XMM Newton desvela una sorpresa magnética

Tuesday, February 27, 2007

El telescopio espacial de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha hallado indicios de la existencia de un campo magnético en una región del espacio en que los astrónomos no esperaban encontrar ninguno. Se trata de un campo magnético entorno a una estrella joven llamada AB Aurigae, y podría ser una solución a un problema que dura desde hace veinte años.

AB Aurigae tiene 2,7 veces la masa del Sol, y es una de las estrellas más masivas en la nube de formación estelar Taurus-Aurigae. A pesar de que está entre unas casi 400 estrellas más pequeñas, su radiación ultravioleta juega un papel clave a la hora de dar forma a la nube. La masa de Taurus-Aurigae permite clasificarla entre una clase de objetos conocidos como estrellas Herbig, en honor de su descubridor George Herbig.

XMM-Newton apunta sistemáticamente su cámara EPIC (European Photon Imaging Camera) hacia AB Aurigae y las demás estrellas jóvenes de la nube, dentro de un programa de observación de Taurus-Auriga en rayos X. En las observaciones, AB Aurigae destaca por su brillo, lo que indica que emite rayos X.

Y aquí viene lo interesante. Se espera que las estrellas jóvenes con intensos campos magnéticos emitan rayos X, pero en cambio los modelos han sugerido en más de una ocasión que las estrellas Herbig carecen de las condiciones internas adecuadas para generar un campo magnético apreciable. Y aún así, los astrónomos llevan 20 años detectándolos.

Un grupo internacional encabezado por Manuel Güdel y su estudiante de doctorado Alessandra Telleschi, del Instituto Paul Scherrer, en Suiza, analizó los datos de la estrella AB Aurigae, y halló que la temperatura del gas que emite los rayos X es de entre uno y cinco millones de grados centígrados. “Esto es sospechosamente bajo”, dice Güdel. Las estrellas jóvenes de tipo solar tienen atmósferas gaseosas con campos magnéticos que las calientan a 10 millones de grados o más.

Telleschi, Güdel y sus colegas proponen ahora que cuando la gran masa de gas colapsó para dar lugar a la formación de la estrella AB Aurigae, arrastró consigo parte del campo magnético que permeaba esa región del espacio. Este campo se encuentra ahora atrapado dentro de la estrella, y canaliza los vientos estelares. De esta manera los vientos procedentes de ambos hemisferios estelares chocan y emiten rayos X.

Se trata de una explicación elegante para un misterio que data de hace dos décadas, pero por el momento Güdel y sus colegas no saben si es aplicable a otras estrellas Herbig. “Esa es la cuestión clave”, dice Güdel. Para resolverla habrá que obtener espectros de alta resolución de otras estrellas Herbig.

Imagen propiedad: M. Guedel/ESA

Fuente y más información: ESA

Sonda Rosetta se aproxima a Marte

Friday, February 23, 2007

Sonda Rosetta de la ESA Los controladores de misión de la ESA han confirmado que la nave Rosetta está en la trayectoria para su crucial paso por Marte el próximo 25 de febrero. Los ingenieros han iniciado los preparativos finales para la delicada operación, que incluye un eclipse, un periodo de pérdida de señal, navegación precisa y un complejo seguimiento desde tierra.

Está previsto que la sonda Rosetta realice su máxima aproximación a Marte a las 02.57 CET el domingo 25 de febrero, utilizando al planeta rojo como freno gravitacional para reducir su velocidad y alterar la trayectoria, dentro del complicado viaje de 10 años de duración y 7.100 millones de kilómetros hacia el cometa 67P Churyumov-Gerasimenko.

El encendido de los motores del pasado viernes no presentó complicaciones. El martes confirmamos que la sonda se encuentra en la trayectoria nominal para pasar junto al planeta. Actualmente no se necesita impulso adicional de los motores, por lo que la próxima maniobra, prevista para el fin de semana, ha sido cancelada", explicó Paolo Ferri, Director de vuelo de la Rosetta, en una alocución en el ESOC, el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA situado en Darmstadt, Alemania.

