Un año en Venus

Friday, April 27, 2007

Ha pasado un año desde que Venus Express, la primera misión de Europa a Venus y la única nave actualmente en órbita del planeta, llegara a su destino, el 11 de Abril de 2006. Desde entonces esta avanzada sonda, creada para explorar uno de los más misteriosos planetas del Sistema Solar, ha estado revelando detalles hasta ahora desconocidos.

El planeta Venus, visitado con asiduidad por numerosas naves rusas y estadounidenses desde los años sesenta hasta principios de los noventa, ha representado siempre un objetivo complejo, difícil de entender para los científicos de todo el mundo. Venus Express, diseñada y construida en un tiempo récord por la ESA, fue concebida con el propósito de estudiar Venus –adonde no se dirigía ninguna misión desde 1994- de la forma más exhaustiva y sistemática posible, saldando así una deuda largamente mantenida con este planeta tan interesante como críptico.

Venus Express, con su instrumentación de última generación, está abordando el estudio de Venus a escala global. La sonda está recogiendo información acerca de la tóxica e inquieta atmósfera venusiana (incluyendo sus nubes y sus rápidos vientos, tal como recoge este vídeo obtenido por la cámara VMC, a bordo de Venus Express). Venus Express analiza igualmente la interacción de la atmósfera con el viento solar y el entorno interplanetario. Y por último, aunque no en importancia, Venus Express busca indicios de actividad superficial, como volcanismo activo.

"En sólo un año de observaciones hemos recopilado una cantidad ingente de datos, que es exactamente lo que necesitamos para descodificar los secretos de una atmósfera tan compleja como la de Venus”, afirma Håkan Svedhem, Jefe Científico de Venus Express, de la ESA. “Los equipos científicos están haciendo un gran esfuerzo para analizar los datos, y a la vista de los resultados está valiendo la pena".

Las primeras, impresionantes imágenes globales del torbellino con doble núcleo en el polo sur de Venus; los paquetes de datos 3D sobre la estructura y la dinámica de las nubes de ácido sulfúrico que integran la gruesa cortina de nubes entorno al planeta; y los mapas de temperatura de la superficie y de la atmósfera a diferentes altitudes son sólo algunos de los resultados obtenidos hasta ahora.

“Si seguimos al ritmo actual no hay duda de que Venus Express mejorará nuestros conocimientos globales sobre este planeta”, prosigue Svedhem. “Se beneficiarán de nuestros resultados no sólo las ciencias planetarias en general; lo que aprendamos en Venus, de su clima y de la dinámica de su atmósfera, nos permitirá comprender mejor los mecanismos que rigen la evolución a largo plazo del clima en nuestra propia Tierra”.

Imagen propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA

Descubren planeta similar a la Tierra

Wednesday, April 25, 2007

Los astrónomos europeos han descubierto un planeta o exoplaneta (planeta fuera del Sistema Solar) con características similares a la Tierra. Está situado a 20 años luz de distancia de nosotros, orbitando una estrella enana roja llamada Gliese 581 en la constelación de Libra. El planeta es cinco veces más masivo que la Tierra y es el más pequeño de los aproximadamente 200 exoplanetas descubiertos hasta el momento. Se encuentra a una distancia orbital de su estrella en la cual es propicia la existencia de agua superficial, fundamental para la vida según ha comunicado Stephane Udry del Observatorio de Ginebra en Suiza.

"Estamos en el lugar correcto para encontrar estas condiciones," dijo el Doctor Udry, autor de un artículo que describe el descubrimiento en la publicación Astronomy & Astrophysics.

El Doctor Udry y otros astrónomos advirtieron que era demasiado pronto determinar la presencia de agua líquida en este nuevo planeta y señalaron que necesitan más observaciones para llegar a una conclusión definitiva. Sara Seager, una experta sobre planetas en el Instituto Massachusetts de Tecnología, dijo, "Por ejemplo, si el planeta tuviera una atmósfera más masiva que Venus, entonces la superficie probablemente estaría demasiado caliente para el agua líquida."

