Descubren planetas con dos soles

Saturday, March 31, 2007

Planetas con dos soles El atardecer doble que Luke Skywalker contempló en la fantasía espacial "La Guerra de las Galaxias" puede no ser tan descabellado. Utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los astrónomos han observado que los sistemas planetarios -- discos de polvo, asteroides, cometas y posiblemente planetas -- son tan abundantes en sistemas de estrellas dobles, como en sistemas de estrellas solas, tales como el nuestro.

Dado que más de la mitad de todas las estrellas son dobles, o binarias, el descubrimiento sugiere que el Universo está lleno de planetas con dos soles.Las puestas de sol en algunos de esos mundos se parecerían a la del planeta de Luke Skywalker, Tatooine, donde dos bolas de fuego se hunden en el horizonte una por una.

"Parece que no existe un tendencia contra la formación de planetas en sistemas binarios", dijo el Dr. David Trilling de la Universidad de Arizona en Tucson, el primer autor del artículo sobre la investigación, que aparecerá en la edición del 1 de Abril del Astrophysical Journal. "Es posible que existan incontables planetas allá afuera con dos o más soles."

Los astrónomos ya sabían que los planetas se pueden formar en sistemas binarios de gran separación, en los que las estrellas están a distancias 1,000 veces mayores que la distancia de la Tierra al Sol, ó a 1,000 unidades astronómicas. De los aproximadamente 200 planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar, algo así como 50 están en órbita alrededor de uno de los miembros de un dúo estelar muy separado.

El nuevo estudio usando Spitzer está enfocado en estrellas binarias más cercanas entre sí, con separaciones de entre 0 y 500 unidades astronómicas. Hasta ahora, casi nada se sabía acerca del efecto que la cercanía de las estrellas podía tener en el crecimiento de planetas. Las técnicas usuales de cacería de planetas generalmente no funcionan bien en estas estrellas. En el año 2005 un astrónomo financiado por la NASA descubrió el único candidato planetario conocido que reside en un sistema múltiple apretado.

Trilling y sus colegas usaron los ojos infrarrojos de Spitzer, que pueden detectar calor, no para buscar planetas, sino discos de polvo en sistemas de estrellas dobles. Los así llamados discos de escombros, están compuestos de fragmentos rocosos de asteroides que no fueron usados para formar planetas. Su presencia indica que el proceso de construcción de planetas ha ocurrido alrededor de una estrella o estrellas, y puede haber resultado en planetas maduros intactos.

En el más completo muestreo de este tipo, el equipo buscó discos alrededor de 69 sistemas binarios a distancias de entre 50 y 200 años luz de la Tierra. Todas las estrellas de la muestra son algo más jóvenes y más masivas que nuestro sol, el cual está en la mitad de su vida. Los datos muestran que algo así como el 40 por ciento de los sistemas tienen discos. Esta fracción es algo mayor que la de una muestra comparable de estrellas solas.

Además, los astrónomos se sorprendieron al descubrir que la frecuencia de discos es mayor (casi del 60 por ciento) en las binarias más cercanas entre sí. Los más cercanos de estos compañeros estelares están a distancias de entre 0 y 3 unidades astronómicas. Spitzer detectó discos alrededor de ambos miembros de los pares estelares, no sólo alrededor de uno. Es en sistemas apretados como estos donde los planetas, si están presentes, experimentarán puestas de Sol como la de Tatooine.

"Nos sorprendió mucho encontrar que el grupo de binarias con estrellas muy cercanas entre sí tenía más discos", dijo Trilling. "Esto puede significar que la formación de planetas se favorece en estos sistemas con relación a sistemas de estrellas solas. También puede simplemente significar que las binarias cercanas tienen más polvo. Observaciones futuras nos darán mejores respuestas."

Los datos de Spitzer también revelan que no todos los sistemas binarios son hospitalarios para la formación de planetas. El telescopio detectó muchos menos discos en sistemas binarios de separación intermedia, donde las estrellas tienen separaciones de entre 3 y 50 unidades astronómicas. Dado que Spitzer encontró discos alrededor de una de las estrellas en sistemas binarios de gran separación, y discos alrededor de ambas estrellas en sistemas cercanos, es posible que las estrellas tengan que estar o muy cercanas o muy lejanas para que los planetas se formen.

"Para un planeta en un sistema binario, la posición es lo más importante", dijo uno de los coautores del trabajo, el Dr. Kart Stapelfeldt, del Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la NASA en Pasadena, California. "En su mayor parte, los sistemas binarios han sido ignorados", agregó Trilling. "Son más difíciles de estudiar, pero pueden ser los sitios más comunes para la formación de planetas en nuestra galaxia."

Otros autores del trabajo incluyen: los Drs. John Stansberry, George Rieke y Kate Su de la Universidad de Arizona; el Dr. Richard Gray, de la Universidad Estatal de los Apalaches en Boone, N.C.; el Dr Chris Corbally del Observatorio Vaticano en Tucson; los Drs. Goeff Bryden, Andy Boden y Chas Beichman del JPL; y la Dra. Christine Chen, del Observatorio Nacional de Astronomía en Tucson.

JPL administra Spitzer en nombre del Directorado de Misiones Científicas de la NASA en Washington. Las operaciones científicas del telescopio se realizan en el Centro Científico Spitzer, localizado en el Instituto Tecnológico de California (Caltech), en Pasadena. El fotómetro de imágenes en multibanda de Spitzer fue construido por la corporación Ball Aerospace (localizada en Boulder, Colorado), la Universidad de Arizona y Boeing North America (localizada en Canoga Park, California). El coautor Rieke es el investigador principal del instrumento.

