su causa aún no está del todo clara; contribuir a hallarla es de hecho un importante objetivo para Integral.

Pero además, Integral estudia otros fenómenos donde también se libera mucha energía. Integral detecta, por ejemplo, el intensísimo último grito de la materia mientras cae dentro de un agujero negro, o la aniquilación de materia y antimateria en las proximidades del centro de nuestra galaxia.

Las observaciones con Integral en estos cinco años han permitido avanzar mucho en el conocimiento de cómo nacen y mueren las estrellas en nuestra galaxia; de los agujeros negros y las estrellas de neutrones –los objetos más compactos que existen-; y, por supuesto, de las violentísimas explosiones de rayos gamma.

Según Christoph Winkler, Project Scientist de la misión Integral “El Integral ha jugado un papel imprescindible en la astronomía moderna de rayos gamma. Mucho ha ocurrido en estos cinco años, pero todavía ha de venir mucho más”.

ESPAÑA JUEGA UN GRAN PAPEL EN LA MISION INTEGRAL

El Centro de Operaciones Científicas del Integral se encuentra en ESAC el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la Agencia Europea del Espacio situado en Villafranca del Castillo, en la localidad de Villanueva de la Cañada, Madrid. Desde allí, el equipo de científicos define y planifica todo el programa de observación del Integral. También desde allí el Jefe Científico tiene la responsabilidad de gestionar el plan de alertas para los “Target of Opportunity” (objetivos de oportunidad), fenómenos astronómicos de interés científico tan importante que justifican el interrumpir o cambiar el programa de observación.

Integral lleva a bordo cuatro instrumentos: una cámara de rayos gamma; otra de rayos X; un espectrómetro y una cámara óptica. La contribución española ha consistido en desarrollar el sistema de formación de imágenes en los instrumentos de rayos gamma y X; y en liderar el desarrollo y la construcción de la cámara óptica, la OMC. Los grupos de investigación españoles más activos en astronomía de altas energías están en el Laboratorio de Astrofísica Espacial y Física Fundamental (INTA); en la Universidad de Valencia; en la Universidad de Barcelona; en el Instituto de Física de Cantabria y en el Instituto de Astrofísica de Andalucía.

Imágenes propiedad: ESA/ D. Finkbeiner / INTEGRAL, V. Beckmann, ISDC Geneva/ (Illustration by AOES Medialab)

Fuente: ESA

Galaxia "Dorian Gray"

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha realizado unas observaciones sobre la galaxia denominada "Yo Zwicky 18", descartando la posibilidad de que sea una galaxia joven en el universo cercano, como se creía hasta el momento. En realidad puede ser considerado un adulto, cuyo aspecto es joven y que se parece a galaxias típicamente encontradas sólo en el temprano Universo. Sin embargo, el Hubble ha encontrado estrellas débiles, más viejas dentro de esta galaxia, sugiriendo así que "Yo Zwicky 18" podría haberse formado al mismo tiempo que otras muchas galaxias.

Los datos del telescopio Hubble también han permitido a los astrónomos identificar por primera vez estrellas variables Cefeídas en "Yo Zwicky 18". El brillo de este tipo de estrellas ha sido utilizado además, para determinar la distancia a la que se encuentra "Yo Zwicky 18" de nosotros, se halla aproximadamente a 59 millones de años luz de la Tierra, casi 10 millones de años luz más distante de lo que se creía.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and A. Aloisi (Space Telescope Science Institute and European Space Agency, Baltimore, Md.)

Fuente: Hubble

Caja de joyas estelar

Sunday, October 14, 2007

Miles de estrellas jóvenes brillantes se encuentran en el interior de la gigantesca nebulosa NGC 3603, formando uno de los racimos de estrellas más masivos que existen en la Vía Láctea.

NGC 3603, es una región de formación de estrellas situado en uno de los brazos espirales de la Vía Láctea, llamado Carina. Localizada a 20,000 años luz de distancia de nosotros, la imagen revela las diferentes etapas en el ciclo de vida de las estrellas.

Vientos poderosos de radiación ultravioleta y proveniente de las estrellas más azules y más calientes, han hecho volar una gran burbuja alrededor del racimo. Moviéndose en la nebulosa circundante, este torrente de radiación, esculpió los altos tallos oscuros de gas denso, que se integran a las paredes de la nebulosa. Estos monolitos gaseosos, tienen una extensión de varios años luz y señalan el racimo central. Los tallos pueden ser incubadoras para nuevas estrellas.

A una escala más pequeña, un racimo de nubes oscuras llamadas glóbulos "Bok" residen en lo alto, y se puede observar en la esquina derecha de la imagen. Estas nubes están compuestas de gas y polvo denso que son aproximadamente entre 10 y 50 veces más masivas que el Sol. Pareciéndose al capullo de un insecto, un glóbulo Bok puede sufrir un derrumbamiento gravitacional en el camino hacia la formación de nuevas estrellas.

