Cassini sobrevuela Titán

Thursday, May 31, 2007

Los instrumentos de ciencia de la sonda espacial Cassini han estudiado nuevamente a Titán, la mayor luna de Saturno, durante el pasado 28 de mayo de 2007, en un sobrevuelo realizado por la nave espacial de la NASA .Visto desde la Tierra, Cassini descendió por detrás de Titán hasta situarse cerca del polo sur y resurgió más tarde cerca del polo norte.

En esta ventajosa y única situación, el instrumento científico de radio de Cassini, utilizó una señal de radio para estudiar las propiedades de la atmósfera de Titán, mientras las cámaras infrarrojas y en luz visible, obtuvieron imágenes de un rasgo brillante en la superficie de Titán al que han denominado Dilmun.

Las regiones ecuatoriales y oscuras de Titán, son visibles también en esta imagen de la sonda Cassini, realizada el 13 de abril de 2007.

La nave espacial Cassini captó la imagen a una distancia aproximada de 1.2 millones de kilómetros de Titán. La escala de la imagen es de 7 kilómetros por píxel.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Fotografía galaxia M81

Tuesday, May 29, 2007

La imagen más definida obtenida alguna vez de la galaxia espiral M81 también conocida como una galaxia "de magnífico diseño", ha sido captada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y publicada ahora por la Sociedad Americana de Astronomía en una convención en Honolulu, Hawai.


Un sistema o una galaxia espiral está formada de estrellas, polvo, y nubes de gas, además de los brazos de la galaxia. Aunque la galaxia M81 está localizada a 11.6 millones de años luz de distancia, el poder de resolución del Telescopio Hubble es tan enorme que puede llegar a resolver estrellas individuales, con cúmulos de estrellas abiertos, cúmulos de estrellas globulares, y regiones aún encendidas de gas fluorescente.

Los datos de la fotografía se registraron con la Cámara Avanzada para Revisiones del Telescopio Hubble, entre los años 2004 y 2006. Esta composición en color fue obtenido con la combinación de imágenes en luz, visible, e infrarroja.

Imagen propiedad: Hubble

Fuente: Hubble

Saturno entre luz y sombra

Saturday, May 26, 2007

El planeta Saturno y sus anillos manifiestan una rica interacción entre la sombra y la luz, como puede observarse en esta imagen recientemente enviada por la sonda espacial Cassini de la NASA.

Los anillos brillan en el lado iniluminado por la luz del Sol que se cruza en el camino del plano de los anillos. El anillo B que es muy denso, apenas permite el paso de luz, mientras que el anillo C es más escarpado y puede ser visto desde el otro lado del planeta.

En el planeta, las sombras de los anillos, forman una arco a través del hemisferio norte. En la noche de Saturno "la región sur está iluminada por la luz reflejada de los anillos". El lado de la noche del hemisferio norte también está ligeramente alumbrado por la luz de los anillos, como puede apreciarse en esta imagen. La sombra del planeta, se extiende a su vez por el plano de los anillos hacia el lado derecho.

Varias de las lunas interiores de Saturno, son visibles en esta imagen (de arriba abajo): Mimas (397 kilómetros de distancia), Pandora (84 kilómetros), y Epimetheus (116 kilómetros). Esta vista de la sonda Cassini, observa los anillos con un grado de inclinación de 19 grados encima del plano de los anillos.

La imagen fue obtenida en luz visible de color verde, con la cámara de gran angular de la nave espacial Cassini el 13 de abril de 2007 a una distancia de aproximadamente 1.9 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 107 kilómetros (67 millas) por píxel.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: Cassini-Huygens

Anillo de materia oscura en un cúmulo de galaxias

Friday, May 18, 2007

Un fantasmagórico anillo de materia oscura en un cúmulo de galaxias, detectado con el Telescopio Espacial Hubble, se ha convertido en una de las evidencias más sólidas disponibles hasta ahora de la existencia de materia oscura en el Universo.

El hallazgo, que será publicado el 1 de Junio en la revista Astrophysical Journal, representa además el primer ejemplo en que la materia oscura se distribuye de forma sustancialmente distinta de la materia ordinaria.

