Venus y su parecido a la Tierra

Thursday, November 29, 2007

La sonda Venus Express de la ESA revela más detalles que nunca sobre Venus. Por primera vez los científicos pueden investigar desde la parte superior de la atmósfera hasta casi la superficie. Han demostrado que se trata de un planeta sorprendente que puede haber sido en otros tiempos más parecido a la Tierra.

Venus ha sido un misterio durante siglos. Aunque es el planeta más cercano a la Tierra, su estudio ha resultado siempre sumamente difícil por estar permanentemente cubierta de nubes que hace imposible ver la superficie del planeta.

"Es sorprendente ver lo distinto que es hoy Venus de la Tierra", comenta Fred Taylor, científico interdisciplinar de Venus Express perteneciente a la Universidad de Oxford, en el Reino Unido. Venus tiene una masa muy parecida a la de la Tierra, pero es un lugar infernal, con una temperatura en la superficie que supera los 400 °C y una presión en la superficie cien veces mayor que la de la Tierra.

En la atmósfera de Venus radica la clave para entenderla mejor. Es mucho más densa que la de la Tierra e intercepta la mayor parte de la energía solar antes de llegar a la superficie. Ahi es donde entra en juego la sonda Venus Express.

La misión se centra en tres aspectos distintos - el primero es la dinámica de la atmósfera de Venus. Venus Express ha revelado la estructura y los movimientos de la atmósfera desde su altura máxima hasta casi el nivel de la superficie. El segundo aspecto es la composición y la composición química de la atmósfera. Venus Express ha realizado retratos de la composición de la atmósfera en torno al planeta. El tercer estudio se centra en los procesos por los que la atmósfera de Venus escapa al espacio.

La sonda Venus Express ha dado pasos de gigante hacia la comprensión de dichos fenómenos, pero no ha logrado resolver todos los misterios. Una respuesta clave que a los científicos todavía les gustaría conocer es el grado de actividad de los volcanes venusianos. "El aporte de energía de los volcanes a la atmósfera podría ser enorme. El desconocimiento de ese dato deja un vacío gigantesco en nuestra comprensión del clima", afirma Taylor.

La sonda Venus Express ya ha completado su misión nominal. Que consistía en observar el planeta durante dos días venusianos, es decir, unos 500 días terrestres. Venus Express iniciará ahora una ampliación de su misión consistente en observar el planeta durante dos días venusianos más.

Se han vuelto a invertir las tornas entre creer que el planeta se parecía a la Tierra y considerar que es completamente distinto. Gracias a Venus Express, Taylor ahora describe a Venus como "hermano gemelo de la Tierra, pero separados al nacer".

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Misión Espacial STS-122 Atlantis

Tuesday, November 20, 2007

El laboratorio europeo Columbus ha dado un importante paso hacia su destino: se encuentra ya montado en el transbordador Atlantis, preparándose para su lanzamiento a la Estación Espacial Internacional en la Misión Espacial STS-122 de la NASA.

El traslado del transbordador a la plataforma de lanzamiento 39A del Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida, tuvo lugar el pasado fin de semana. El laboratorio Columbus había sido trasladado en un contenedor unos días antes, por lo que estaba ya esperando al transbordador.

El laboratorio europeo Columbus es la pieza clave de la contribución de la ESA a la Estación Espacial Internacional (ISS en sus siglas en inglés), y el primer laboratorio europeo dedicado a la investigación a largo plazo en el espacio. Columbus será llevado a la ISS por el transbordador espacial Atlantis en la misión STS-122. El lanzamiento tendrá lugar el 6 de Diciembre de 2007.

La tripulación STS-122 incluye a los astronautas de la ESA Hans Schlegel y Léopold Eyharts. Eyharts se quedará en la ISS durante dos meses como miembro de la tripulación Expedición 16, para supervisar la entrega en órbita del Columbus y sus instalaciones experimentales.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: ESA

Rosetta realiza segundo sobrevuelo a la Tierra

Wednesday, November 14, 2007

La sonda Rosetta de la ESA está realizando la maniobra de aproximación a la Tierra desde la noche de ayer. Esto quiere decir que las operaciones más críticas para el éxito de este sobrevuelo han sido ya superadas con éxito. Sin embargo, el equipo de operaciones está continuamente pendiente para cerciorarse que no hay nada que altere la velocidad y la dirección de Rosetta, y que la estabilidad se mantenga a través de todas las observaciones.