La nebulosa fue descubierta por Sir John Herschel en 1834.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and the Hubble Heritage (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration

Fuente: NASA

Nota del Editor:

Quiero agradecer muy especialmente a los señores/as de elmundo.es la publicación del siguiente artículo, en el que se hace mención de este blog de Astronomía.

Blog de la semana en elmundo.es AULA

Nueva molécula en Venus posible causa del efecto invernadero

Wednesday, October 10, 2007

Los científicos planetarios en ambos lados del Atlántico han detectado una molécula catalogada de rara, en las atmósferas tanto de Marte como de Venus. La molécula, una forma exótica de dióxido de carbono, podría afectar al mecanismo del efecto invernadero sobre Venus. El descubrimiento está siendo anunciado hoy en la reunión anual de la División de la Sociedad Americana Astronómica de Ciencias Planetarias en el Orlando, Florida.

El misterio comenzó en abril de 2006, poco después de la llegada de la sonda Venus Express de3 la ESA a Venus, el segundo planeta del Sistema Solar. Mientras tanto un equipo europeo incluyendo a miembros de Francia, Bélgica y Rusia liderados por Jean-Loup Bertaux, utilizaba el Espectrómetro Infrarrojo Atmosférico (SOIR) para medir ocultaciones solares.

Para hacer esto, el instrumento observa conjuntamente el Sol detrás de Venus, permitiendo a los científicos para estudiar el modo que las longitudes de onda específicas de luz son absorbidas por la atmósfera del planeta. Estas longitudes de onda y el nivel de absorción otorgan la identidad y la cantidad de gases en la atmósfera.

El equipo vio una huella no identificada en 3.3 micrómetros en la región media infrarroja del espectro. "Era visible y sistemático, aumentando con la profundidad en la atmósfera, durante la ocultación, entonces sabíamos que era verdadero," dice Bertaux.

El equipo mantuvo su descubrimiento confidencial mientras intentaban identificar la molécula responsable. Ellos pensaron al principio que debía ser una molécula orgánica. Estas moléculas contienen carbón e hidrógeno. Sin embargo, ninguna de las moléculas orgánicas conocidas, coinciden con las de las observaciones.

En diciembre de 2006, Mike Mumma del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, en Maryland, investigó si el equipo de SOIR veía algo especial sobre Venus en 3.3 micras. Él había descubierto una huella espectral no identificada en aquella longitud de onda, utilizando telescopios en Hawai orientados hacia Marte. Los dos equipos compararon las huellas de la absorción: eran idénticos.

Esto era una gran pista. Tanto las atmósferas de Marte como de Venus están compuestas de dióxido de carbono en un 95 %, aunque la atmósfera de Venus sea mucho más espesa que la de Marte. El equipo americano sugirió que la huella pudiera venir de un isótopo de dióxido de carbono, donde un átomo de oxígeno es "normal", con ocho protones y ocho neutrones, mientras el otro tiene ocho protones y diez neutrones. Tal isótopo se encuentra en el 1 % del dióxido de carbono sobre la Tierra aproximadamente, el resto contiene dos átomos de oxígeno normales.

Sin embargo, nadie antes había visto la molécula absorber en 3.3 micrometros. Una investigación por tres grupos independientes, uno conducido por Mumma en América, Sergei Tashkun y Valery Perevalov en la Universidad de Tomsk, Rusia, y Richard Dahoo en el Servicio d'Aéronomie du CNRS, Francia, llegaron a la misma conclusión. La huella podría ser causada por una transición rara sólo posible en el isótopo.

Los pesos diferentes de los átomos de oxígeno, permiten a la molécula para cambiar su vibración de dos modos simultáneamente, mientras que las moléculas normales sólo pueden cambiar un estado a la vez.

Esta transición rara le permite absorber aún más energía y contribuir aún más al efecto invernadero sobre el planeta Venus. Sobre la Tierra, sin embargo, hay 250.000 veces menos dióxido de carbono y su contribución adicional al efecto invernadero de la Tierra será pequeña.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Chandra observa la nebulosa de Orión

Tuesday, October 9, 2007

A una distancia aproximada de 1,500 años luz, la nebulosa de Orión es una de las regiones de formación de estrella más cercanas a la Tierra. Esto hace de Orión (región favorita de muchos astrónomos aficionados y observadores de cielo ocasional) una ubicación excelente para estudiar como nacen las estrellas y cual es su desarrollo durante la primera etapa de la vida estelar. En esta imagen, la región central de Orión puede observarse como nunca antes, gracias al poder de resolución de los telescopios Chandra y Hubble de la NASA.