Para mayor información y gráficas in Inglés, visite Spitzer y NASA

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle/R. Hurt (SSC)

Fuente: Spitzer Telescope

Meteoritos ricos en información

Thursday, March 29, 2007

Un profesor de la Universidad Purdue, el pasado miércoles 28 de marzo dijo en la convención nacional que los meteoritos contienen muchas pistas sobre la creación y evolución del Sistema Solar. Michael Lipschutz, un profesor de química inorgánica y cosmoquímica, hizo una presentación titulada "Lecciones de Meteoritos" en la Sociedad Americana de Química, en Chicago.

En su presentación destacó la información de un capítulo que él escribió con el nombre de la nueva Enciclopedia del Sistema Solar, (Encyclopedia of the Solar System) .

"Los meteoritos son la sonda espacial del hombre pobre, " dijo Lipschutz. "Ofrecen una información imposible de conseguir de otra manera y contienen los materiales conocidos más antiguos. Unos contienen materiales creados antes de que el Sistema Solar fuera formado e ilustran sobre los procesos que ocurrieron hace 4.56 mil millones de años. Ningún otro material accesible proporciona tal información, y ellos nos son entregados en derecho."

Los meteoritos son objetos metálicos o pedregosos que llegan a la Tierra desde el espacio exterior. Son fragmentos de los planetas menores (asteroides) o de masas más grandes del Sistema Solar como Marte y nuestra Luna, dijo el profesor.

Más de 31,000 meteoritos han sido encontrados sobre la Tierra, con pesos que varían desde menos de un gramo a 60 toneladas métricas.

"La cantidad de información disponible gracias a los meteoritos es asombrosa, " dijo él. " Si un imagen vale más que 1,000 palabras, una muestra de meteorito vale más 1,000 imágenes."

Los meteoritos registran y datan acontecimientos solares y galácticos y revelan detalles sobre la composición de la Tierra y otros planetas, asteroides y el Sol. Los meteoritos también son cruciales para complementar la interpretación de los datos obtenidos de la tecnología remota, dijo el profesor.

"Los meteoritos son las muestras de la materia del Sistema Solar, y sus propiedades químicas y físicas nos revelan ' las verdades sobre su planeta de origen, tal y como si nosotros hubiéramos obtenido las medidas sobre la superficie del planeta, " dijo Lipschutz. " Estas ' verdades de tierra' son usadas para calibrar nuestros instrumentos de sensores remotos y como datos correlativos."

La presentación de Lipschutz en la conferencia, era la parte de la sesión titulada " la Evolución Química: Cambio Químico A través de Espacio y Tiempo."

Imagen propiedad: NASA

Fuente: Physorg

Julio Verne preparado para la ISS

Wednesday, March 28, 2007

Julio Verne, el primero de cinco ATVs (siglas en inglés de Vehículos Automatizados de Transferencia), está a punto de volar. Su hardware está ya montado y listo para el vuelo. La misión inaugural, preparada para la segunda mitad de 2007, se producirá una vez finalizada la extensa campaña de pruebas que en total habrá durado tres años.

Es la nave espacial más compleja jamás desarrollada en Europa y durante los próximos meses, este programa de vanguardia se enfrenta a tres objetivos cruciales: preparar las Operaciones de Vuelo; definir las interfaces con la Estación Espacial Internacional con los demás socios de la Estación; y preparar el cohete Ariane 5 para el lanzamiento de la que será su mayor carga hasta ahora.

El principal objetivo de esta estrategia compleja, y que lleva tiempo, es asegurarse de que el hardware y el software del ATV están preparados para todos los escenarios posibles, nominales y no nominales, con los que Julio Verne podría encontrarse durante su vuelo.

en la planta de RSC-Energia fuera de Moscú –donde se manufacturan el mecanismo de atraque del ATV, el sistema para repostar combustible y la electrónica asociada--, en el complejo GDC (Ground Debugging Complex), llevan realizándose desde diciembre importantes simulaciones de ordenador, que concluyen ahora. Se trata de que un potente simulador genere diversos escenarios de fallos y cree artificialmente situaciones difíciles, que el software de la arquitectura del ATV debe saber afrontar al tiempo que respeta los exigentes requerimientos de los vuelos tripulados.

El objetivo es poner a prueba la versión final del software que hará de interfaz entre el ATV y el módulo ruso, una vez iniciadas las maniobras de encuentro y atraque. Esta campaña de ensayos, que finaliza ahora con éxito, ha sufrido significativos retrasos debido a problemas inesperados durante la validación del GPS del segmento ruso, necesario para el sistema de navegación relativo al ATV. Tras corregir los problemas -algo que exigió entre otras cosas actualizar el software-, los ensayos se han llevado a cabo con éxito.

En el centro de pruebas de la ESA en Noordwijk, Países Bajos, la nave Julio Verne ha pasado en 2006 por dos importantes pruebas de resistencia al entorno. La primera fue un ensayo acústico para verificar la capacidad de la nave para soportar los niveles de ruido que experimentará durante el lanzamiento. El ensayo fue completado con éxito en Julio.