El cúmulo ZwCl0024+1652 (llamado Cl 0024+17 en la publicación) está a 5.000 millones de años luz de la Tierra. El anillo, que mide 2.6 millones de años luz de lado a lado, fue hallado de forma inesperada, mientras el grupo de astrónomos estudiaba la distribución de materia oscura dentro del cúmulo.

Los astrónomos sospechan desde hace tiempo que la materia oscura es una fuente adicional de gravedad, que mantiene unidos a los cúmulos de galaxias. Si los cúmulos contaran sólo con la gravedad generada por la masa de las estrellas visibles, se disgregarían.

Aunque se desconoce la naturaleza de la materia oscura, se especula con que esté hecha de un tipo de partícula elemental que inunda el Universo.

"Es la primera vez que detectamos materia oscura en una única estructura, diferente de la distribución del gas y de las galaxias del cúmulo", ha dicho el astrónomo M. James Jee, de la Universidad Johns Hopkins, EEUU, y uno de los miembros del equipo que detectó el anillo de materia oscura.

Aunque ya se ha encontrado materia oscura en otros cúmulos de galaxias, nunca hasta ahora se había detectado [constituyendo una estrcutura] tan separada del gas caliente y de las galaxias que integran el cúmulo”, prosigue Jee. Este descubrimiento "nos permite estudiar cómo de diferente es el comportamiento de la materia oscura con respecto a la materia ordinaria".

Imágenes propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA

Los mejores mapas de satélite de la Tierra por la ESA

Friday, May 11, 2007

Las imágenes más detalladas que se han realizado hasta el momento de la superficie de la Tierra han sido creados con el satélite ambiental Envisat de la ESA. Los mapas son los primeros productos que se han realizado como parte del "ESA-initiated GlobCover", un proyecto que está disponible online.

La composición de los mapas se han realizado con los datos globales bimensuales entre los meses de mayo y junio de 2005 y entre marzo y abril de 2006. Se puede acceder a los datos a través de una herramienta de servidor de mapas, recién desarrollado en el sitio de la ESA GlobCover website El 19 de junio, nuevas composiciones adicionales, también bimensuales, estarán disponibles, así como la primera parte de un mapa global de la superficie terrestre de Eurasia.

Alrededor de 40 terabytes de imágenes – una cantidad equivalente de datos a 40 millones de libros – fue adquirida entre diciembre de 2004 y junio de 2006, y procesada posteriormente para generar las composiciones globales. Estas composiciones ayudarán a la comunidad internacional a crear un modelo sobre el cambio climático y su impacto, estudiando los ecosistemas y las tendencias de los cambios de la Tierra a nivel mundial.

Ron Witt miembro de El Programa de Ambiente de las Naciones Unidas (UNEP) dijo: " Los datos GlobCover deberían permitir a la UNEP obtener una supervisión frecuente de sitios ecológicamente críticos y conocer "los puntos calientes" en áreas que tenemos que examinar alrededor del globo, y poner al día nuestros conocimientos de tales condiciones ambientales que cambian constantemente, para alertar así, a la comunidad internacional, los problemas emergentes, antes de que sea demasiado tarde para los funcionarios con poder de decisión y la sociedad civil, para adoptar las medidas oportunas al respecto."

Jean-Louis Weber destacó la importancia de los productos GlobCover en el marco de la Agencia Ambiental Europea (EEA): " Desde el punto de vista de escalas del tiempo, la contribución esperada de GlobCover tiene una importancia suprema."

La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) utilizará los productos del GlobCover para apoyar muchas de sus actividades. "GlobCover debería constituir un activo de interpretación importante, en apoyo de los parámetros ambientales más dinámicos como la precipitación y la vegetación, así como para los programas de alimentos de la FAO sobre los cuales mantiene una estrecha cooperación con la ESA", explicó el Doctor John Latham de la FAO.

Los productos están basados en el Espectrómetro de Imágenes de Media Resolución de Envisat (MERIS), instrumento que trabaja en el Modo de Resolución Completa, para adquirir imágenes en la órbita polar, a una altitud de 800 kilómetros con una resolución espacial de 300 metros.

Los composiciones globales son producidas y procesadas por las imágenes de MERIS de un modo estandarizado. Trece de 15 cintas espectrales MERIS son procesados con un algoritmo mejorado, incluyendo instrumentos para la orto-rectificación, selección de las nubes y la corrección atmosférica completa, considerando también el aerosol.