Todos los instrumentos están ya preparados para realizar las observaciones. Rosetta se ha posicionado ya para apuntar a ciertas áreas en el espacio para proceder a su calibración, operación que durará aproximadamente 24 horas. Durante la aproximación a la Tierra, Rosetta apuntará primero a la Tierra, tras lo cual observará la Tierra y la Luna como un conjunto.

Imagen propiedad: ESA - C. Carreau

Fuente: ESA

Final de la Misión Espacial STS-120

Friday, November 9, 2007

Discovery aterrizó en Cabo Cañaveral, Florida, el pasado 7 de noviembre a las 19.01 CET (18:01 UT), completando así una de las misiones de ensamblaje de la Estación Espacial Internacional más complejas de las llevadas a cabo hasta ahora. El Discovery trae de vuelta a siete tripulantes, incluido el astronauta de la ESA Paolo Nespoli.

La vuelta del Discovery señala el final de la misión STS-120 a la Estación Espacial Internacional (ISS). Durante su estancia en la ISS, la tripulación STS-120 prosiguió con la construcción de la Estación, con la entrega del módulo de fabricación italiana Node 2 y la re-colocación del segmento P6. Para la ESA. el aterrizaje del Discovery marca también el final de la Misión Esperia de Paolo Nespoli.

Node 2, también conocido como Harmony, fue instalado en uno de los laterales del módulo Node 1 (Unity) el 26 de Octubre, durante el primero de cuatro paseos espaciales. El segmento P6 fue desplazado desde lo alto de la Estación hasta el puerto localizado al final de la estructura que compone la ‘columna vertebral’ de la Estación.

El programa del cuarto paseo espacial tuvo que ser modificado para permitir a la tripulación reparar los paneles solares del segmento P6, que resultaron dañados durante su despliegue. Tras su reparo la tripulación fue capaz de desplegar por completo los paneles. Un quinto paseo espacial, que en principio hubiera debido ser realizado durante la misión STS-120, será llevado a cabo por la tripulación permanente de la ISS el 9 de Noviembre.

La principal tarea del astronauta de la ESA Paolo Nespoli, como Especialista de Misión en la STS-120, fue ejercer de astronauta Intra Vehicular (IV) durante los cuatro paseos espaciales, coordinando las actividades desde el interior de la Estación Espacial Internacional. También desarrolló un papel clave en la preparación de los paseos espaciales, y estuvo además muy implicado en las actividades para modificar el cuarto paseo espacial.

La misión de Nespoli, bautizada Esperia –el nombre dado por los antiguos griegos a la península italiana-, constituye una de las seis oportunidades de vuelo garantizadas a la Agencia Espacial Italiana (ASI) por haber proporcionado tres contenedores para carga presurizados (Módulos Multi-Propósito para Logística, o MPLMs en sus siglas en inglés) a la NASA, en virtud de un acuerdo bilateral. La estrecha cooperación entre la ESA y la ASI condujeron a la selección de Nespoli, miembro del Cuerpo Europeo de Astronautas, para esta oportunidad de vuelo de la ASI.

Imagen propiedad: ESA - S. Corvaja 2007

Fuente: ESA

Cinturón Oscuro de Tethys

Wednesday, November 7, 2007

Alrededor del ecuador de Tethys (1071 kilómetros de diámetro), existe un cinturón de material ligeramente más oscuro que el resto de la luna. Los científicos de la sonda espacial Cassini de la NASA, sospechan que la región oscurecida puede representar un área formada por hielo menos contaminado que el resto de la superficie y compuesto de pequeños granos de clase diferente que el material que está en latitudes más altas del cinturón.

El terreno iluminado que se puede observar corresponde al lado de Tethys que mira hacia Saturno. La parte del gran sistema en forma de cañón denominado Ithaca Chasma puede observarse cerca del lado Este del satélite según aparece en la imagen.