Después se realizó un ensayo de vacío térmico para verificar que Julio Verne, en estado activo, es capaz de soportar las duras condiciones del espacio exterior, con temperaturas extremas. También en otoño de 2006, en las mayores instalaciones de Europa para probar cascos de barcos, al Oeste de París, se ensayó con éxito la técnica del encuentro de Julio Verne.

Varios de los escenarios de la misión requerirán interacciones complejas y responsabilidades compartidas entre el Centro de Control del ATV (ATV-CC) en Toulouse, Francia, y los Centros de Control de Misión rusos y estadounidenses, en Moscú y Houston. Por primera vez en la era espacial tres centros de control distribuidos por el globo deben trabajar coordinadamente.

En Europa tendrá lugar desde Abril y hasta mediados del verano una extensa revisión en colaboración con la NASA y los rusos. La calificación del Centro de Control de ATV casi ha concluido. Se ha completado ya gran parte del programa de ensayos de validación del sistema, y ha empezado también el programa de calificación para las operaciones normales. Este programa marcha según lo previsto, para que Julio Verne esté listo para el lanzamiento a finales de Julio de este año.

Sin embargo hay numerosos factores externos que limitan considerablemente las oportunidades de atraque de Julio Verne, lo que a su vez reduce el número de posibles fechas de lanzamiento. Un importante condicionante natural viene determinado por el ángulo del Sol con respecto a la línea de visión del ATV-ISS durante la aproximación final: este ángulo debe ser lo bastante bajo como para mantener un suministro eléctrico apropiado a la Estación, y lo bastante alto como para evitar deslumbrar a los sensores de atraque. Este límite abre dos ventanas de lanzamiento, una en Septiembre y otra en Noviembre.

Otro condicionante es el tráfico de otros vehículos espaciales hacia y desde la Estación, así como la disponibilidad del puerto de atraque, habitualmente ocupado por una nave rusa de reabastecimiento Progress.

Teniendo en cuenta, por una parte, los retrasos sufridos recientemente por los distintos equipos en Rusia y Europa debido a problemas inesperados pero ya resueltos, y por otra parte la suma de condicionantes externos a las posibles fechas de lanzamiento, se da ahora por entendido que las primeras oportunidades de lanzamiento de Julio Verne no se producirán antes de Septiembre, con la posibilidad de un traslado a Noviembre en función de cómo se reajusta la agenda del transbordador y de cuán prioritario se considera el reabastecer la Estación con hasta seis toneladas de carga con el ATV.

Los responsables de la ESA están en conversaciones con sus socios internacionales para garantizar que Julio Verne volará en cuanto se dé la primera oportunidad de hacerlo con seguridad, demostrando así que Europa es capaz de ocuparse de la logística. También es una forma de que Europa pague su parte de los gastos corrientes de la ISS y del lanzamiento del Columbus invirtiendo dinero en la industria europea, en vez de transfiriendo efectivo a los socios internacionales.

Imágenes propiedad: ESA - D.Ducros

Fuente y más información: ESA

Imágenes del Sol en detalle

Thursday, March 22, 2007

La NASA ha publicado nuevas imágenes del Sol " nunca vistas" y muestran que el campo magnético del Sol es mucho más turbulento y dinámico de lo que se conocía hasta el momento. Las imágenes han sido obtenidas con la nave espacial Hinode, conocida anteriormente como "Solar-B" y está liderada por la Agencia de Exploración Espacial de Japón (JAXA). La misión de colaboración incluye las agencias espaciales de Japón, EEUU, Gran Bretaña y Europa. El Centro de Vuelo Espacial Marshall condujo el desarrollo de la instrumentación científica proporcionada por la NASA.

El centro de operaciones del satélite espacial Hinode, está localizado en el centro de operaciones de la JAXA en Sagamihara, Japón. Hinode cuya traducción en japonés significa "la salida del sol", fue lanzado el 23 de septiembre de 2006, con el objetivo de estudiar el campo magnético del Sol y como su energía explosiva se propaga por las capas diferentes de la atmósfera solar.

En la primera imagen puede observarse una concepción artistica de las diferentes capas del Sol. En la segunda imagen obtenida por el Telescopio Solar Óptico del Hinode se muestra la estrucutura de la cromosfera solar que se origina como resultado de la interacción del gas caliente ionizado con el campo magnético del Sol.En la tercera imagen también capturada por el Hinode se mustra la estructura del campo magnético del Sol, situado en la zona externa de la atmósfera solar. el Telescopio Solar Óptico es el primer instrumento llevado al espacio para medir la fuerza y la dirección del campo magnético del Sol.

Imágenes propiedad: Hinode JAXA/NASA

Fuente: NASA

Efecto invernadero de la Tierra

Wednesday, March 21, 2007

Los científicos han producido las primeras películas que muestran la distribución mundial de los gases de efecto invernadero más importantes, el dióxido de carbono y el metano, que contribuyen al calentamiento del planeta. Se han basado para ello en tres años de observaciones realizadas por el espectrómetro SCIAMACHY, a bordo del satélite Envisat de la ESA.

La importancia de reducir las emisiones de dichos gases 'antropogénicos' -producidos por el hombre- ha quedado de manifiesto recientemente con el apoyo de los líderes de la Unión Europea al objetivo obligatorio de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero al menos en un 20 por ciento, a los niveles de 1990, para 2020. Una nueva evidencia de que se considera urgente combatir el calentamiento global es que Gran Bretaña propuso la semana pasada leyes encaminadas a reducir estos gases. Se trata del primer país que toma una iniciativa en esta línea.