El mapa global de la Tierra, que es diez veces más exacto que cualquier mapa global anterior obtenido por satélite, se realiza según una clasificación automática de los composiciones globales de MERIS. Las 22 clases de cobertura terrestre son definidas según el Sistema de Clasificación de Cobertura de Tierra de las Naciones Unidas (LCCS)

"GlobCover es un ejemplo excelente de una sociedad de interagencia acertada, y estamos sobre todo contentos que el LCCS (unión entre FAO/UNEP) sea utilizada como la base de la clasificación," dijo Latham.

El procesado de GlobCover ha sido desarrollado por MEDIAS France, que también controla la cadena de tratamiento, junto con Brockmann Consult, y la Université catholique de Louvain y demás socios.

La primera reunión de consulta de usuarios de GlobCover será en el JRC en Ispra, Italia, el 20 de junio de 2007 donde los usuarios hablarán de la calidad de los primeros productos y como los integrarán en su trabajo.

Vista satélite de los 14 ochomiles de la Tierra con Google Maps

Imágenes propiedad: ESA-MEDIAS France

Fuente: ESA

El planeta más caliente

Thursday, May 10, 2007

Pasadena, California- Investigadores utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA han realizado un estudio del mapa meteorológico de dos exoplanetas por primera vez. Un equipo de astrónomos utilizó el telescopio infrarrojo para trazar un mapa de las variaciones de temperaturas sobre la superficie de un planeta de gas gigante, el HD 189733b, azotado por vientos muy fuertes.

Otro equipo determinó que el planeta también gaseoso HD 149026b es el más caliente que se ha encontrado hasta el momento en el Universo. Ambas conclusiones aparecen el 9 de mayo en la publicación Nature.

"Hemos trazado un mapa de las variaciones de temperaturas a través de la superficie entera de un planeta, cuya luz tarda 60 años en alcanzarnos," dijo Heather Knutson del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Mass., autor del artículo, que describe el planeta HD 189733b.

Los dos planetas son de los denominados "Júpiter calientes", planetas gigantescos de gas que giran muy próximos alrededor de sus estrellas. Aproximadamente 50 de los más de 200 planetas conocidos fuera de nuestro sistema solar, llamados exoplanetas, son del tipo Júpiter caliente. Telescopios de luz visible pueden descubrir estos mundos extraños y determinar ciertas características, como sus tamaños y órbitas, pero sin embargo no pueden describir como son sus atmósferas o cual es su composición.

Desde 2005, Spitzer ha estado revolucionando el estudio de las atmósferas de los exoplanetas examinando su luz infrarroja, o el calor. En uno de los nuevos estudios, Spitzer ha situado sus ojos infrarrojos sobre el planeta HD 189733b, localizado a 60 años luz de distancia, en la constelación de Vulpécula. HD 189733b fue descubierto mediante el método de tránsito del planeta, técnica utilizada para descubrir exoplanteas cuando estos se cruzan por delante y por detrás de su estrella cuando los observamos desde la Tierra. Este planeta gira alrededor de su estrella cada 2.2 días.

Spitzer midió la luz infrarroja proveniente del planeta cuando gira alrededor de su estrella, revelando así sus diferentes aspectos. Estas medidas infrarrojas han sido utilizadas para obtener un mapa de la temperatura de la superficie entera del nublado y gigantesco planeta.

Las observaciones revelan que las temperaturas sobre este mundo, varían entre los 650° C. en el lado oscuro a 930° C. en el lado iluminado por el sol. HD 189733b, y todos los planetas del tipo Júpiter calientes, como se cree, tienen una característica similar a nuestra Luna, es decir, un lado del planeta siempre está de cara a la estrella. Ya que la variación total de temperaturas del planeta es suave, los científicos creen que los vientos deben extender el calor de su lado permanentemente iluminado por el Sol hacia a su lado oscuro. Tales vientos podrían alcanzar a través de la superficie del planeta hasta 9600 kilómetros por hora. Los vientos más fuertes sobre la Tierra viajan alrededor de 322 kilómetros por hora.