Los controladores de tierra tienen previsto perder contacto con Rosetta durante unos tensos 15 minutos de ocultación a partir de las 03.14 CET del 25 de febrero, cuando la sonda pase por detrás de Marte respecto a las estaciones terrestres.

En el momento de máxima aproximación Rosetta pasará "rozando" Marte de manera espectacular, a sólo 250 km sobre la superficie del planeta rojo. En esos instantes, la sonda Mars Express de la ESA se hallará a unos 11.042 km de distancia de la Rosetta, en tanto que el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA se encontrará a unos 7.172 km.

Imagen propiedad: ESA - C.Carreau

Fuente y más iformación: ESA

Saturno junto a la constelación de Leo

Tuesday, February 20, 2007

La semana pasada la Tierra se encontraba entre Saturno y ahora está brillando con gran intensidad, visible a simple vista elevándose hacia el este después de la puesta del sol. Saturno está cerca de Regulus, estrella perteneciente a la constelación de Leo. En estos momentos el brillo de Saturno es mayor que el de Regulus.

¿Cómo saber que estrellas del cielo son realmente planetas? Uno de los indicativos para identificar los planetas es que no centellean como lo hacen las estrellas, es decir, su luz es fija pero aún así puede resultarnos complicado identificarlos.

Es verdad que, principalmente, los planetas no centellean. Sin embargo, podría verlos centellear un poco si el planeta se encuentra próximo a la línea del horizonte. Las estrellas siempre centellean porque están muy lejos de la Tierra, hasta con telescopios grandes, las estrellas aparecen sólo como pequeños puntos de luz. La atmósfera de la Tierra también perjudica la observación de las estrellas, es un filtro que la luz provenientes de las estrellas deben atravesar y por tanto llega con menos intensidad.

Los planetas no centellean (por lo general) porque están más cerca de la Tierra que las estrellas. A diferencia de las estrellas, los planetas no aparecen como pequeños puntos de luz cuando los observamos con un telescopio, sino que pueden verse como pequeños discos diminutos, superando en tamaño a la vista de cualquier estrella con telescopio.

Con la ayuda del dibujo, se puede localizar a Saturno junto a Regulus como se ha mencionado anteriormente. Otra característica para identificarlo es que su luz es de color amarillento.

Imagen propiedad: Earth and Sky

Fuente: Earth and Sky

Astronautas preparan la misisión Hubble

Friday, February 16, 2007

Los astronautas seleccionados para la misión de reparación del Telescopio Espacial Hubble se están entrenado en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Md. Los ingenieros y gerentes de Goddard informan a la tripulación del transbordador espacial sobre operaciones del Hubble, el estado de las instalaciones y el hardware son motivo de debate para preparar los cinco paseos espaciales previstos para la misión.

Los astronautas instalarán dos nuevos instrumentos de ciencia y realizarán mejoras en las observaciones del Hubble. " Mientras el Centro espacial Johnson proporcionan bajo el agua el entrenamiento para los astronautas en su Laboratorio de Animación Neutro, Goddard les ofrece la experiencia sobre el terreno que utiliza las altas maquetas de fidelidad del Hubble y los instrumentos de especialidad requeridos para las tareas que están por delante, " dijo Preston Burch, el director asociado y el administrador de programas para el Hubble en Goddard. " Juntos, ayudamos a asegurar una misión de revisión impecable. "

Los dos nuevos instrumentos previstos para instalar en el Hubble son el Cosmic Origins Spectrograph (COS) y la Wide Field Camera 3 (WFC3). El COS es el espectrógrafo ultravioleta más sensible que se haya instalado en el Hubble. El instrumento sondará la estructura a gran escala del universo, continuando con el estudio de la distribución de galaxias y el gas intergaláctico observado por el Hubble. También explorará la naturaleza y la distribución de la materia oscura. La materia oscura es una forma invisible de materia cuya masa total en el universo es más de cinco veces la de materia "normal" (p. ej., el gas, el polvo, estrellas, etc.) y que sólo puede ser estudiado observando su influencia sobre la distribución de materia normal en nuestro universo.