Es necesario un control atento para garantizar el cumplimiento de dichas metas, y un nuevo medio para contribuir a ello son los instrumentos presentes en el espacio. Por ejemplo, el Espectrómetro de Absorción de Exploración e Imágenes para Cartografía Atmosférica (SCIAMACHY), es el primer sensor espacial capaz de medir con gran sensibilidad los gases de efecto invernadero más importantes sobre la superficie terrestre, al observar el espectro de la luz solar a través de la atmósfera desde una posición 'nadir'.

Los Dres. Michael Buchwitz y Oliver Schneising, del Instituto de Física Medioambiental (IUP) de la universidad alemana de Bremen, dirigido por el Prof. Dr. John P. Burrows, produjeron los mapas basándose en las observaciones de SCIAMACHY entre 2003 y 2005.

Si bien el dióxido de carbono es el gas invernadero más importante, las moléculas de metano atrapan el calor con una eficacia 20 veces superior a la de una molécula de dióxido de carbono. Además, las emisiones de metano –el segundo gas invernadero en importancia– pueden aumentar de manera importante en el futuro debido al calentamiento global, si las zonas de permafrost actualmente heladas empiezan a liberar metano.

Los nuevos datos sobre el metano también confirman los hallazgos de otro estudio realizado en 2005 por el Instituto de Física Medioambiental (IUP) de la Universidad de Heidelberg, en colaboración con el KMNI (Royal Netherlands Meteorological Institute), según el cual existían emisiones de metano mayores de las previstas en los bosques tropicales, distintas de los modelos de simulación obtenidos en el mismo periodo.

Tal como sucede con el metano, existen importantes lagunas de conocimiento respecto a las fuentes de dióxido de carbono, como los incendios, la actividad volcánica y la respiración de organismos vivos, así como de las zonas de absorción natural, como los suelos y el océano.

Al conocer mejor todos los parámetros referentes al ciclo del carbono, los científicos pueden predecir mejor el cambio climático y controlar mejor el cumplimiento de los tratados internacionales destinados a reducir las emisiones de gas de efecto invernadero, como el Protocolo de Kioto, que promueve la reducción de seis gases de invernadero, entre ellos el dióxido de carbono y el metano.

Con el cambio climático como el mayor reto medioambiental a que se enfrenta el mundo, se presentarán numerosos estudios y resultados sobre los gases de efecto invernadero en el Simposio Envisat de 2007, que se celebrará en Montreux, Suiza, del 23 al 27 de abril.

Imágenes propiedad: ESA/IUP/IFE, Univ. Bremen

Fuente y más información: ESA

Galaxia NGC 5011C desvela sorpresas

Monday, March 19, 2007

Una galaxia situada en la costelación de Centauro y que los astrónomos pensaban en un principio que era gigante, ha resultado ser una ilusión óptica. Con las nuevas observaciones realizadas por un astrónomo de la Universidad Nacional Australiana (ANU) se ha llagado a la conclusión de que la galaxia NGC 5011C se trata de una galaxia enana.

La galaxia NGC 5011C se encontraba en un principio junto a otra galaxia gigantesca llamada NGC 5011B, localizada a 140 millones de años luz de distancia de la Tierra.

Pero un nuevo análisis que será publicado en Astronomical Journal por el Doctor Helmut Jerjen, de la Escuela de Investigación de Astronomía y Astrofísica (Research School of Astronomy and Astrophysics), muestra que NGC 5011C es una galaxia mucho más pequeña, en realidad es una galaxia enana y que se encuentra localizada a unos 12 millones años luz de distancia de la Tierra, en los alrededores de nuestra propia Vía Láctea.

Según el Doctor Jerjen, la luz brillante emitida por la galaxia NGC 5011B había confundido las observaciones de la enana recién descubierta, llegando a conclusiones prematuras que condujeron a pensar que esta pequeña colección de estrellas se trataba de galaxia gigante.

"Pero las características de NGC 5011C se parecían tanto a las de una galaxia enana y cuando observé el par en el Siding Spring Observatory, tuve que investigar más allá," dijo el Doctor Jerjen.

Galaxias enanas son los componentes básicos de galaxias gigantescas como nuestra Vía Láctea, pero son difíciles de descubrir porque emiten muy poca luz, tienen 1000 veces menos estrellas que las gigantes y predomina en ellas la materia oscura. La teoría sobre la materia oscura nos dice que la mayor parte del Universo está lleno de tales galaxias enanas que son ópticamente evasivas.

"Cuando se encuentra una de ellas, se parece al hallazgo de una pequeña joya" dijo el Doctor Jerjen. “ Uno quiere examinarlas desde cada ángulo posible.”

Para confirmar su sospecha sobre NGC 5011C, el Doctor Jerjen se puso en contacto con su colega en el European Southern Observatory, el Doctor Ivo Saviane, para volver a realizar una prueba más exacta de ambas galaxias, denominada "redshifts" . Esta prueba mide la velocidad en la cual los objetos se alejan de la Tierra.

“Cuanto más rápido es el movimiento de la galaxia, más lejos está, ” explica el Doctor Jerjen. “Lo que encontramos con este par era que las dos galaxias en realidad tienen redshifts muy diferentes, con NGC 5011C alejándose de nosotros cinco veces más despacio que 5011B. Es raro encontrar una galaxia enana tan como cerca como esta.