Las fuentes brillantes parecidas a puntos azules, corresponden a estrellas que están floreciendo y son capturadas con una larga serie de observaciones por el telescopio de rayos X Chandra.

Estas observaciones, casi continuas durante 13 días, permitieron a los astrónomos supervisar la actividad de estrellas parecidas a un Sol, con una edad de entre 1 y 10 millones de años. En las estrellas observadas se ha comprobado que su intensidad de rayos X es mucho mayor que nuestro Sol a día de hoy. Esto sugiere que nuestro Sol tuvo muchos arrebatos enérgicos y violentos cuando era mucho más joven. Los filamentos tenues (rosado y púrpura) son las nubes de gas y polvo observados por el telescopio Hubble luz óptica. Este gas y polvo, un día se condensarán en los discos de material de los cuales nacerán futuras generaciones de estrellas.

Imagen propiedad: X-ray: NASA/CXC/Penn State/E. Feigelson et al. Optical: NASA/STScI

Fuente: NASA

La ESA rinde homenaje a los 50 años de la era espacial

Friday, October 5, 2007

Hace 50 años, en la noche del 4 de Octubre, el primer Beep-Beep del Sputnik llego a la Tierra desde el espacio, dando comienzo a una nueva era para los hombres.

Satélites y sondas espaciales han dado un giro radical a nuestra forma de vida, han convertido el planeta en una ciudad global, donde información incalculable está a nuestra alcance en cualquier lugar en cualquier momento.

El planeta se ha hecho más pequeño y nuestra percepción del mismo también ha cambiado. Gracias a la teledetección y la observación de la Tierra, ahora podemos conocer mejor nuestro medio ambiente y desarrollar estrategias basadas en el mejor conocimiento de la evolución de nuestro mundo.

Hemos explorado muchos planetas en el Sistema Solar, y nuestros instrumentos instalados en el espacio han ayudado a descubrir zonas remotas del Universo. Lo que parecía un cielo tranquilo, ha resultado ser un espacio violento y activo.

Hombres y mujeres han realizado con éxito exploraciones de otro mundo. Se han instalado en el espacio y han comenzado a trabajar desde allí. Al principio compitiendo unos con otros y actualmente con un espíritu global de cooperación y en búsqueda de la paz y del beneficio de la humanidad.

En la Tierra, ingenieros, científicos, técnicos e incluso políticos y en algunas ocasiones soñadores han trabajado juntos para convertir los sueños en realidad, cambiando nuestras vidas para siempre y esperamos que para bien.

La Agencia Espacial Europea (ESA) la ESA ha estado observando los logros obtenidos por esas personas claves en el espacio y describiendo la gran mayoría de avances que han sido capaces de alcanzar tanto en la ciencia y tecnología espacial, como el acceso a la observación de la tierra, y la exploración de los planetas y el universo profundo.

A través de esta web, puedes encontrar a la mayoría de esos pioneros del pasado y del presente.

50 años de la era espacial por la ESA

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Cráter Victoria de Marte

Wednesday, October 3, 2007

Esta imagen capturada por la cámara panorámica del Rover Opportunity en la superficie Marte, muestra la vista del Cráter Victoria, desde el rover, situado en ese momento en la llamada "Duck Bay" o Bahía del Pato. El Opportunity alcanzó el Cráter Victoria el 27 de septiembre de 2006 después de atravesar 9.28 kilómetros desde su lugar de aterrizaje en el Cráter del Águila. El Cráter Victoria mide aproximadamente 800 metros, unas cinco veces más amplio que el Cráter Resistencia, y 40 veces el Cráter del Águila.

En la zona izquierda de la imagen se aprecia la cara del sur de un alto de 6 metros de altura, denominado Cabo Verde, situado en la pared interior del Cráter Victoria. El alto de la cara norte denominado Cabo Frío, tiene unos 15 metros de altura y está compuesto por rocas. En el momento de la captura de la imagen el Rover Opportunity se encontraba a unos 50 metros del cuadro de la imagen. La composición de la imagen se realizó entre el 28 y 29 de septiembre de 2006.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Profundidad de campo

Sunday, September 30, 2007

La sonda espacial Cassini ha capturado esta imagen en perspectiva del sistema de Saturno, en la que podemos apreciar las distancias entre dos de sus lunas, Rhea y Prometheus. Rhea (1,528 kilómetros de diámetro) aparece en primer plano, mientras que Prometheus (102 kilómetros de diámetro) es apenas visible cerca de los anillos, en la parte derecha de la imagen, aproximadamente 400,000 kilómetros más allá de Rhea. Las nubes más de Saturno están aproximadamente 80,000 kilómetros más lejos todavía.