En el segundo estudio del Spitzer, los astrónomos conducidos por Joseph Harrington de la Universidad Central de Florida, en Orlando, descubrieron que la temperatura de HD 149026b es de 2,038° C., estando aún más caliente que algunas estrellas de baja masa. Spitzer fue capaz de calcular la temperatura de este planeta (también descubierto por tránsito planetario), observando la luz infrarroja cuando está detrás de su estrella.

"Este planeta se asemeja a un pedazo de carbón caliente en el espacio," dijo Harrington. "Como este planeta está tan caliente, creemos que su calor no está siendo extendido alrededor. El lado donde es de día está muy caliente, y el lado de la noche es probablemente muy frío."

HD 149026b está localizado a 279 años luz de distancia de nosotros, en la constelación de Hércules. Es el exoplaneta más pequeño y más denso conocido mediante tránsito planetario, con un tamaño similar al de Saturno y un corazón que se estima pueda tener de 70 a 90 veces la masa de Tierra. Este planeta gira completamente alrededor de su estrella cada 2.9 días.

Según Harrington y su equipo, este planeta probablemente no refleja casi ninguna luz de las estrellas, lo que hace es absorber todo el calor en su cuerpo ardiente. Esto quiere decir que HD 149026b podría ser el planeta más oscuro que se conoce, además del más caliente.

"Este planeta está fuera de la escala de temperaturas que esperamos para los planetas," dijo Drake Deming, coautor del del artículo, perteneciente al del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Md.

Más información del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA:

http://www.spitzer.caltech.edu/
http://www.nasa.gov/spitzer

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech//Harvard-Smithsonian CfA.

Fuente: Jet Propulsion Laboratory

El cúmulo de estrellas más grande

Wednesday, May 9, 2007

En el centro de una región de formación de estrellas, denominada 30 Doradus, se encuentra un enorme cúmulo de estrellas que son las más grandes, más calientes y más masivas que se conocen hasta el momento. Estas estrellas, conocidas con el nombre de cúmulo estelar R136, junto con parte de la nebulosa circundante, han sido capturadas en esta impresionante imagen en luz visible por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

El gas y el polvo que rodea este cúmulo estelar en 30 Doradus, es conocido con el nombre de Nebulosa de la Tarántula, esculpida en formas alargadas a causa de los fuertes vientos y la radiación ultravioleta procedente de este cúmulo de estrellas que está muy caliente.

La región de 30 Doradus, se encuentra dentro de una galaxia vecina a la nuestra, La Gran Nube de Magallanes, situada a unos 170,000 años luz de distancia de nosotros y que es visible únicamente desde el Hemisferio Sur de la Tierra.

Imagen propiedad: NASA, J. Trauger (JPL), J. Westphal (Caltech)

Fuente: NASA

Chandra registra la supernova más grande conocida

Tuesday, May 8, 2007

La explosión estelar más brillante alguna vez registrada puede ser una nueva de supernova captada por el telescopio espacial de rayos x Chandra de la NASA y telescopios ópticos situados en tierra. Este descubrimiento indica que las explosiones violentas de estrellas sumamente masivas eran relativamente comunes en el temprano Universo, y que una explosión similar puede producirse en nuestra propia galaxia.

"Ha sido una explosión realmente monstruosa, cien veces más enérgica que una supernova típica, " dijo Nathan Smith de la Universidad de California en Berkeley, que lideró un equipo de astrónomos de California y de la Universidad de Texas en Austin. " Esto significa que la estrella que explotó podría haber sido tan masiva como una estrella puede llegar a ser, aproximadamente 150 veces la masa de nuestro Sol. Nunca antes habíamos visto una cosa igual."

Los astrónomos piensan que muchas estrellas de la primera generación eran tan masivas como esta, y esta nueva supernova puede proporcionar una visión de como murieron las primeras estrellas. Sin embargo, no había precedentes de un hecho como este, es decir, encontrar una estrella tan masiva y atestiguar su muerte. El descubrimiento de la supernova, conocida como SN 2006gy, proporciona pruebas de que la muerte de tales estrellas masivas, es fundamentalmente diferente a las predicciones teóricas.