"Este encuentro ofrece una nueva oportunidad para estudiar las complejidades de una galaxia enana, las cuales nos proporcionan información detallada sobre como se forman las galaxias en el Universo y sobre las propiedades y el papel que tiene la materia oscura, ” dijo el Doctor Jerjen.

Imagen propiedad: ESO

Fuente: The Australian National Univertsity

Astrónomos compiten por unos segundos

Este año el telescopio de la ESA llamado XMM-Newton pasará 369.000 segundos (4 días, 6 horas y casi 29 segundos) observando el agujero negro súper masivo de la galaxia activa NGC1365, para obtener datos como nunca antes de lo que ocurre en este monstruo de decenas de millones de masas solares. También dedicará 486.000 segundos a tratar de averiguar qué es la energía oscura, el componente más importante -y hoy por hoy más desconocido- del Universo. Son algunos de los proyectos ‘ganadores’ en un concurso que convoca cada año a más de un millar de astrofísicos de todo el mundo.

Las competiciones para obtener tiempo de observación con telescopios son mucho menos famosas que los mundiales o las olimpiadas, pero los científicos se juegan en ellas bastante más que medallas. La del telescopio espacial de rayos X de la ESA ‘XMM-Newton’ acaba de concluir: una dura pelea por lograr parte de los 14.5 millones de segundos al año, o casi 168 días, que observa al año el telescopio –el que se cuente en segundos ya da idea de lo valioso de este tiempo-.

Los aspirantes han tenido que sudar la camiseta. En esta ocasión se han recibido siete veces más solicitudes de las que caben en el tiempo disponible, una tasa de sobre-petición que se mantiene desde el primer año de vida operativa del telescopio.

“Es para nosotros una buena noticia, significa que el interés de la comunidad por XMM-Newton no ha decaído en absoluto”, señala María Santos-Lleo, del Centro de Operaciones Científicas de XMM-Newton, en el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), en Villafranca (Madrid).

En concreto, los números son: 594 propuestas de observación solicitadas, por un total de 100 millones de segundos, realizadas por 425 grupos de investigación de una treintena de países. Los grupos están integrados por más de 1.500 astrofísicos, prácticamente la comunidad de astrofísica de rayos X al completo.

Imágen propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA

Mars Express muestra el agua en el polo sur de Marte

Friday, March 16, 2007

La sonda Mars Express ha registrado con su radar la cantidad de agua congelada que existe en el Polo sur de Marte. Según los datos de la nave espacial son 11 metros de profundidad los que se extienden en esta región polar del planeta marciano. Esta nueva estimación se ha realizado con el objetivo de trazar un mapa sobre el grosor del hielo que existe en el polo marciano y que puede verse a través de pequeños y medianos telescopios desde la Tierra. El radar de la Mars Express ha registrado también cantidades de hielo en algunas zonas a 3.7 kilómetros debajo de la superficie.

"Los depósitos en el polo sur de Marte cubren un área similar a una gran parte del continente europeo. La cantidad del agua que contienen ha sido estimada antes, pero nunca con el nivel de confianza que proporciona este radar " dijo el Doctor Jeffrey Plaut del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, Pasadena (California), y co-principal investigador del radar de la Mars Express y también responsable del estudio.

El instrumento, llamado "Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionospheric Sounding" (MARSIS), también está trazando un mapa del grosor de depósitos similares existentes en el Polo Norte de Marte.

"Nuestro radar hace su trabajo sumamente bien, " dijo el catedrático Giovanni Picardi de la Universidad de Roma La Sapienza, investigador principal del instrumento. "MARSIS se muestra como un instrumento muy poderoso para sondar debajo de la superficie marciana, y esto satisface los objetivos de nuestro equipo – como ha ocurrido con el sondeo de los depósitos polares – " indicó el científico. " MARSIS nos proporciona las primeras vistas del subsuelo, sino que además los detalles que nos muestra son realmente asombrosos. Esperamos resultados aún mayores cuando ajustemos nuestros métodos informáticos. Estos deberían permitirnos entender aún mejor la composición superficial y del subsuelo de Marte."

Los depósitos polares contienen sostienen la mayor parte del agua conocida sobre Marte moderno, aunque otras áreas del planeta parecen haber estado llenas de agua en el pasado. El entendimiento de la historia y el destino del agua sobre Marte es una llave para estudiar si el planeta Marte alguna vez ha albergado la vida, porque toda la vida conocida hasta el momento, depende del agua líquida.

Imagen propiedad: NASA/JPL/ASI/ESA/Univ. of Rome/MOLA Science Team/USGS

Fuente y más información: ESA y NASA

Sonda Cassini encuentra mares en Titán

Thursday, March 15, 2007

Los instrumentos abordo de la nave espacial Cassini de la NASA han encontrado pruebas de la existencia de mares en Titán, la mayor luna de Saturno. Estos mares están formados probablemente de metano líquido o etanol y se encuentran en altas latitudes del norte del Titán. Según los datos obtenidos por la sonda Cassini estos mares son más grandes que cualquiera de los Grandes Lagos de Norteamérica y equivalentes a varios mares sobre la Tierra.