Esta vista de Saturno, contempla el lado no iluminado de los anillos y se sitúa menos de un grado encima del plano de los anillos. La imagen fue obtenida con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 13 de agosto de 2007, a una distancia de aproximadamente 4.1 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 24 kilómetros por pixel sobre Saturno y 21 kilómetros por pixel sobre Rhea.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Cometa periódico P/2007 R5 (SOHO)

Saturday, September 29, 2007

Descubrir otro cometa no tiene nada de novedoso para el Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO, Solar and Heliospheric Observatory) de la ESA, puesto que ya ha localizado más de 1.350. Sin embargo, el último cometa de SOHO, descubierto por el coronógrafo LASCO, es un poco distinto, puesto que SOHO ya lo había ‘descubierto’ dos veces con anterioridad.

Por primera vez durante la misión, SOHO ha descubierto un fenómeno un tanto infrecuente, un cometa periódico (es decir, que regresa cada cierto tiempo). Si bien se cree que muchos de los cometas descubiertos por SOHO son periódicos, éste es el primero de que se tiene constancia y que se ha declarado oficialmente como tal.

Los astrónomos han visto miles de cometas, pero sólo han clasificado como periódicos a unos 190. Muchos más se proponen como periódicos, pero sólo obtienen clasificación oficial cuando se les ve describir su órbita alrededor del Sol más de dos veces y tienen periodos orbitales de menos de doscientos años. El cometa periódico más famoso es el Halley, que regresa a la Tierra cada 76 años y cuyo último paso cerca del Sol se registró en 1986.

SOHO describe una órbita mucho más pequeña, ya que tarda unos cuatro años en dar una vuelta alrededor del Sol. Se observó por primera vez en septiembre de 1999, y nuevamente en septiembre de 2003. En 2005, el estudiante alemán de doctorado Sebastian Hoenig comprendió que la órbita de los dos cometas era tan parecida que podría tratarse en realidad del mismo objeto. Para demostrar su teoría, calculó una órbita combinada del cometa, de la que dedujo que regresaría el 11 de septiembre de 2007. La predicción de Sebastian fue absolutamente precisa: el cometa reapareció en la cámara LASCO de SOHO con gran puntualidad, por lo que ha recibido la designación oficial de P/2007 R5 (SOHO).

Extraño, ya que el objeto no tiene exactamente aspecto de cometa. No posee una cola o coma visible formada por polvo y gas. Al principio, los científicos se preguntaron si no se trataría de un asteroide, es decir, un trozo de roca espacial en lugar de un resto de hielo espacial. No obstante, P/2007 R5 (SOHO) sí mostraba algunas de las características de los cometas. Al pasar a 7,9 millones de kilómetros del Sol, en torno a un 5% de la distancia de la Tierra al Sol, observaron que su brillo aumentaba en un factor aproximado de un millón. Esto es algo habitual en un cometa.

De modo que P/2007 R5 (SOHO) parece comportarse como un cometa, aunque no tenga aspecto de tal. “Tal vez se trate del núcleo de algún cometa extinto”, aventura Karl Battams, responsable del programa de descubrimiento de cometas de SOHO. Los cometas extintos son aquellos que han expulsado la mayor parte de su hielo volátil y ya no retienen el suficiente como para formar una cola o coma. Existe la teoría de que son objetos habituales entre los cuerpos celestes que giran cerca del Sol.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Proyecto Don Quijote

Friday, September 21, 2007

De vez en cuando una roca espacial llama la atención de los medios de comunicación. Asteroides amenazantes que pasan a toda velocidad casi rozando la Tierra, bolas de fuego en el cielo que ven cientos de personas y cráteres misteriosos que pueden haber sido causados por el impacto de un meteorito, son sólo unos ejemplos de cuestiones, que dan la oportunidad a que la ESA resuelva a través de posibles misiones, como por ejemplo el proyecto Don Quijote, que está actualmente en estudio.

La incertidumbre entorno a si un meteorito ha impactado recientemente en Perú, muestra la importancia de saber más acerca de estos "residuos espaciales" naturales y de sus trayectorias. La ESA siempre ha mostrado su interés por ayudar a cubrir esta necesidad, y ha llevado a cabo una serie de estudios sobre cómo hacerlo.

Estos trabajos sugieren que, por ahora, son probablemente los fragmentos pequeños de roca, concretamente los de hasta unos pocos cientos de metros de diámetro, los que más nos deben preocupar. La mayor parte de los objetos de grandes dimensiones, de más de un kilómetro de diámetro, están actualmente siendo catalogados por una red mundial de astrónomos. Hay también en marcha un proyecto en el que varios telescopios basados en tierra "barren" el cielo con el objetivo de detectar, antes del año 2020, hasta el 90% de los objetos cercanos a la Tierra de más de 140 metros. Sólo después sabremos si serán necesarios telescopios espaciales para encontrar los objetos más pequeños.