Este descubrimiento en el sistema de Gliese 581, donde ya fue descubierto un planeta del tamaño de Neptuno hace dos años y también otro con ocho masas de la Tierra, sitúa en el punto de mira a dicho sistema para futuras misiones espaciales para las futuras generaciones.

"En un mapa de tesoros del Universo, uno marcaría este planeta con una X," dijo Xavier Delfosse, miembro del equipo de la Universidad de Grenoble en Francia, y según una nota pública del European Southern Observatory.

Dimitar Sasselov del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, que estudia la estructura y la formación de planetas, dijo: "Está situado a 20 años luz. Podemos ir allí."

El nuevo planeta fue descubierto por el bamboleo que causa en el movimiento de su estrella debido a la órbita de estos planetas, método por el cual la mayor parte de los exoplanetas conocidos han sido descubiertos. El equipo del Doctor Udry usó el espectrógrafo avanzado sobre un telescopio de 141 pulgadas de diámetro en el observatorio europeo en La Silla, Chile.

El planeta, Gliese 581c, rodea la estrella cada 13 días a una distancia aproximada de siete millones de millas. Según los modelos de formación de planetas desarrollado por el Doctor Sasselov y sus colegas, tal planeta debería ser aproximadamente como una Tierra y media, compuesto de roca y agua, en lo que los astrónomos han denominado como "una super Tierra."

La parte más apasionante del hallazgo, dijo al Doctor Sasselov, es que "básicamente me dice que esta clase de planetas son muy comunes." Como estos planetas podrían estar geológicamente activos durante unos mil millones de años, él Doctor dijo tener la sospecha de que tales planetas podrían ser aún más agradables para ser habitados que la Tierra. Aunque el nuevo planeta está mucho más cercano a su estrella en comparación con la Tierra y el Sol, la estrella enana roja Gliese 581 es tan sólo una centésima parte de luminosa que nuestro Sol. Por lo tanto, siete millones de millas, es una distancia cómoda para habitar.

Según lo caliente que esté el planeta, dijo el Doctor Udry, reflejará más o menos cantidad de luz, es lo que se llama su albedo. Utilizando a la Tierra y Venus como dos ejemplos extremos, el Doctor Udry estimó que las temperaturas sobre la superficie del planeta deberían estar en la gama de 0 grados a 40 grados centígrados.

"Se encuentra perfectamente en la gama buena," dijo el Doctor Udry. "Pero desde luego, no conocemos aún nada sobre su albedo."

Un problema es que la técnica de bamboleo sólo proporciona la masa de los planetas. Para medir su tamaño real y estimar así su densidad, los astrónomos tienen que sorprender a los planetas delante de o detrás de sus estrellas. Tales tránsitos también pueden revelar si los planetas tienen atmósferas y de qué están hechos.

El Doctor Udry y el Doctor Sasselov observarán el sistema de Gliese con un telescopio canadiense espacial llamado MOST para ver si hay cualquier pendiente en la luz de las estrellas causada por el nuevo planeta. Si esto fallara, la mejor posibilidad para hallar más información sobre este sistema, sería con el Terrestrial Planet Finder( Buscador de Planetas Terrestres), una misión de NASA, y las misiones Darwin de la Agencia Espacial Europea, que están diseñados para estudiar planetas parecidos a una Tierra, pero que están en retraso por dificultades políticas, técnicas y financieras.