El radar de Cassini ha captado varios rasgos muy oscuros cerca del Polo Norte de Titán. Son mucho más grandes que los encontrados anteriormente en la luna de Saturno, el más grande mide al menos 100,000 kilómetros cuadrados (39,000 millas cuadradas). Ya que el radar sólo ha podido registrar una parte de cada uno de estos rasgos, sólo se conoce el tamaño mínimo de los mismos. Titán es la segunda luna más grande del Sistema Solar y es aproximadamente un 50 por ciento más grande que la luna de la Tierra.

"Durante mucho tiempo habíamos supuesto la existencia de océanos sobre Titán y ahora con los múltiples instrumentos que tenemos, hemos obtenido una primera indicación de los mares que achican los lagos vistos anteriormente, " dijo el Doctor Jonatán Lunine, científico del proyecto Cassini, en la Universidad de Arizona, Tucson.

Mientras no exista una prueba definitiva de que estos mares contienen líquido, su forma, su aspecto oscuro en el radar, y sus otras propiedades indican la presencia de líquidos. Estos líquidos son probablemente una combinación de metano y etanol, considerando la abundancia de metano y gases etanol en las nubes de la atmósfera de Titán.

Los instrumentos ópticos y el espectrómetro de la sonda Cassini han trazado un mapa visual e infrarrojo de la región, y el equipo de la misión trabaja para determinar que la composición del material contenido dentro de estos rasgos, están llenos de líquido.

La presencia de estos mares refuerza la teoría de que la superficie de Titán debe suministrar metano a su atmósfera, reforzando la idea original de hace casi un cuarto de siglo, donde se especulaba con la teórica existencia de un océano global sobre Titán.

Los instrumentos de Cassini son capaces de atravesar la neblina que cubre Titán, mostrando las latitudes altas del norte punteadas con unos cientos de mares de kilómetros de extensión sobre la superficie, y cientos lagos más pequeños que varían de unos pocos kilómetros a varias decenas de kilómetros.

Debido a los nuevos descubrimientos, los miembros del equipo de la misión, han rediseñado el vuelo que la sonda Cassini efectuará en mayo de este año, con el objetivo de captar directamente estas áreas o rasgos oscuros obtenidos por las cámaras de la nave espacial Cassini.

Imagen propiedad: NASA/JPL/GSFC

Fuente: NASA

SMART-1 puente de futura exploración hacia la Luna

Tuesday, March 13, 2007

La misión lunar SMART-1 de la ESA se ha convertido en un puente hacia el futuro de la ciencia y la exploración lunar. “Los datos de SMART-1 permiten elegir los puntos para futuros alunizajes de misiones robóticas y posiblemente tripuladas, y sus instrumentos se actualizan y utilizan nuevamente en la siguiente generación de satélites lunares -explica Bernard Foing, científico del proyecto SMART-1 de la ESA-. Incluso su espectacular impacto final está ayudando a la NASA a planificar su propio impacto lunar”.

La misión SMART-1 se prolongó desde su lanzamiento el 27 de septiembre de 2003 hasta su impacto controlado contra la superficie lunar el 3 de septiembre de 2006. Durante ese tiempo, el innovador enfoque de la misión respecto a la ciencia y la tecnología creó nuevas soluciones para antiguos problemas que ahora se aplican en la última generación de misiones lunares, de acuerdo con las recomendaciones del ILEWG (Grupo de Exploración Internacional de la Luna).

La cámara en miniatura AMIE pesaba sólo dos kilogramos, pero las imágenes que envió se están utilizando para elegir posibles puntos de alunizaje de misiones futuras. La elección del lugar de alunizaje depende de criterios tales como la importancia científica de la zona, la facilidad del descenso y de la operación y, si se va a convertir en una base habitada, la disponibilidad de recursos lunares. SMART-1 ha captado los puntos de descenso de Apollo y Luna, así como posibles lugares de alunizaje de astronautas en los polos lunares.

“Después de haber utilizado la sonda SMART-1, hemos establecido acuerdos de colaboración con otros países que nos ayudarán a encaminarnos al futuro de la exploración lunar”, comenta Foing.

Bernard Foing explicó el legado de SMART-1 en el simposio denominado “¿Por qué la Luna?”, celebrado en la Universidad Internacional del Espacio de Estrasburgo, Francia, el 22 de febrero de 2007.

Imagen propiedad: ESA- AOES Medialab- C.Carreau

Fuente y más información: ESA

Teoría unificada sobre la formación de galaxias

Thursday, March 8, 2007

Los astrónomos estadounidenses han desarrollado un principio de unificación para describir todas las galaxias, tanto las espirales con una estructura ordenada y definida, como las galaxias con formaciones irregulares surgidas de fusiones caóticas, con una precisión matemática. Los científicos de la Universidad de Santa Cruz en California, han encontrado la relación existente entre la masa de una galaxia y la velocidad orbital de sus estrellas, así como el gas que las componen, y que es notablemente constante sobre una amplia gama de morfologías de galaxias.

Las conclusiones muestran que las propiedades fundamentales de las galaxias, han cambiado muy poco durante los últimos 8 mil millones de años (aproximadamente la mitad de la edad del Universo).

"Pensamos que esta tendencia refleja una regularidad en el proceso que condujo a la formación de galaxias," dijo la profesora de astrofísica y astronomía Sandra Faber. "No estamos seguros de donde viene esto, pero es una característica principal en la formación de galaxias."