WFC3 es una nueva cámara sensible de una amplia gama de longitudes de onda, incluyendo la luz infrarroja, visible, y ultravioleta. La cámara emprenderá una amplia gama de estudios. Examinará los planetas en nuestro Sistema Solar, galaxias cercanas con historias para contar sobre la formación de sus estrellas, y galaxias recientes y distantes más allá del alcance corriente del Hubble.

Otro instrumento que se instalará en el Hubble es el Fine Guidance Sensor, instrumento que se utilizará para estudios de alta resolución en la luz visible y ultravioleta tanto de sistemas de estrellas cercanos como de galaxias distantes, proporcionando la información sobre los movimientos y la formación química de las estrellas, atmósferas planetarias, y otras galaxias.

Fuente: BBS News

Imagen propiedad: NASA

Aurora boreal y circuitos eléctricos

Saturday, February 10, 2007

Circuitos eléctricos gigantescos son los responsables de crear un mágico juego de luces en el cielo, conocidas como auroras boreales, visibles en latitudes altas de la Tierra como en Alaska, lugar donde se obtuvo esta fotografía. La aurora visible en el cielo de la noche, forma un arco verde que se extiende a través del cielo en una dirección Este - Oeste. La longitud de los arcos de una aurora pueden ser tan grandes como varios miles de Kilómetros, pero la anchura no suele ser mayor de 100m.

Nuevos resultados han sido obtenidos gracias a los satélites "Cluster" de la ESA y proporcionan una nueva idea, en la que se diferencia entre dos tipos de circuitos eléctricos, asociados a la formación de los arcos de las auroras boreales. Los mecanismos profundos que dan lugar a la creación de una aurora boreal, han sido sujeto de estudios por parte de científicos solares y de plasma durante los últimos años.

Mientras que las observaciones en la Tierra ya han proporcionado unas pistas importantes, para el entendimiento de estos fenómenos, la verdadera brecha en nuestro conocimiento ha comenzado con los satélites dedicados a las auroras boreales, como S3-3, el Explorador de Dinámica, Viking, Freja y FAST y ahora tienen a pleno funcionamiento la misión de la ESA denominada "multi-point mission Cluster."

El proceso básico que genera la aurora es similar a lo que pasa en un viejo tubo de TV. En el tubo de TV, los electrones acelerados golpean la pantalla y hacen que aparezca el brillo; los electrones en la atmósfera son acelerados en "una región de aceleración " situada aproximadamente entre 5000 y 8000 kilómetros de altitud, y bajan precipitadamente a la ionosfera de la Tierra, región superior de la atmósfera. Aquí, los electrones chocan contra átomos ionosféricos y moléculas, les transfieren un poco de su energía y entonces brillan, creando auroras.

Los resultados representan un paso adelante en el entendimiento de los circuitos eléctricos de las auroras, pero preguntas importantes todavía permanecen abiertas, como por ejemplo: ¿cúal es el origen del proceso de aceleración de electrones que dan lugar a la formación de auroras? y ¿como se matiene?. Las mediciones que se realizarán en 2008 y 2009 sobre la aceleración de electrones, deberían ayudarnos a encontrar las respuestas.

Imagen propiedad: ESA, Jan Curtis, Fairbanks, Alaska.

Fuente y más información: ESA

Hubble muestra un cúmulo de galaxias

Thursday, February 8, 2007

Esta bella imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestra el grupo o cúmulo de galaxias denominado Abell S0740, localizado a unos 450 millones de años luz de distancia de nosotros, en la constelación de Centauro.

El grupo se encuentra dominado por la galaxia elíptica ESO 325-G004 que aparece en el centro de la imagen. Esta gigantesca galaxia, se expande más de 100,000 años luz y contiene aproximadamente 100 mil millones de estrellas. Es comparable en tamaño y en número de estrellas a nuestra galaxia La Vía Láctea.