Imagen propiedad: European Southern Observatory

Fuente: Free Internet Press

Imágenes del Sol en 3D

Tuesday, April 24, 2007

Los satélites de la misión STEREO de la NASA han proporcionado las primeras imágenes del Sol en 3D y por primera vez, los científicos son capaces de ver las estructuras en la atmósfera del Sol en tres dimensiones. Esta nueva visión de nuestra estrella ayudará enormemente a los científicos a tener un mayor conocimiento de la física solar y obtener así mejores pronósticos sobre el clima espacial. La imagen superior muestra el Sol en 3D y la imagen inferior lo representa en 2D. Para poder visualizar correctamente la imagen en tres dimensiones es necesario disponer de unas lentes especiales con cristales adaptados para 3D.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard, controlará la misión STEREO. EL APL es quien ha diseñado y construido la nave espacial. El laboratorio mantendrá el mando y el control de los observatorios de la misión, mientras que la NASA rastrea y recibe los datos, determina la órbita de los satélites, y coordina los resultados científicos. Cada observatorio tiene 16 instrumentos, incluyendo imágenes de telescopios y equipos para medir partículas de viento solar y también de astronomía de radio. La misión STRERO incluye la cooperación internacional significativa de países europeos que han intervenido en el desarrollo de parte del instrumental de la misión y compartirán también los datos y análisis de la misión.

Para ver más imágenes del Sol en 2D y 3D: MISION STEREO

Imágenes propiedad: NASA

Fuente: NASA

Programa científico de la ESA 2015-2025

Monday, April 23, 2007

El entusiasmo y las numerosas reacciones procedentes de la comunidad científica europea caracterizaron el primer paso del proceso que llevará a la definición del programa científico de la ESA para el periodo 2015-2025. “Hoy empieza el futuro”, comentó el Director General de la ESA, Jean-Jacques Dordain, dirigiéndose a la comunidad el 11 de bril de 2007.

A finales de marzo de 2007, tras la petición de propuestas lanzada a principios del mismo mes, la ESA recibió más de 60 ‘cartas de intenciones’. Mediante ellas, los equipos europeos de investigación en ciencias del espacio expresaron su intención de enviar propuestas de nuevas misiones científicas y proporcionaron sus criterios preliminares. El volumen de respuestas es un 50% superior al recibido en la petición anterior, de octubre de 1999.

"Estos conceptos deberán convertirse ahora en propuestas detalladas que se envíen a la ESA antes del 29 de junio de 2007", comentó Sergio Volonte, responsable de la Oficina de Planificación Científica y Coordinación de la Comunidad, de la ESA.

Los conceptos de misión van desde la exploración de Júpiter y su satélite Europa, hasta satélites para el estudio de la radiación del Big Bang o teorías de prueba respecto a la expansión del universo. Los conceptos también incluyen misiones para el estudio de asteroides próximos a la Tierra, satélites para la búsqueda de agua en la luna Encélado de Saturno, y naves espaciales para verificar con certeza que la gravedad es una de las fuerzas fundamentales de la naturaleza.

El 29 de junio de 2007, la ESA recibirá propuestas de misiones de manera detallada. A partir de octubre de 2007 y hasta mediados de 2009, la comisión Space Science Advisory (Asesoramiento sobre Ciencia Espacial) y grupos de trabajo científicos de la ESA evaluarán las propuestas y preseleccionarán tres misiones ‘clase M’ y tres ‘clase L’.

Se denomina misiones clase M a los proyectos medianos, cuyo coste para la ESA no supera los 300 millones de euros. Las misiones clase L son proyectos más grandes, con costes que no sobrepasan los 650 millones de euros.

A finales de 2009, de las tres misiones clase M y tres clase L (además de LISA), se elegirán dos clase M y dos clase L para la fase de definición (o ‘fase A’ de la misión). Esta fase se adjudicará a las industrias europeas que acudan a concurso, entre principios de 2010 y mediados de 2011.

A finales de 2011, se adoptará una misión clase M y una clase L para su implementación, con lanzamientos previstos para 2017 y 2018, respectivamente.

Imagen propiedad: NASA/ESA

Fuente y más información: ESA

Encuentran agua fuera del Sistema Solar

Friday, April 13, 2007

Los astrónomos han descubierto agua por primera vez en la atmósfera de un planeta fuera de nuestro Sistema Solar. El hallazgo que será publicado próximamente con más detalle en el Astrophysical Journal, confirma las teorías anteriores que argumentaban que el vapor de agua debería estar presente en las atmósferas de casi todos los planetas extrasolares conocidos. Incluso planetas calientes y gaseosos tipo Júpiter que orbitan sus estrellas a una distancia menor que la existente entre Mercurio y el Sol, parecen tener agua según las investigaciones de los científicos.