Parte del problema con estos pequeños trozos de roca es fijar su órbita. Desde la Tierra es muy difícil, a veces incluso imposible, determinar su trayectoria con suficiente precisión como para descartar un posible impacto contra nuestro planeta en el futuro. Por lo pronto la ESA se ha concentrado en una misión capaz tanto de poner ‘en el punto de mira’ a los asteroides pequeños como de evaluar en qué estado se encuentra la tecnología hoy disponible. El estudio de la misión Don Quijote muestra un proyecto en dos fases. En la primera, un satélite irá al encuentro de un asteroide y se colocará en órbita alrededor de éste, monitorizando durante varios meses su posición, forma, masa, y campo gravitatorio.

Durante la segunda etapa otro satélite impactará contra el asteroide a una velocidad de unos 10 kilómetros por segundo. Mientras tanto, el primer satélite observará cualquier cambio en la trayectoria del asteroide. Será la primera vez que se consiga realmente mover un asteroide gracias a los dos satélites.

Don Quijote es un estudio de una posible misión pequeña para asteroides pequeños. Tal como está diseñado actualmente, el primer satélite, llamado ‘Sancho’, podría alcanzar cualquiera de los 5 ó 6 pequeños asteroides próximos. Todos ellos miden menos de unos pocos cientos de metros de diámetro. De momento los jefes del proyecto han decidido concentrarse en Apophis, un asteroide pequeño que podría acercarse peligrosamente a la Tierra en una de sus órbitas entorno al Sol.

De convertirse en realidad, la misión Don Quijote podría ser lanzada a principios de la próxima década. Sancho tardaría unos 25 meses en alcanzar su destino. Una vez allí empezaría su rompedora investigación –tanto en sentido literal como metafórico-.

“El objetivo es que la tecnología esté lista antes de que la necesitemos realmente” dice Ian Carnelli, Técnico de la ESA responsable del estudio de la misión Don Quijote.

En 1908, un asteroide de 20 metros impactó en el bosque de Tunguska, en Siberia, arrasando 2000 kilómetros cuadrados de terreno despoblado. Los científicos estiman que el impacto de estos meteoritos ocurren aproximadamente cada 150 años. El año que viene habrán transcurrido 100 años desde este impacto; un aniversario que nos recordará de nuevo que necesitamos saber más sobre los asteroides para defendernos de ellos, incluso de los más pequeños.

Imágenes propiedad: ESA - AOES Medialab

Fuente: ESA

Corona Austral: estrellas vecinas en formación

Monday, September 17, 2007

Aunque no es tan conocido como la nebulosa de Orión, su primo en formación de estrellas, la región de Corona Australis, en cuyo corazón se encuentra el cúmulo de estrellas conocido como la Corona, es una de las regiones más cercanas y más activas de formación de estrellas en curso. La Corona está localizada a unos 420 años luz de distancia, tres veces más cerca que la nebulosa de Orión a la Tierra.

La Corona contiene un pequeño cúmulo, de unas docenas de estrellas jóvenes, con una amplia gama de masas y en varias etapas de evolución, permitiendo así a los astrónomos una oportunidad de observar "protoestrellas" simultáneamente en varias longitudes de onda.

Esta imagen es una composición de la Corona en rayos X, obtenida con el telescopio espacial de rayos x Chandra (color púrpura en la imagen) y el telescopio espacial infrarrojo Spitzer (naranja, verde, y cian). La imagen del Spitzer muestra estrellas jóvenes y una emisión difusa de polvo. En los datos del Chandra, muchas de estas estrellas jóvenes aparecen como objetos azules, revelando su fuente de rayos X de gran energía.

También desvela gran cantidad de nubes oscuras de polvo y gas en la región. La razón del aspecto azul en la composición es porque los rayos X de baja energía, que son representados como rojo y verde, son absorbidos por este velo de material y de ahí que no pueden ser vistos.

Los datos Chandra también apoyan la teoría de que los rayos X de las estrellas muy jóvenes son generados en gran parte por la actividad magnética en las atmósferas externas. Debido a la multitud de estrellas jóvenes, en etapas de vida diferentes en la Corona, los astrónomos pueden utilizar estos datos para conocer los detalles, de como se desarrollan las estrellas más jóvenes.