El Hubble representa en la fotografía miles de cúmulos globulares de estrellas, orbitando la galaxia ESO 325-G004. Estos cúmulos globulares, son grupos compactos de unos cientos de miles de estrellas que gravitacionalmente están unidas. Se encuentran a poca distancia de la galaxia, representados como puntos de luz dentro del halo difuso de la galaxia.

La fotografía fue obtenida con la Cámara Avanzada de Revisiones del Telescopio Espacial Hubble, entre enero de 2005 y febrero de 2006.

Imagen propiedad: Hubble

Fuente: Hubble

La ESA trabaja en un instrumento destinado al clima espacial

Tuesday, February 6, 2007

Si un satélite se encuentra en su trayectoria con partículas de alta energía u otros fenómenos meteorológicos espaciales, la electrónica a bordo puede dejar de funcionar, los instrumentos científicos pueden dañarse y, en casos más raros, la nave podría perderse. Un sofisticado instrumento en desarrollo actualmente en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC), de la ESA, ofrecerá vigilancia y pronósticos certeros sobre el clima espacial.

La actividad solar influye en el Sistema Solar de muchas maneras, por ejemplo con la generación de corrientes de veloces partículas energéticas y erupciones súbitas de peligrosos rayos X durante las llamaradas solares. También penetran en nuestro Sistema Solar rayos cósmicos procedentes de otros puntos de la galaxia. Dichos fenómenos están entre las principales causas del comportamiento anómalo y del deterioro de las naves espaciales y sus sensibles instrumentos científicos.

Desde principios de 2005, el SEISOP (Space Environment Information System for Operations), un instrumento de monitorización y previsión del clima espacial actualmente en desarrollo en ESOC, en Darmstadt, Alemania, viene suministrando informes a Integral, el observatorio espacial de rayos gamma de la ESA.

El SEISOP contiene una base de datos con registros del estado de los satélites y observaciones de la meteorología espacial realizadas en todo el mundo, además de avanzadas aplicaciones de software que suministran informes, avisos, previsiones y registros históricos al grupo de control de vuelo de Integral.

"El clima del espacio afecta a los satélites de muchas maneras. Se pueden producir pérdidas aleatorias de datos, cambios en la dinámica de las órbitas y disminución de la calidad de los datos científicos. Por lo tanto, la información en tiempo real es esencial para determinar durante cuánto tiempo se deben detener los instrumentos en periodos de peligro", afirma Alessandro Donati, responsable del departamento de Conceptos y Tecnologías de Misión Avanzados (Advanced Mission Concepts and Technologies) de ESOC.

En 2007, el SEISOP entrará en una fase de desarrollo operativo destinado a proporcionar a todas las misiones de la ESA la misma información vital sobre el clima espacial. "Tenemos previsto empezar a trabajar este año en la creación de la última versión operativa. El SEISOP podrá suministrar servicios de aviso no sólo dentro de la ESA, sino también a agencias espaciales de todo el mundo, ya que el clima espacial puede afectar a cualquier satélite", afirma Donati.

Imagen propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA

Rusia construye un observatorio espacial

Sunday, February 4, 2007

En 2011, Rusia quiere situar en la órbita alrededor de la Tierra, un nuevo observatorio astrofísico como parte de su Programa Espacial Federal (2006-2015). El proyecto, llamado Spektr-Rentgen-Gamma (SRG), integra un observatorio de rayos X ruso (ART) y dos programas europeos.

El ART es una combinación de telescopios de rayos X que cuenta también con un detector de explosiones de rayos gamma. Fue concebido a finales de la década de 1980, pero nunca se puso en práctica debido a la carencia financiera del momento. De los componentes europeos, el primero es ROSITA (siete telescopios de espejos de rayos X), y el segundo, Lobste (un monitor de rayos X de campo amplio).