El descubrimiento, anunciado hoy, significa uno de los elementos más relevantes para descubrir vida en planetas que orbitan alrededor otras estrellas diferentes a nuestro Sol. “ Sabemos que el vapor de agua existe en la atmósfera de un planeta extrasolar y hay una buena razón para creer que otros planetas extrasolares contienen vapor de agua, ” dijo Travis Barman, astrónomo del Observatorio Lowell en Arizona que ha realizado el descubrimiento.

HD209458b es un mundo conocido entre los observadores de exoplanetas. En 1999, se convirtió en el primer planeta observado directamente orbitando alrededor de una estrella fuera de nuestro Sistema Solar y, unos años más tarde, fue el primer exoplaneta en el que se confirmó la existencia de oxígeno y carbón en su atmósfera.

HD209458b se encuentra a tan sólo 7 millones de kilómetros de distancia de su estrella aproximadamente - unas 100 veces más cerca que Júpiter de nuestro Sol — y los cientificos piensan que está tan caliente que pierde aproximadamente 10,000 toneladas de material cada segundo en forma de gas.

"El agua en realidad sobrevive en una amplia gama de temperaturas, " explicó Barman. " Necesitaría estar un poco más caliente para romper completamente moléculas de agua. "

Usando una combinación de medidas obtenidas por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA publicadas anteriormente y a través de nuevos modelos teóricos, Barman encontró pruebas contundentes sobre la absorción de agua en la atmósfera del planeta extrasolar HD209458b.

Barman aprovechó el hecho que HD209458b es un ejemplo de "planeta en tránsito," esto es que el planeta pasa delante de su estrella observado desde la Tierra. Estos tránsitos ocurren cada tres días y medio.

Cuando esto ocurre, el vapor de agua en la atmósfera del planeta, hace que el planeta aparezca ligeramente más grande, en la parte infrarroja de la luz de las estrellas que en la parte visible.

Barman encontró la presencia de agua después de la aplicación de nuevos modelos teóricos que él mismo desarrolló con los datos registrados por el Telescopio Hubble en luz visible e infrarroja, obtenidos por el estudiante Heather Knutson de la Universidad de Harvard el año pasado, que midió el tamaño percibido del planeta sobre una amplia gama de longitudes de onda.

Imagen propiedad: University of Chicago

Fuente: MSNB

Plantas de diferente color en otros planetas

Thursday, April 12, 2007

Los científicos de NASA creen haber encontrado un modo de predecir el color de las plantas sobre planetas en otros sistemas solares. En el proceso de la fotosíntesis, las plantas convierten la energía del Sol en energía química en forma de glucosa, o azúcar. La clorofila en las plantas absorbe más luz azul y roja proveniente de la luz del Sol, y menos luz verde. La clorofila es verde, porque se refleja más la luz verde que la luz azul y la roja.

Plantas verdes, amarillas e incluso rojas pueden vivir sobre planetas extrasolares, según científicos cuyos artículos científicos aparecen en la publicación Astrobiology del mes de marzo. Los científicos estudiaron la luz absorbida y reflectada por organismos sobre la Tierra, y determinaron que si los astrónomos observaban la luz emitida por planetas que giran sobre estrellas distantes, podrían predecir que algunos planetas tienen plantas sobre todo de diferente color al verde.

"Podemos identificar las longitudes de onda de la luz para el color dominante de la fotosíntesis en plantas sobre otro planeta," dijo Nancy Kiang, autora que lidera un estudio sobre biometeorología en el Instituto Goddard de la NASA para Estudios Espaciales, Nueva York. Kiang trabajó con un equipo de científicos del Laboratorio Virtual Planetario (VPL) en el Instituto de California de Tecnología, Pasadena, California. El VPL fue formado como parte del Instituto de Astrobilogía de la NASA (NAI), basado en el Ames Research Center de la NASA, en California’s Silicon Valley.