"De todas las estrellas que han explotado y hemos observado, esta es la reina," dijo Alex Filippenko, líder de las observaciones basadas en tierra en el Lick Observatory, en Mt. Hamilton, California, y el Observatorio Keck en Mauna Kea, Hawai. " Quedamos asombrados al ver el brillo que alcanzó, y cuanto tiempo duró."

La observación del telescopio Chandra permitió al equipo excluir, la explicación alternativa más probable de dicha supernova: que una estrella enana blanca con una masa ligeramente más alta que el Sol, explotara en un ambiente denso, rico de hidrógeno. En este caso, SN 2006gy debería haber sido 1,000 veces más brillante en rayos X que lo que Chandra he registrado.

"Este hecho proporciona grandes evidencias de que SN 2006gy era, de hecho, la muerte de una estrella sumamente masiva, " dijo Dave Pooley de la Universidad de California en Berkeley, que lideró las observaciones del Chandra.

La estrella que produjo la supernova SN 2006gy al parecer expulsó una gran cantidad de masa antes de la explosión. Esta gran pérdida de masa es similar a la que se ha visto en Eta Carinae, una estrella masiva en nuestra galaxia, levantando la sospecha de que Eta Carinae pueda explotar como una supernova. Aunque SN 2006gy sea intrínsecamente la supernova más brillante registrada alguna vez, está en la galaxia NGC 1260, aproximadamente a 240 millones años luz de distancia. Sin embargo, Eta Carinae esta tan sólo a unos 7,500 años luz de distancia, en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

"No estamos seguros de que Eta Carinae explotará pronto, pero deberíamos tener un ojo cerca de ella por si acaso, " dijo Mario Livio del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, que no estuvo implicado en la investigación. "La explosión de Eta Carinae podría ser el mejor espectáculo de una estrella, en la historia de la civilización moderna. "

Las supernovas por lo general ocurren cuando estrellas masivas agotan su combustible y se colapsan bajo su propia gravedad. En el caso de SN 2006gy, los astrónomos piensan que un efecto muy diferente puede haber provocado la explosión. En algunas condiciones, el corazón de una estrella masiva produce tanta radiación de rayos gamma que un poco de la energía de la radiación se convierte en pares de partículas y antipartículas. El resultado produce una energía que hace que la estrella se colapse bajo su propia y enorme gravedad.

Después de este vilento colapso, le siguen reacciones termonucleares y la estrella explota, expulsando los restos hacia el espacio. Los datos de la supernova SN 2006gy sugieren que supernovas espectaculares, de la primera generación de estrellas (que se convierten en un agujero negro según las actuales teorías) puedan ser más comunes de lo que antes se creía.

"En términos del efecto sobre el temprano Universo, hay una enorme diferencia entre estas dos posibilidades, " dijo Smith. "Uno contamina la galaxia con grandes cantidades de elementos recién hechos y el otro cierra estos elementos para siempre en un agujero negro."

Los resultados de Smith y sus colegas aparecerán en The Astrophysical Journal. El Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA, Huntsville, Ala., conduce el programa Chandra para la Dirección de la Misión de Ciencia de la agencia. El Observatorio Astrofísico Smithsonian controla la ciencia y las operaciones de vuelo del Centro de rayos X Chandra en Cambridge, Mass. Información adicional e imágenes disponibles en:

http://www.nasa.gov/chandra/

Imagen propiedad: NASA/CXC/M.Weiss; X-ray: NASA/CXC/UC Berkeley/N.Smith et al.; IR: Lick/UC Berkeley/J.Bloom & C.Hansen

Fuente: NASA

COROT descubre su primer planeta extrasolar

Monday, May 7, 2007

El nuevo satélite europeo COROT ha descubierto su primer planeta extrasolar o exoplaneta, confirmando a los astrónomos la capacidad que tiene el satélite para encontrar mundos parecidos a la Tierra. El satélite COROT es un proyecto conjunto entre Francia, Europa y Brasil y el nuevo decubrimiento es un planeta gigantesco de gas, casi dos veces el diámetro de Júpiter que orbita una estrella a 1,500 años luz de distancia de nosotros.

El planeta ha sido denominado COROT-Exo-1b. El exoplaneta orbita alrededor de una estrella amarilla enana, similar a nuestro Sol cada 1.5 días, encontrándose muy cerca de la estrella y por lo tanto está muy caliente.