Imagen propiedad: NASA/CXC/CfA/J. Forbrich; Infrared: NASA/Spitzer/CfA/L. Allen

Fuente: NASA

Galaxias en rayos x

Friday, September 14, 2007

A menudo la investigación astronómica parece concentrarse en lo más lejano y/o lo más débil. ¿Y qué hay de la parte del universo que nos toca más de cerca, en el espacio y en el tiempo? ¿Qué pasa, por ejemplo, con las galaxias más próximas?

A ellas, y a los datos recogidos sobre ellas por los telescopios espaciales de rayos X -como XMM-Newton, de la ESA- estuvo dedicado un congreso celebrado la semana pasada en el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), en Villafranca del Castillo (Madrid). Se discutió entre otras cosas la existencia de agujeros negros de masa intermedia, una controvertida hipótesis que pierde fuerza.

El telescopio de rayos X de la ESA, XMM-Newton, y su equivalente de la NASA, Chandra, llevan en órbita más de cinco años y han producido ya gran cantidad de datos sobre galaxias próximas. Son estudios muy útiles también para entender mejor la emisión de rayos X de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea -la más difícil de estudiar precisamente porque estamos dentro-, y la de galaxias más lejanas. “Estas observaciones nos permiten comparar, y nos dan así un nuevo enfoque para estudiar la evolución de las galaxias”, explica Matthias Ehle, miembro del equipo de XMM-Newton y organizador científico del congreso junto a Wolfgang Pietsch, del Instituto Max Planck en Garching, Alemania.

En el congreso “Rayos X de galaxias próximas” (ESAC, 5-7 de Septiembre) se revisaron los resultados más recientes en este campo, así como los principales problemas por resolver. Uno de estos problemas es descubrir qué son algunas fuentes de rayos X excepcionalmente brillantes –llamadas Fuentes Ultraluminosas de Rayos X, ULXs en sus siglas en inglés- que se observan en galaxias próximas. “Una hipótesis es que se trate de agujeros negros de masa intermedia, agujeros negros de unos cuantos miles de masas solares (frente a los miles de millones de masas solares de los agujeros negros que ocupan el centro de las galaxias, o los también comunes agujeros negros de masas estelares). En el congreso se presentaron explicaciones alternativas muy sólidas, como que las ULXs son agujeros negros normales, de masas estelares, en sistemas binarios que simplemente pasan por una etapa muy activa”.

Otro problema importante es hallar qué tipos de objetos, y en qué porcentaje, están contribuyendo a la luminosidad total de rayos X de las galaxias, y también la evolución de estos componentes respecto a las galaxias que los albergan.

Y otra muy debatida cuestión tiene que ver con un viejo problema de la astronomía de rayos X: el origen de la emisión difusa de rayos X en los discos y halos de las galaxias. ¿Cuánto de esta emisión se debe a fuentes concretas y cuánto al gas caliente interestelar (que está a millones de grados de temperatura)? Según Mike Revnivtsev, del Instituto Max Plank en Garching (Alemania) y IKI de Rusia, es la emisión de fuentes concretas la más importante.

El congreso pretendía además “estimular nuevas ideas" sobre cómo usar los telescopios de rayos X que existen hoy para abordar estos problemas, explicó Stefania Carpano, miembro del comité organizador e investigadora en ESAC. Se discutió también cómo debería ser la próxima generación de misiones espaciales de rayos X.

Imágenes propiedad: W. Pietsch (MPE Garching, Germany), ESA/XMM Newton

Fuente: ESA

Telescopio AKARI observa la galaxia M101

Tuesday, September 11, 2007

M101 es una galaxia espiral de 170000 años luz de diámetro. Con las nuevas observaciones del telescopio AKARI es posible diferenciar poblaciones de estrellas a través de los brazos espirales de la galaxia. Toyoaki Suzuki de la Universidad de Tokio condujo las observaciones de M101 con AKARI, realizadas en cuatro longitudes de onda infrarrojas (65, 90, 140, y 160 micrómetros) a través dek instrumento de infrarrojo lejano denomimado FIS .

Muchas estrellas jóvenes de alta temperatura pueblan los brazos espirales de M1o1, revelando áreas de formación de estrellas que calientan el polvo interestelar. Esto hace que la galaxia brille en longitudes de onda más cortas que la infrarroja. Por el contrario las longitudes de onda más largas muestran las zonas donde el polvo está "frío". Estrellas normales, típicamente como nuestro propio Sol, calientan este polvo.

Los datos del instrumento FIS fueron comparados con una imagen de M101 en luz visible y ultravioleta. Esta comparación muestra que el polvo caliente es distribuido a lo largo de los brazos espirales, con muchos puntos calientes localizados a lo largo del borde externo de la galaxia. Estas manchas corresponden a regiones gigantescas donde se están formando estrellas. Esto es insólito porque la formación de estrellas es generalmente más activa en las partes centrales de galaxias espirales.