"Este trabajo amplía nuestro entendimiento de como la vida puede ser descubierta sobre planetas parecidos a una tierra alrededor de otras estrellas, y mejora nuestro conocimiento de la vida sobre la Tierra, " dijo Carl Pilcher, director del NAI en el Ames Research Center de la NASA. " Este conocimiento -el estudio de la vida en la Tierra orientada a descubrir vida en otros mundos- es la esencia de la astrobiología. "

Kiang y sus colegas calcularon que la luz estelar se reflejaría en la superficie de los planetas, cuya química atmosférica es compatible con los diferentes tipos de estrellas que ellos orbitan. Observando los cambios de aquella luz en atmósferas diferentes, los investigadores identificaron los colores que serían los más probables para la fotosíntesis sobre otros planetas.

Esta nueva investigación estrecha la gama de colores que los científicos esperan ver cuando la fotosíntesis ocurre sobre planetas extrasolares o exoplanetas. Cada planeta tendrá colores diferentes dominantes para la fotosíntesis, basada en la atmósfera del planeta según el alcance de la luz en la superficie del planeta.

"Este trabajo ayudará a dirigir diseños para los futuros telescopios espaciales que estudiarán planetas extrasolares, y comprobar así si estos planetas son habitables, y pudieran tener plantas desconocidas," dijo Victoria Meadows, astrónoma del VPL. El equipo del VPL usan una serie de modelos de ordenadores capaces de simular planetas de tamaño similar a la Tierra y calculan como serían observados sus espectros de luz con telescopios espaciales. El objetivo de los científicos es descubrir la gama probable de planetas habitables alrededor de otras estrellas y averiguar como estos planetas podrían aparecer en futuras misiones de búsqueda de planetas.

Sobre la Tierra, Kiang y sus colegas inspeccionaron la luz absorbida y reflectada por las plantas y alguna bacteria, durante la fotosíntesis, proceso por el cual las plantas usan la energía de la luz del Sol para producir azúcar. Los organismos que viven en ambientes diferentes de luz, absorben los colores de la luz que están más disponibles. Por ejemplo, hay un tipo de bacteria que habita aguas oscuras donde hay poca luz visible, y usa la radiación infrarroja durante la fotosíntesis.

Los científicos sabían desde hace mucho tiempo que la clorofila, en la mayor parte de plantas sobre la Tierra, absorbe más luz azul y roja y menos cantidad de luz verde. Aunque algún color verde sea absorbido, ocurre en menor cantidad que con otros colores. Antes, los científicos pensaban que las plantas no eran tan eficientes como podrían ser, porque no utilizaban más luz verde.

Según los científicos, el Sol tiene una distribución específica de los colores de la luz, emitiendo más algunos colores que otros. Los gases en el aire de la Tierra también filtran la luz del Sol, absorbiendo colores diferentes. Por consiguiente, más partículas de luz roja alcanzan la superficie de la Tierra que partículas de luz verde o azul, y las plantas utilizan más cantidad de luz roja para la fotosíntesis. Hay mucha luz para las plantas en la Tierra, luego no tienen que usar la luz verde suplementaria. Pero no todas las estrellas tienen la misma distribución de colores en su luz que nuestro Sol. Los científicos del estudio dicen comprender ahora que la fotosíntesis sobre planetas extrasolares, no será necesariamente igual que sobre la Tierra

"Esto hace que podamos apreciar como es la vida sobre la Tierra y como se encuentra adaptada a las cualidades especiales de nuestro planeta y el Sol," dijo Kiang.

Imagen propiedad: NASA Ames

Fuente: Physorg/ Goddard Centro de Vuelo Espacial

Brazos en espiral galaxia M106

Wednesday, April 11, 2007

Utilizando un cuarteto de observatorios espaciales, un grupo de astrónomos de la Universidad de Maryland pueden haber resuelto un misterio que permanecía desde hace 45 años y que explica el misterio de los brazos en espiral de la galaxia M106.

El equipo de Maryland, conducido por Yuxuan Yang, aprovechó las capacidades únicas del telescopio de rayos X Chandra, el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, el observatorio de rayos X de XMM-NEWTON de la Agencia Espacial Europea (ESA), y los datos obtenidos hace casi una década con el Telescopio Espacial Hubble también de la NASA.