COROT, cuyo lanzamiento se realizó en diciembre, encontró el planeta notando la disminución de la luz de la estrella paternal, cuando el planeta se cruzó delante de dicha estrella. Este "método de tránsito " ha sido utilizado anteriormente para descubrir exoplanetas, pero la nueva misión espacial promete detecciones más frecuentes y la capacidad de descubrir mundos más pequeños.

"Los datos que presentamos hoy son todavía primarios, pero son excepcionales," dijo Malcolmo Fridlund, científico del proyecto COROT perteneciente a la Agencia Espacial Europea (ESA). "Esto muestra que los sistemas de abordo trabajan mejor que lo esperado, en algunos casos hasta 10 veces mejor de lo previsto antes del lanzamiento. Esto tendrá un enorme impacto sobre los resultados de la misión."

Lo más importante es que los planetas de un tamaño parecido al de la Tierra, pueden ser descubiertos y hasta podría ser posible sondar la composición química de tal planeta, según una declaración emitida por funcionarios de misión.

La NASA planea también para el próximo año lanzar la misión Kepler, un satélite similar al COROT que tendrá así mismo la capacidad de encontrar mundos parecidos a la Tierra.

Los astrónomos han encontrado aproximadamente 230 planetas más allá de nuestro propio Sistema Solar. La semana pasada un equipo suizo anunció el descubrimiento de un planeta parecido a la Tierra que podría contener agua líquida, un ingrediente clave para la vida tal y como la conocemos. Este planeta fue encontrado con un telescopio situado en la Tierra.

Imagen propiedad: G.Bacon/NASA/ESA

Fuente: MSNBC

Nuevas imágenes de Júpiter

Friday, May 4, 2007

La nave espacial New Horizons de la NASA ha proporcionado nuevos datos sobre el sistema de Júpiter. Los científicos están asombrados con las nuevas imágenes que "nunca antes se habían visto" de la atmósfera del gigantesco planeta gaseoso, así como de sus lunas y la magnetosfera del planeta más grande del Sistema Solar.

Estas nuevas imágenes incluyen una visión de la " Pequeña Mancha Roja", la tormenta en las capas altas de la atmósfera de Júpiter y que tiene un tamaño aproximado al de la Tierra. También se han obtenido nuevas imágenes de los pequeños satélites compuestos de polvo y rocas que forman los débiles anillos de Júpiter. Sorprenden también los datos obtenidos sobre erupciones volcánicas de las lunas más grandes que orbitan alrededor del planeta como es la luna Io que tiene gran actividad volcánica.

New Horizons se sitúo a 1.4 millones de millas de Júpiter el 28 de febrero, para utilizar la gravedad del planeta e impulsarse hacia su viaje de tres años camino del "planeta menor" Plutón. Durante las semanas previas y después de este acercamiento, la sonda clasificada como "piano-robótica", realizó pruebas con las siete cámaras y sensores de que dispone sobre Júpiter y sus cuatro lunas más grandes, almacenando los datos de casi 700 observaciones sobre sus registradores digitales y enviando gradualmente la información a la Tierra. Aproximadamente el 70 por ciento de 34 giga bits de datos han sido enviados de vuelta a nuestro planeta, a través de las antenas más grandes de la NASA desde 600 millones de millas de distancia. Esta actividad confirmó el éxito de las pruebas, así como de los instrumentos y el software de operaciones que la nave espacial usará en Plutón.

"Aparte de nuestra llegada en 2015 a Plutón, el acercamiento a Júpiter era una prueba de mucha tensión en nuestra nave espacial y el equipo, y ambos han pasado la prueba con una nota muy alta," dijo Alan Stern, principal investigador de la New Horizons de la NASA, en la Oficina central de Washington. "Analizaremos estos datos durante los próximos meses; hemos obtenido espectaculares registros científicos así como imágenes evocadoras."

Las imágenes incluyen las primeras exploraciones de primer plano del Pequeño Punto o Mancha Roja, la segunda tormenta más grande de Júpiter, que se formó cuando tres tormentas más pequeña se fusionaron durante la década pasada. La tormenta, con aproximadamente la mitad de tamaño que la Gran Mancha Roja, y que mide aproximadamente el 70 por ciento del diámetro de la Tierra, comenzó a derivar hacia el rojo aproximadamente un año antes de que la sonda New Horizons volaran por delante de ella. Los científicos buscarán pistas sobre como se forman estos sistemas y por qué cambian los colores y los materiales dentro y alrededor de la tormenta naciente.