SRG alcanzará una órbita ecuatorial, entre 500 y 600 Km de altitud y con inclinación cero. Estará situado debajo de los cinturones de radiación de la Tierra, que de otra manera habrían creado ruidos en la observación. Esta órbita, causará un significativo beneficio de sensibilidad, haciendo posible realizar estudios detallados de objetos astrofísicos que tienen un brillo muy débil y son difíciles de registrar. Un ejemplo de estos objetos son con los cúmulos de galaxias.

Con el SRG esperan descubrir el corazón de unas tres millones de de galaxias activas ( con agujeros negros súper masivos) y hasta 100,000 cúmulos galácticos que esperan sirvan como ayuda para explicar la naturalerza de la materia oscura y la energía oscura. Según las teorías actuales, estas son las responsables de la expansión aceleradora del Universo.

Muchos expertos en la física de interacciones fundamentales y cosmología creen que la explicación de la energía oscura causará una nueva revolución en la ciencia, como sucedió en el siglo XX, cuando Einstein formuló su teoría de relatividad. Hoy uno de los problemas claves para los astrónomos y astrofísicos de todo el mundo, es encontrar como la energía oscura cambia con el tiempo. El observatorio SRG puede convertirse en el primer proyecto global del mundo en determinar la masa oculta existente Universo.

El lanzamiento que proporcionará la órbita requerida para el SRG, se realizará desde el Centro Espacial Courou en la Guyana francesa, a bordo de un vehículo ruso Soyuz-2 sobre un cohete Fregat. El Centro Espacial Baikonur, debido a su localización geográfica no será capaz de controlar el observatorio totalmente y administrar así la información para Rusia. Tres centros de control alternativos, están siendo considerados actualmente : Sudáfrica, Australia y La India.

Los admimistradores de la industria espacial, coinciden en que el lanzamiento de SRG en 2011 está "cerca al alcance de la mano". Pero los problemas, si es que los hay, sólo podrían ocurrir con la plataforma espacial, porque la carga útil científica ya está terminada. En los cuatro primeros años, los instrumentos del observatorio SRG realizarán revisiones globales del cielo y sólo observarán fuentes individuales entre los tres y seis años siguientes.

El proyecto será viable gracias a la colaboración entre la Agencia Espacial Rusa (Roscosmos) y La Agencia Espacial Europea (ESA)

propiedad: NASA

Fuente: RIA Novosti

Júpiter visto desde Marte

Thursday, February 1, 2007

Planeta Júpiter desde Marte La cámara HiRISE a bordo del orbitador Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), es el telescopio más poderoso que existe fuera de la órbita de la Tierra y capaz de realizar interesantes observaciones astronómicas. El experimento de imágenes de alta resolución (HiRISE) de la Universidad de Arizona y el Laboratorio Lunar y Planetario en Tucson, ha producido una imagen insólita de Júpiter , visto desde la órbita de Marte.

Los científicos utilizaron la cámara de HiRISE para obtener una imagen de 10 megabytes del planeta Júpiter y sus satélites principales (Io, Europa, Ganímedes y Calisto) cuando realizaban una prueba de calibración de la cámara el 11 de enero de 2007.

La imagen cumplió su objetivo para las pruebas de calibración. Sin embargo, un descuido en la planificación de esta observación astronómica, hizo que la imagen quedara ligeramente enturbiada. Dennis Gallagher, diseñador óptico jefe de la cámara HiRISE, mejoró la imagen para que se mostraran más detalles de la atmósfera de Júpiter.

Como resultado de esta mejora y debido a que Marte está mucho más cerca de Júpiter que la Tierra, la imagen tiene una resolución comparable a las registradas por el Telecopio Espacial Hubble del planeta Júpiter, según han señalado los miembros del equipo científico de HiRISE.

Los colores vistos por la cámara HiRISE, no son iguales que los que vemos con el ojo humano porque la cámara registra la luz en una longitud de onda ligeramente más larga que nuestros ojos, el infrarrojo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/University of Arizona

Fuente: uanews

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