Las evidencias halladas en M101 indican que experimentó un encuentro cercano con una galaxia compañera en el pasado, expulsando hacia el exterior el gas de la compañera. El gas ahora cae en el borde externo de M101, a una velocidad de aproximadamente 150 kilómetros/s, provocando la formación de estrella activas.

Imagen propiedad: JAXA, visible (green): the National Geographic Society, far-ultraviolet (cyan): GALEX/NASA

Fuente: ESA

Telescopio Herschel de la ESA

Friday, September 7, 2007

Para finales de 2007 se habrá completado el montaje del telescopio espacial de infrarrojo lejano de la ESA Herschel, que estudiará la formación y evolución de las estrellas y las galaxias. La misión Herschel, equipada con el mayor telescopio jamás lanzado al espacio (con un espejo primario de 3,5 metros de diámetro), pondrá a disposición de los astrónomos la mejor herramienta existente para explorar el universo en longitudes de onda de infrarrojo lejano y submilimétricas.

Analizando la luz en estas longitudes de onda los científicos pueden ver el universo ‘frío’. Herschel les proporcionará una visión sin precedentes, permitiéndoles profundizar en las regiones de formación estelar, centros galácticos y sistemas planetarios.

Para lograr sus objetivos y ser capaz de detectar la débil radiación procedente de los objetos más fríos del cosmos, de otra manera ‘invisibles’, los detectores de Herschel deben operar a temperaturas muy bajas y estables. El satélite lleva a bordo el equipamiento necesario para enfriar los detectores casi hasta el cero absoluto de temperatura (-273.15 ºC), en concreto desde -271 ºC a apenas unas décimas de grado por encima del cero absoluto. Sólo esto se considera ya un logro para la industria y la ciencia europeas.

La integración final de los varios componentes del satélite Herschel –módulo de carga útil; criostato; módulo de servicio; telescopio; y paneles solares- se completará en los próximos meses. Tras esta fase se realizará una serie de pruebas que dejarán al satélite listo para su lanzamiento a finales de julio de 2008.

Herschel será lanzado al espacio en un cohete Ariane 5 ECA. El lanzamiento será compartido con Planck, la misión de la ESA para estudiar la radiación fósil del Big Bang.

Imagen propiedad: ESA/AOES Medialab

Fuente y más información: ESA

La ISS vista desde el Endeavour

Tuesday, September 4, 2007

Entre el horizonte de la Tierra y la oscuridad de espacio, aparece la Estación Espacial Internacional (ISS) en esta espectacular fotografía capturada por el transbordador espacial Endeavour, mientras se alejaba de la estación rumbo a la Tierra. Antes de abandonar la ISS, los astronautas de la misión espacial STS 118 y la Expedición 15 concluyeron casi nueve días de trabajo cooperando a bordo de la lanzadera y de la estación.

El transboradador Endeavour emprendió el camino de regreso a la Tierra a las 6:56 de la mañana (CDT) el 19 de agosto de 2007. En la parte inferior de la imagen puede observarse Italia.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Video de la Luna en cuarto creciente

Saturday, September 1, 2007

video


Este es un video de la Luna en cuarto creciente, realizado con mi telescopio reflector newton de 114 mm de abertura y una cámara digital de 2.0 megapíxels acoplada al telescopio. El video está grabado hace unos días en el presente mes de agosto y en el podemos observar algunos de los accidentes geográficos mas significativos de la Luna como son los cráteres y los mares. En la zona inferior y en primer plano observamos el Mare Imbrium en cuyo borde se encuentra el cráter Plato, del mismo tono oscuro y de forma plana en su interior, mientras que en la zona derecha de Mare Imbrium podemos observar la cadena montañosa de los Alpes.

Otros dos grandes cráteres pueden observarse en el vídeo, el primero cuando sube la imagen, es el cráter Copérnicus de 93 kilómetros de diámetro y más arriba se puede observar el cráter Tycho, cerca del polo sur de la Luna, con 102 kilómetros de diámetro y que se encuentra rodeado de otros grandes cráteres.

Video propiedad: Autor

Hoyo oscuro en un volcán de Marte

Friday, August 31, 2007

La cámara fotográfica de alta resolución HiRISE a bordo del orbitador de la NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), ha confirmado la existencia de un hoyo oscuro visto en Marte, en una imagen obtenida anteriormente por HiRISE. El hoyo es un eje vertical que corta a través de un flujo de la lava, en un flanco de un volcán marciano llamado Arsia Mons. Tales hoyos se forman en volcanes similares en la Tierra como ocurre en Hawaii y se denominan "pit craters" o "cráteres con hoyo."