"Esta es la mejor visión que hemos obtenido alguna vez, de una tormenta en su infancia o primera fase," dijo Hal Weaver, científico de la New Horizontes perteneciente a la Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL), Laurel, Md., donde se construyó y se controlan las operaciones de nave espacial New Horizons. "Combinado los datos de telescopios sobre y alrededor de la Tierra, junto con los obtenidos al mismo tiempo por la New Horizons en el acercamiento sobre Júpiter, conseguimos una visión increíble de la dinámica del tiempo sobre planetas gigantes."

Bajo una gama de iluminación y desde diferentes ángulos, New Horizons también registró las imágenes más claras alguna vez obtenidas sobre el tenue sistema de anillos de Júpiter. En ellos, los científicos descubrieron una serie de arcos y conjuntos de polvo que no esperaban encontrar, y que indican el impacto reciente en los anillos de un objeto pequeño. La película que ha realizdo la New Horizons a partir de las imágenes, también proporciona una visión sin precedentes en la dinámica de los anillos, con la aparición de lunas diminutas en el interior de los anillos y materiales alrededor de ellos.

"Comenzamos a observar que los anillos pueden desarrollarse rápidamente, con cambios perceptibles a lo largo de semanas y meses," dijo Jeff Moore, líder del Equipo sobre del Encuentro de Ciencia de la New Horizons con Júpiter de la NASA y perteneciente al Ames Research Center, Moffett Field, California." Hemos visto fenómenos similares en los anillos de Saturno."

De las cuatro lunas más grandes del Júpiter ( Io, Ganímedes, Europa y Calisto), el equipo enfocó mucho la atención en la luna volcánica Io, el cuerpo más activo geológicamente del Sistema Solar. Las cámaras de la New Horizons capturaron bolsas de lava brillante, encendida y dispersa a través de la superficie; docenas de pequeñas manchas encendidas de gas; y varias vistas fortuitas de un penacho de polvo iluminado por el Sol formando un paraguas de 200 millas en el espacio sobre el volcán Tvashtar, convirtiéndose en las mejores imágenes obtenidas hasta el momento de las erupciones volcánicas Io.

El cronometraje y la posición de la trayectoria de la nave espacial también la permitieron estudiar muchas de las misteriosas formaciones circulares en la luna helada Europa. Los datos sobre el tamaño, la profundidad y la distribución de estas formaciones, descubiertas por la misión Galileo en Júpiter, ayudarán a los científicos a determinar el grosor de la cáscara de hielo que cubre el océano global de Europa.

New Horizons es la nave espacial más rápida jamás lanzada y alcanzó el planeta Júpiter solamente en 13 meses después de su despegue en la Estación de Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Florida, en enero de 2006. El vuelo sobre Júpiter y su poder de gravedad añadió 9,000 millas por hora a la nave, empujando a la New Horizons a una velocidad de 50,000 millas por hora y estableciendo una ruta de vuelo hacia Plutón que concluirá en julio de 2015.

El número de observaciones en el planeta Júpiter ha sido dos veces el que se realizará en Plutón. New Horizons hizo la mayor parte de estas observaciones durante el acercamiento más próximo de la nave espacial al planeta, que fue dirigido y controlado por más de 40,000 órdenes separadas en el ordenador de abordo.

"Podemos controlar simulaciones y obtener pruebas de imágenes sobre estrellas, y aprender las cosas necesarias para trabajar en Plutón," dijo John Spencer, líder del Equipo de Ciencia en el Encuentro de New Horizons con Júpiter, perteneciente al Southwest Research Institute, Boulder, Colo. "Pero teniendo un planeta para observar y muchos datos para estudiar, sabemos que la nave espacial y el equipo pueden hacer todas estas cosas asombrosas. Nosotros no podríamos haber explorado las capacidades de la nave espacial, si no hubiéramos tenido este vuelo real planetario, que es necesario para empujar la nave y conseguir así que nuestras ilusiones continúen."