La imagen fue tomada con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el pasado 30 de septiembre de 2007 . La imagen fue capturada a una distancia de 186,000 kilómetros aproximadamente de Tethys. La escala de la imagen es de 1 kilómetro por píxel.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Las estrellas desvelan secretos planetarios

Monday, November 5, 2007

Ver cómo se ponen las estrellas desde la superficie de la Tierra puede ser un pasatiempo romántico, pero cuando una nave espacial lo hace desde la órbita terrestre, estas pueden revelar detalles ocultos sobre la atmósfera de un planeta. Esta técnica se conoce con el nombre de ocultación estelar. Jean-Loup Bertaux, del Service d'Aeronomie du CNRS en Francia fue la primera persona en sugerir su empleo sobre una misión de la ESA. Se lleva a cabo observando las estrellas desde el espacio a medida que se ocultan tras las atmósfera de un planeta que se esté investigando, antes de que desaparezcan de la vista tras el horizonte del planeta.

Cuando las estrellas brillan encima de la atmósfera, emiten radiación a través de una amplia gama de longitudes de onda. A medida que la nave espacial avanza alrededor del planeta, la estrella parece hundirse hacia abajo, detrás de la atmósfera del planeta. La atmósfera actúa como un filtro, que bloquea las ciertas longitudes de onda de la radiación de la estrella. La cuestión principal de esta técnica es que las longitudes de onda bloqueadas son representativas de las moléculas y átomos existentes en la atmósfera del planeta.

La ESA tiene actualmente tres satélites que giran alrededor de tres planetas diferentes y que utilizan la técnica para investigar las atmósferas. Cada una de ellas nos proporciona evidencias únicas. Alrededor de la Tierra, la misión Envisat de la ESA lleva un instrumento llamado GOMOS (la Supervisión de Ozono Global por la Ocultación de Estrellas). Como su nombre sugiere, está diseñado para estudiar si la cantidad de ozono aumenta ahora que el empleo de sustancias químicas dañosas ha sido prohibido.

Desde 2002, GOMOS ha observado aproximadamente 400 estrellas situadas detrás de la Tierra cada día, con el fin de elaborar un mapa del ozono en la atmósfera de la Tierra que abarca todas las latitudes y longitudes.

"Es todavía demasiado temprano decir si el ozono se recupera o no, " dice Bertaux. Sin embargo, como los datos se acumulan, el instrumento descubre otros fenómenos que contribuyen a la aparición del ozono en la atmósfera. En enero y febrero de 2004, GOMOS observó un gran aumento de dióxido de nitrógeno a una altitud de 65 kilómetros.

El dióxido de nitrógeno es un gas importante para la atmósfera porque puede destruir el ozono. En los dos meses siguientes, GOMOS observó que la capa descendía hasta los 45 km de altura, destruyendo claramente el ozono mientras bajaba, lo que suministró a los científicos una pieza más del puzzle del ozono.

Un instrumento simplificado de ocultación estelar lleva a bordo la nave Mars Express de la ESA situada en Marte. Ya que la nave espacial llegó al Planeta Rojo en 2003, SPICAM (el Espectroscopio para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Marte) ha observado más de 1000 ocultaciones estelares. Este trabajo proporciona la descripción más detallada aún de la atmósfera superior de Martey revela la presencia persistente de capas brumosas.

Además de proporcionar datos puramente científicos, dicha información ofrece ventajas prácticas para las futuras misiones de exploración. “Los perfiles atmosféricos de Marte son importantes para el diseño de los paracaídas que se utilizan en el descenso de dispositivos espaciales”, explica Bertaux.

La última incorporación a esta familia de instrumentos es SPICAV (el Espectroscopio para la Investigación de las Características de la Atmósfera de Venus) a bordo de la sonda Venus Express situada en Venus. El planeta Venus tiene una atmósfera diferente a la de la Tierra o de Marte. Es mucho más densa y SPICAV está descubriendo los perfiles de temperatura y densidad de la atmósfera a los científicos que siguen la misión desde la Tierra y que pronto desvelarán los resultados.

"Pienso que la técnica de ocultación estelar está ahora "probada" y debería ser útil para futuros estudios a largo plazo," dice Bertaux.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Mars Express estudia los depósitos más misteriosos de Marte

El sistema de radar de la sonda Mars Express de la ESA ha revelado nuevos detalles sobre algunos de los depósitos más misteriosos de Marte: la formación Medusae Fossae. Ha obtenido las primeras mediciones directas de la profundidad y las propiedades eléctricas de dichos materiales, ofreciendo nuevos indicios acerca de su origen.