Esta imagen, es una pequeña sección de una imagen mayor obtenida por HiRISE el 9 Ago de 2007, en la se puede observar un gran hoyo oscuro, de cerca de 150 metros de diámetro, en un flujo de lava. La imagen fue obtenida con la cámara fotográfica orientada levemente hacia el oeste. Se puede observar la pared este del hoyo, iluminado por la luz del Sol de la tarde. La imagen fue obtenida a las 2:34 P.M. tiempo local de Marte.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

Fuente: NASA

Vapor de agua en un sistema estelar

Wednesday, August 29, 2007

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha descubierto gran cantidad de vapor de agua en un sistema estelar en formación, tanto como para llenar cinco veces los océanos de la Tierra. Los astrónomos dicen que el vapor de agua fluye debajo de la nube natal del sistema y la distribuye por un disco polvoriento donde los planetas, como se piensa, se están formando.

Las observaciones nos proveen la primeras evidencias de como el agua, un ingrediente esencial para la vida tal y como la conocemos, comienza a realizar su camino sobre los planetas, posiblemente rocosos como la Tierra.

"Por primera vez, vemos el agua siendo distribuida en la región donde los planetas, probablemente se formarán," dijo Dan Watson de la Universidad de Rochester, Nueva York. Watson es el autor de un artículo sobre este joven sistema estelar "lleno de vapor", que aparecerá publicado el 30 de agosto en la revista Nature.

El sistema estelar, llamado NGC 1333-IRAS 4B, está creciendo todavía dentro de un capullo de gas y polvo. Dentro de este capullo, que da vueltas alrededor de la estrella embrionaria, está floreciendo, el disco caliente de materiales que forman los planetas.

"Sobre la Tierra, el agua llegó en forma de hielo con asteroides y cometas. El agua también existe sobre todo en estado de hielo en las nubes densas de estrellas que se están formando, dijo Watson. "Ahora hemos visto que el agua, cayendo en forma de hielo sobre el joven sistema estelar y que en realidad se vaporiza a su llegada. Este vapor de agua más tarde se congelará otra vez en asteroides y cometas."

El agua es abundante en todas partes de nuestro Universo. Ha sido descubierto en forma de hielo o gas alrededor de varios tipos de estrellas, también en el espacio entre las estrellas, y recientemente Spitzer registró la primera evidencia clara de vapor de agua sobre un planeta gaseoso y caliente, fuera de nuestro sistema solar, llamado exoplaneta HD 189733b.

"El agua es más fácil de descubrir que otras moléculas, así que podemos utilizarla como una sonda para observar nuevos discos y estudiar su física y química," dijo Watson. "Esto nos enseñará mucho sobre como se forman los planetas."

Watson y sus colegas estudiaron 30 de los embriones estelares más jóvenes, utilizando el espectrógrafo infrarrojo del Spitzer, un instrumento que hiende la luz infrarroja abierta en un arco iris de longitudes de onda, revelando "las huellas digitales" de moléculas. De los 30 embriones estelares, encontraron sólo uno, NGC 1333-IRAS 4B, con una evidencia enorme de vapor de agua. Este vapor es fácilmente perceptible por Spitzer, porque como el hielo golpea el disco de formación de planetas, se calienta muy rápidamente y brilla con luz infrarroja.

¿Por qué sólo un embrión estelar de los 30 presenta signos evidentes de agua? Los astrónomos dicen que esto es el más probable porque NGC 1333-IRAS 4B esta justamente en una a través de la cual el telescopio Spitzer puede ver su denso corazón. También, esta fase particular y acuosa de la vida de una estrella, es efímera y difícil de captar.

"Hemos capturado una fase única de la evolución de una estrella joven, cuando la materia de la vida se mueve dinámicamente en un ambiente donde los planetas podrían formarse, " dijo Michael Werner, el científico de la misión Spitzer, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, Pasadena, California.

Otros autores del artículo que aparecerá en Nature son: Chris Bohac, Chat Hull, Bill Forrest, Ben Sargent, Joel Green and Kyoung Hee Kim de la Universidad de Rochester; Elise Furlan de la Universidad de California en Los Angeles; Joan Najita del National Optical Astronomy Observatory; Nuria Calvet y Lee Hartmann de la Universidad de Michigan, Ana Arbor, Paola d'Alessio de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) ; y Jim Houck de universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York.

El Jet Proulsion Laboratory (JPL) dirige la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA, Washington. Las operaciones de ciencia se realizan en el Centro de Ciencia Spitzer en el Instituto Teconlogico de California en Pasadena que dirige el JPL para la NASA. El espectrógrafo infrarrojo del Spitzer fue construido por la Universidad de Cornell. Su desarrollo fue dirigido por el coautor Houck. Watson y Forrest son también miembros del equipo que construyó el espectrografo.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: Spitzer

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