M106 también conocida como NGC 4258 es una galaxia espiral majestuosa que se encuentra a 23.5 millones de años de distancia en la Costelación de Canes Venatici. En las imágenes en luz visible, dos brazos prominentes emanan del núcleo brillante y la espiral externa. Estrellas jóvenes, muy brillantes dominan estos brazos que iluminan el gas dentro de los brazos. "Pero en imágenes en rayos x y también de radio, dos brazos espirales adicionales aparecen en el cuadro de la imagen, surgiendo como apariciones fantasmales entre los brazos principales," dice el miembro de equipo Andrew Wilson de la Universidad de Maryland. Estos supuestos " brazos anómalos " consisten sobre todo en gas.

"La naturaleza de estos brazos anómalos es un rompecabezas existente hace muchos años en la astronomía," dice Yang. " Han sido un misterio desde hace mucho tiempo ya que fueron descubiertos a principios de los años 1960. "

Analizando los datos del telescopio XMM-NEWTON, Spitzer, y Chandra, Yang, Bo Li, Wilson, y Cristóbal Reynolds, pertenecientes a la Universidad de Maryland en College Park, han confirmado las sospechas que se tenían de que los brazos fantasmales representan las regiones de gas que violentamente están siendo calentadas por ondas de choque.

Antes, algunos astrónomos habían sugerido que estos brazos anómalos eran los motores de partículas que estaban siendo expulsadas por un agujero negro supermasivo en el núcleo de M106. Pero las observaciones de radio por el Observatorio de Astronomía de Radio Nacional, y el Very Large Array en Nuevo México, más tarde identificaron otro par de motores que provienen del corazón de la galaxia. " Es sumamente improbable que un núcleo activo galáctico pudiera tener más que un par de motores, " dice Yang.

En 2001, Wilson, Yang, y Gerald Cecil, de la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, notaron que los dos motores estaban con una inclinación de 30 grados en lo que concierne al disco de galaxia. Pero si uno de ellos podía proyectar verticalmente los motores en el disco, los dos brazos se alinearían casi perfectamente con los brazos anómalos. Calculando que esta alineación no era una posibilidad, Wilson, Yang, y Cecil propusieron que los motores calientan el gas en su recorrido, formando una especie de capullo que se amplía. Con esta falsa posibilidad de los motores cerca del disco M106, el gas se calienta y genera ondas de choque, calentando el gas a unos millones de grados y haciéndolo irradiar intensamente en fuentes de rayos X y otras longitudes de onda.

Para probar esta idea, Yang y sus colegas realizaron observaciones espectrales del archivo del Telescopio XMM-NEWTON. Con la magnífica sensibilidad del XMM-NEWTON, el equipo podría medir la temperatura del gas en los brazos anómalos y también ver como los rayos X provenientes del gas son absorbidos en el camino.

"Una de las predicciones de este escenario es que los brazos anómalos gradualmente serían empujados del plano del disco galáctico por el gas caliente, " dice Yang. Los espectros de XMM-NEWTON muestran que los rayos X más fuertes, son absorbidos en mayor cantidad en la dirección del brazo de noroeste que en el brazo del sudeste. Los resultados sugieren que el brazo del sudeste está en parte cerca del lado de disco M106, y el brazo del noroeste está en el lado más lejano del disco de la galaxia.

Los científicos notaron que estas observaciones confirmaban su planteamiento. Esta interpretación reciente está apoyada también gracias a las observaciones del archivo del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, cuya vista infrarroja muestra signos claros que la emisión de rayos X en el brazo noroeste y que está siendo absorbida por el gas caliente y el polvo en el disco de la galaxia. También, la gran resolución de imágenes del Telescopio Chandra proporciona indicaciones claras de que el gas está sobresaltado por interacciones con los dos motores.

Además de la dirección del misterio de los brazos anómalos, estas observaciones permitieron al equipo estimar la energía en los motores y calibrar su relación con el agujero negro central de la galaxia M106. El planteamiento del equipo de la Universidad de Maryland se publicará en el Astrophysical Journal el próximo 10 de mayo.