La formación Medusae Fossae (FMF) de Marte contiene depósitos muy específicos. También representan un enigma. Situados cerca del ecuador, a lo largo de la separación entre las montañas y la llanura, podrían estar entre los depósitos más jóvenes de la superficie del planeta. Es lo que se deduce de la llamativa ausencia de cráteres de impacto en la zona, a diferencia de las regiones más antiguas.

Mars Express ha recogido datos de dicha zona utilizando su Radar Avanzado para la Investigación de la Ionosfera y del Subsuelo de Marte (MARSIS). Entre marzo de 2006 y abril de 2007, la sonda Mars Express orbitó varias veces sobre la región, recogiendo mediciones de radar a su paso.

Por primera vez, dichas mediciones revelaron la profundidad de las capas de la FMF, al tener en cuenta el tiempo que requería el haz de radar para atravesar las capas superiores y rebotar en la roca sólida situada debajo. “Desconocíamos el auténtico grosor de los depósitos de la FMF”, explica Thomas Watters, redactor principal de resultados del Center for Earth and Planetary Studies, National Air and Space Museum, de la Smithsonian Institution de EE.UU.

Los depósitos de la FMF intrigan a los científicos por su relación con regiones que absorben ciertas longitudes de onda del radar instalado en la Tierra. MARSIS, por su parte, actúa en longitudes de onda en las que las emisiones de radar pasan, en su mayoría, a través de los depósitos de FMF, generando ecos en el subsuelo cuando la señal refleja el material de la llanura subyacente.

Los datos de MARSIS revelan las propiedades eléctricas de las capas. Indican que podría tratarse de material suelto, esponjoso o formado por polvo. Sin embargo, resulta difícil entender cómo un material poroso, formado por polvo arrastrado por el viento, puede tener kilómetros de grosor y sin embargo no haberse compactado a causa del peso de las capas superiores.

Por otra parte, aunque las propiedades eléctricas se corresponden con las de las capas de agua helada, actualmente no existe ningún otro indicio firme de la presencia de hielo en las regiones ecuatoriales de Marte. “Si existe hielo de agua en el ecuador de Marte, debe estar enterrado al menos varios metros bajo la superficie”, afirma Jeffrey Plaut, responsable adjunto de la investigación con MARSIS del Jet Propulsion Laboratory, de EE.UU. Esto es porque la presión del vapor de agua en Marte es tan baja que si hubiera hielo cerca de la superficie se evaporaría con rapidez.

Por lo tanto, se mantiene el misterio sobre la formación Medusae Fossae de Marte.

Imágenes propiedad: ESA/ASI/NASA/Univ. of Rome/JPL/Smithsonian

Fuente: ESA

Cometa Holmes a simple vista

Thursday, November 1, 2007

Por lo general ver un cometa requiere de un cielo oscuro, una buena carta de astronómica o un buen telescopio que puede dirigirse hacia el objeto automáticamente con la función " go-to". Sin embargo esta semana, se podrá obervar en el cielo un cometa a simple vista, sin necesidad de utilizar ningún instrumento óptico. La semana pasada, el cometa periódico Holmes (17P/Holmes), muy tenue y situado lejos del Sol, experimentó un enorme estallido que iluminó el objeto un millón de veces en unas pocas horas.

El cometa se está hinchando y se encuentra aún en fase de expansión, donde se llegan a producir de color, visibles para los espectadores de todo el mundo. La Foto Astronómica del día, publicada el 30 de octubre, muestra el tamaño actual aparente del cometa en el cielo - en comparación con Júpiter, que también se puede ver en el oeste, a simple vista, después de la puesta del Sol.

Para ver el cometa, todo lo que tienes que hacer es salir y mirar hacia el noreste. Deberías ser capaz de ver la "W" que es la constelación de Casiopea: se encuentra de pie sobre su fin. Unos grados a la derecha está una estrella brillante en la constelación de Perseo. Probablemente no podrás ver todas las estrellas de Perseo, pero el brillo de Mirfak es intenso y debería ser visible. Marca el inicio de un triángulo, que es aproximadamente el tamaño del dedo pulgar de la mano. El triángulo de la esquina inferior izquierda es el cometa. Con la ilustración se puede localizar mejor el cometa.

Imagen propiedad: NASA/JPL

Fuente: NASA

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