Más datos del vuelo de New Horizons sobre Júpiter están por llegar, de la magnetosfera del planeta y de la intensidad de la carga de las partículas del Sol que se extienden unos cientos de millones de millas, más allá del gigantesco planeta gaseoso.

New Horizons son la primera misión del Nuevo Programa de Fronteras de la NASA de proyectos de exploración de naves espaciales de clase media. Stern conduce a la misión y el equipo de ciencia como el investigador principal; APL maneja la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA. El equipo de misión también incluye el Ball Aerospace Corporation, de la Boeing Company, el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, la Universidad de Stanford, KinetX Inc. (equipo de navegación), Lockheed Martin Corporación, Universidad de Colorado, el Ministerio de Energía de Estados Unidos, otras firmas, centros de la NASA, y otros componentes de diferentes universidades.

Sitio Web de la misión New Horizons: http://pluto.jhuapl.edu.

Imágenes propiedad: NASA

Fuente: NASA

Las Pléyades captadas por Spitzer

Thursday, May 3, 2007

Las Siete Hermanas, también conocidas como las Pléyades, parecen flotar sobre una cama de plumas en una nueva imagen infrarroja obtenida por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA. Las nubes de polvo barren alrededor de las estrellas, envolviéndolos en un velo de colores. La vista es muy diferente de lo que se podría abservar mirando hacia el oeste un poco después del crepúsculo. Ahora mismo, la famosa familia de estrellas o cúmulo de estrellas "aprieta el paso" en los cielos de la tarde con un Venus muy brillante y deslumbrante.

Las Pléyades se encuentran a más de 400 años luz de distancia de nosotros, en la constelación de Tauro y son objeto de muchas leyendas y escrituras, puesto que se pueden observar a simple vista. La mitología griega sostiene que la multitud de estrellas fueron creadas por Zeus en el cielo para salvarla de Orión o el cazador. El poeta del siglo XIX, Alfred Lord Tennyson las describió como estrellas "brillando como un enjambre de luciérnagas enredadas en una trenza de plata."

El cúmulo de estrellas nació cuando los dinosaurios todavía vagaban por la Tierra, hace aproximadamente 100 millones de años. Es considerablemente más jóven que nuestro Sol de 5 mil millones de años. Dos de las estrellas más brillantes del cúmulo de las Pléyades eran conocidas también en la mitología griega como los padres, llamadas Atlas y Pleione, junto con sus siete hijas, Alcyone, Electra, Maia, Merope, Taygeta, Celaeno y Asterope. Hay miles de miembros adicionales que tienen una masa inferior que las anteriores, incluyendo muchas estrellas como nuestro Sol. Algunos científicos creen que nuestro Sol creció en una región atestada de estrellas como el de las Pléyades, antes de quedarse solitaria como está ahora.

En la nueva imagen infrarroja obtenida por el Spitzer destaca " la trenza enredada de plata " mencionada en el poema de Tennyson. Esta red de filamentos, coloreada de amarillo, verde y rojo en la imagen, está compuesto del polvo asociado con la nube por la cual el cúmulo viaja. La parte más densa de la nube aparece en amarillo y rojo, mientras que las zonas más difusas aparecen de color verde. Una de las estrellas paternales, el Atlas, puede ser vista en el inferior, mientras seis de las hermanas son visibles en la cima. Estrellas adicionales en el cúmulo, aparecen en todas partes del cuadro de la imagen en color azul.

Los datos obtenidos por el Spitzer también revelan objetos nunca vistos antes como son "enanas marrones, " y los discos de ruinas planetarias. John Stauffer de la misión del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA dice que la visión infrarroja de Spitzer permite a los astrónomos estudiar mejor las zonas más frías del cúmulo, estrellas de masas inferiores la región, que son mucho más débiles cuando se observan en luz óptica. Stauffer, quien admite que las Pléyades es su objeto astronómico favorito, dice que el cúmulo es el laboratorio perfecto para entender la evolución de estrellas.

Esta imagen está compuesto de datos tomados por el fotómetro de imágenes multibanda del Spitzer y su cámara infrarroja. La luz con una longitud de onda de 4.5 micrones es azul; la luz de 8 micrones es verde; y la luz de 24 micrones es roja.

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: Jet Propulsion Laboratory

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