Imagen propiedad: NASA/CXC/Univ. of Maryland

Fuente: Physorg/ Goddard Centro de Vuelo Espacial

Rosetta y New Horizons estudian a Júpiter

Tuesday, April 10, 2007

La sonda Rosetta de la ESA y la New Horizons de la NASA trabajan conjuntamente en una campaña para observar el planeta Júpiter. Esperan un análisis preliminar de los datos del espectrómetro ultravioleta Alice de la sonda Rosetta, si bien indican que la calidad de los datos es excelente y que marcan un buen camino científico para continuar. La sonda New Horizons realizó su acercamiento más próximo a Júpiter el 28 de febrero de 2007.

Su objetivo principal era usar la gravedad del gigantesco planeta (el mayor del Sistema Solar) para ser impulsado hacia su cita con el hoy denominado "planeta menor" Plutón, planificado hacia 2015. Sin embargo, según Alan Stern, del Instituto de Investigación Sudoeste, San Antonio, Texas (EE.UU.), y Principal Investigator de la New Horizons, “ Nosotros no podíamos renunciar esta oportunidad de estudiar la meteorología del Júpiter, sus anillos, auroras, satélites, y magnetosfera.”

Rosetta, justo después de haberse balanceado por el planeta Marte y mientras continúa su camino hacia el cometa 67P-Churyumov Gerasimenko, jugó un papel importante en esta investigación, proporcionando las observaciones globales de la aurora de Júpiter y sobre el plasma del satélite galileano Io que puede ser correlacionado con los datos registrados por la sonda New Horizons.

Como Rosetta está en este momento cerca de Marte y Júpiter está todavía a bastante lejos de ella, algunos de los aspectos del gigantesco planeta los aprecia sólo como pequeños puntos de luz. Sin embargo, el instrumento Alice de Rosetta divide esta luz en un espectro, en el cual las regiones de contribución separadas pueden ser distinguidas.

"Ahora claramente hemos separado los tres componentes que constituyen el espectro,"dice el miembro de equipo de Alice, Andrés Steffl, del Instituto de investigación Sudoeste. El primer componente es simplemente la luz del Sol, que reflexiona de las cimas de las nubes del Júpiter. La segunda parte del espectro está compuesta de emisión ultravioleta emitida por partículas expulsadas en erupciones volcánicas por Io, una de la lunas de Júpiter. El tercero son las auroras de Júpiter, causadas por partículas que golpean la atmósfera del planeta, unas pertenecientes al Sol, y otras expulsadas de la luna Io.

Alice es un espectrómetro de imágenes en ultravioleta, diseñado para analizar la composición y la densidad de moléculas de gas. El componente Alice de la sonda Rosetta medirá las tasas de vapor de agua, el monóxido de carbono y el dióxido de carbono que son emitidos por el cometa Churyumov-Gerasimenko, después de su cita en 2014. El instrumento de la New Horizons es idéntico al que lleva Rosetta y estudiará la tenue atmósfera de Plutón a mediados de 2015.

Algunas cosas que el equipo buscará son acontecimientos en relación con los vientos solares. Estos son ráfagas de partículas eléctricamente cargadas que el Sol expulsa hacia el espacio. Cuando golpean el campo magnético de Júpiter, pueden hacer que la aurora brille más intensamente. Alice de Rosetta verá este acontecimiento, y el equipo buscará los cambios de las partículas descubiertas por New Horizons. "Esto es una sinergia realmente agradable entre los dos proyectos," dice Parker.

Las observaciones de Rosetta están previstas para seguir hasta el 8 de mayo, y cuando se terminen, incluirán aproximadamente 400 horas de observaciones. La Utilización de Alice de Rosetta demuestra ser inestimable al equipo en sus preparativos de la cita con el cometa en 2014. "Siempre usamos el instrumento, y aprendemos más sobre como sacar el máximo partido cuando llegemos al cometa," dice Parker.

Imágen propiedad: NASA/ ESA

Fuente: ESA

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