Faber, junto con la investigadora posdoctoral Susan Kassin, han determinado que cuanto más masiva es una galaxia, más rápido es el movimiento de las estrellas y el gas que las componen. Descubrieron esta relación analizando los datos obtenidos de telescopios situados en la Tierra y también en el espacio y analizando 544 galaxias distantes, con una amplia gama de morfologías. La investigación será publicada próximamente en Astrophysical Journal Letters (ApJL).

Imagen propiedad: UC Santa Cruz

Fuente y más información: UC Santa Cruz

La IAF conmemora el 50 aniversario del lanzamiento del Sputnik 1

Wednesday, March 7, 2007

El año 2007 es el 50 aniversario del lanzamiento del Sputnik 1, primer satélite artificial lanzado al espacio por la extinta Unión Soviética, el 4 de octubre de 1957. En este 2007 también se conmemora el 50 aniversario del establecimiento del Año Geofísico Internacional, que ha proporcionado un mecanismo muy eficaz para la colaboración científica internacional . Este año también se celebra el 40 aniversario del Tratado sobre los Usos Pacíficos del Espacio Exterior.

En una iniciativa conjunta de las Naciones Unidas a través del Comité de los Usos Pacíficos del Espacio Exterior (UNCOPUOS), la Federación Astronáutica Internacional (IAF) le invita a un acontecimiento especial que celebra estos aniversarios.

Este acontecimiento está siendo organizado con la cooperación de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO), el Comité para la Investigación Espacial (COSPAR), la Academia Internacional de Astronáutica (IAA), el Instituto Internacional de Derecho Espacial (IISL), y la Agencia Espacial europea (ESA).

En la conmemoración cuatro ponientes destacados, reflexionarán sobre los logros alcanzados en el espacio durante los últimos cincuenta años y también se realizará una previsión de los objetivos que se pueden alcanzar en los próximos cincuenta años en materia espacial.

Este acontecimiento especial tendrá lugar el 21 de marzo de 2007 a las 17:00 horas en el auditorio principal de la UNESCO en el 125 de la Avenida de Suffren, en el Distrito 15o de París.

Imagen propiedad: S.P.Korolev RSC Energia

Fuente y más información: ESA

Saturno visto como nunca

Saturday, March 3, 2007

La nave espacial Cassini de la NASA ha capturado imágenes de Saturno "como nunca antes se habían visto" obtenidas desde una perspectiva por encima y debajo de los anillos del planeta. Durante los últimos meses, la nave espacial ha subido a inclinaciones más elevadas, proporcionando a sus cámaras de abordo unas espectaculares imágenes que han cautivado a los científicos de la misión Cassini.

"Finalmente, aquí están las imágenes que hemos esperado durante años, " dijo la doctora Carolyn Porco, líder de equipo de imágenes de la misión Cassini en el Instituto de Ciencia Espacial en Bolder, Colo. " Navegando por encima de Saturno y observando la vista de los anillos extendidos bajo nosotros como un gigante, el medallón de cobre aparece de un modo que hasta el momento nuca habíamos podido observar. Con estas nuevas fotografías Saturno no parece el mismo planeta que estábamos acostumbrados a observar hasta el momento. Es tan impresionante, que da casi vértigo." Probablemente Saturno y sus anillos son uno de los monumentos más magníficos que ofrece el Sistema Solar.

Las imágenes obtenidas durante los dos últimos meses están siendo liberadas hoy e incluyen fotografías en blanco y negro y mosaicos coloreados, así como una secuencia de video que muestran los anillos mientras la nave espacial Cassini se desplazaba desde el sur hacia el norte del planeta sur al norte, cruzando rápidamente los anillos. También se han liberado unas imágenes de los anillos sin el disco planetario de Saturno.

Las órbitas sumamente inclinadas de Cassini alrededor del Saturno cada vez más serán bajas de modo que, antes de finales de junio - tres años después de la entrada en la órbita - la nave espacial se situará una vez más en el plano orbital de los anillos.


La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, una división del Instituto de California de Tecnología en Pasadena, conduce la misión Cassini-Huygens para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA, Washington. El orbitador Cassini y sus dos cámaras de abordo fueron diseñados, desarrollados y montados en el JPL. El equipo responsable de las imágenes está supervisado por el Instituto de Ciencia Espacial en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA

Fuente y más fotografías: NASA

Spitzer examina la luz de dos exoplanetas

Thursday, March 1, 2007

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha capturado por primera luz de planetas fuera de nuestro Sistema Solar, también conocidos como exoplanetas, y ha identificado moléculas en sus respectivas atmósferas. La captación de esta señal es un logro significativo encaminado hacia la capacidad de descubrir vida en planetas rocosos extrasolares, y dicha capacidad para encontrarlos, ha llegado unos años antes de lo esperado por los astrónomos.

"Esto es una sorpresa asombrosa, " dijo el Doctor Michael Werner, científico del proyecto Spitzer perteneciente al Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, Pasadena, California, " no pensábamos cuando diseñamos a Spitzer que haría un trabajo tan extraordinario en relación a planetas extrasolares o exoplanetas".

Spitzer, es un telescopio espacial orbitando la Tierra que estudia el Universo en el infrarrojo, y ha obtenido datos detallados, llamados espectros, de dos exoplanetas gaseosos. Son los llamados HD 209458b y HD 189733b, similares a Júpiter en cuanto a su formación gaseosa pero mucho más calientes y que a diferencia Júpiter, se encuentran orbitando a sus estrellas mucho más cerca de lo que está Júpiter de nuestro Sol.

Los datos indican que los dos planetas son menos húmedos y están más nublados de lo previsto. Los teóricos pensaron que los planetas calientes del tipo Júpiter, tendrían mucha agua en sus atmósferas, pero sorprendentemente no se ha encontrado agua alrededor de HD 209458b Y HD 189733b. Según los astrónomos, el agua podría estar presente, pero enterrada bajo un grueso manto de nubes altas que no contienen agua.

Estas nubes podrían estar llenas del polvo. Uno de los planetas, HD 209458b, mostró las características de granos de arena diminutos, llamados silicatos en su atmósfera. Esto podría indicar que los cielos del planeta están llenos de nubes altas, con mucho polvo a diferencia de lo que hemos podido observar alrededor de planetas en nuestro propio Sistema Solar.

"Es prácticamente imposible que el agua, en forma del vapor, esté ausente del planeta, luego debe estar oculta, probablemente por la capa de nube polvorienta que descubrimos en nuestro espectro, " dijo el Doctor Jeremy Richardson, autor de un escrito sobre Naturaleza que aparece el 22 de febrero y donde describe un espectro para HD 209458b.

Además del equipo de Richardson, otros dos grupos de astrónomos utilizaron a Spitzer para capturar los espectros de exoplanetas. Un equipo conducido por el Doctor Carl Grillmair del Centro de Ciencia de Spitzer de la NASA en el Instituto de California de Tecnología en Pasadena, California, observó HD 189733b, mientras un equipo conducido por Doctor Mark R. Swain de JPL enfocó el mismo planeta en el estudio de Richardson, obteniendo resultados similares. Los resultados de Grillmair serán publicados en Astrophysical Journal Letters.

Un espectro es creado cuando un instrumento llamado un espectrógrafo hiende la luz de un objeto en sus longitudes de onda diferentes, así como un prisma convierte la luz del sol en un arco iris. El modelo del paso de la luz, llamado espectro, revela "las huellas digitales" de sustancias químicas que forman el objeto.

Hasta ahora, los únicos planetas para los cuales los espectros estaban disponibles, pertenecían a nuestro propio Sistema Solar. Los planetas que estudia el telescopio Spitzer se encuentran alrededor de estrellas que están demasiado lejos para ser observados a simple vista. HD 189733b está los 370 billones de millas de distancia, en la constelación de Vulpécula o el zorro, y HD 209458b está a 904 billones de millas de distancia en la constelación de Pegaso. Esto significa que ambos planetas están al menos aproximadamente un millón de veces más lejos lejos de nosotros que Júpiter. En el futuro, los astrónomos esperan tener espectros de planetas más pequeños, de formación rocosa, más allá de nuestro Sistema Solar. Esto les permitiría buscar las huellas de la vida, y obtener la clave de moléculas que originen la existencia de vida, como el oxígeno y posiblemente la clorofila.

" Con estas nuevas observaciones, mejoramos los instrumentos que un día proporcionarán el hallazgo de la vida en otra parte si es que existe, " dijo Swain. " Esto es como un ensayo general."
Spitzer fue capaz de descubrir los espectros de la débil luz de los dos planetas, utilizando una técnica conocida como " eclipse secundario". En este método - usado por Spitzer en 2005 para detectar directamente la luz de un exoplaneta por primera vez - verificando el tránsito de un supuesto planeta girando en torno a su estrella, temporalmente desaparece de nuestro punto de vista desde la Tierra. Midiendo la pendiente en la luz infrarroja que ocurre cuando el planeta desaparece, Spitzer puede descubrir cuanta luz viene únicamente del planeta. La técnica trabajará sólo en longitudes de onda infrarrojas, donde el planeta es más brillante que en longitudes de onda visibles.

En los nuevos estudios, el espectrógrafo del Spitzer, que mide la luz infrarroja en una gama de longitudes de onda, observó fijamente el tránsito de los dos planetas orbitando sus estrellas. Esto permitió a los astrónomos restar los espectros de las estrellas, de los espectros de los planetas para obtener así los espectros de los planetas únicamente.

" Cuando intentamos hacer primero estas observaciones, fueron consideradas el alto riesgo porque no muchas personas pensaron que se lograrían resultados, " dijo Grillmair. " Pero Spitzer ha resultado ser perfecto para esta tarea, mucho más de lo que se pensaba."

Las observaciones anteriores de HD 209458b por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA revelaron elementos individuales, como el sodio, oxígeno, carbón y el hidrógeno. Las observaciones del Spitzer indicaron menos sodio de lo predicho, apoyando otra vez la idea que el planeta está compuesto de nubes altas.

Los astrónomos esperan utilizar a Spitzer para los estudios adicionales del tránsito de exoplanetas. De los aproximadamente 200 exoplanetas conocidos hasta el momento, 14 son a través del tránsito. Al menos tres de estos además de HD 209458b Y HD 189733b son candidatos por obtener espectros. Los estudios espectrales más lejos de HD 209458b Y HD 189733b también cederán más información sobre las atmósferas de los planetas.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, dirige la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA, en Washington. Las operaciones de ciencia son conducidas en el Centro de Ciencia de Spitzer en el Instituto de California de Tecnología, también en Pasadena. El espectrgrafo infrarrojo del Spitzer fue construido por la universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York. Su desarrollo fue conducido por el Doctor Jim Houck de Cornell.

Imágen propiedad: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)

Fuente: Spitzer

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