El Hubble detecta dióxido de carbono en un planeta extrasolar

Sunday, December 21, 2008

El telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA ha descubierto dióxido de carbono en la atmósfera de un planeta que está en órbita de otra estrella. Este es un importante paso hacia el hallazgo en otros mundos de biomarcadores químicos de la vida tal como la conocemos. El planeta HD 189733b, del tamaño de Júpiter, está demasiado caliente para la vida. Pero lo importante de las nuevas observaciones del Hubble es que demuestran que es posible detectar la química básica de la vida en planetas que orbitan otras estrellas.

Los compuestos orgánicos también pueden derivar de los procesos de la vida, y su detección en un planeta de tipo terrestre podría proporcionar algún día la primera evidencia de vida más allá de la Tierra. Las observaciones anteriores de HD 189733b con el Hubble y con el telescopio espacial Spitzer habían detectado vapor de agua. A principios de este año el Hubble encontró metano en la atmósfera del planeta.

Es emocionante que el Hubble nos esté permitiendo ver moléculas y analizar las condiciones, la química y la composición de atmósferas en otros planetas”, dice el investigador Mark Swain, del Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, EEUU. “Gracias al Hubble estamos entrando en una era en la que pronto sabremos mucho más acerca de las moléculas en otros planetas”. Un equipo internacional de astrónomos usó la cámara del Hubble NICMOS (siglas de Cámara de Infrarrojo Cercano y Espectrómetro Multiobjeto) para estudiar la luz infrarroja emitida desde el planeta, que está a 63 años luz de distancia. Los gases en la atmósfera del planeta absorben luz de ciertas longitudes de onda procedentes del interior caliente del planeta. El equipo identificó no sólo dióxido de carbono, sino también monóxido de carbono. Las moléculas dejan su huella espectral única en la radiación procedente del planeta que alcanza la Tierra. Esta es la primera vez que se obtiene un espectro de emisión en el infrarrojo cercano de un planeta extrasolar.

El dióxido de carbono es lo que más nos emociona, porque es una molécula que en las circunstancias adecuadas podría tener una conexión con la actividad biológica, como la tiene en la Tierra”, dice Swayn. “El mero hecho de que seamos capaces de detectarla y de estimar su abundancia es importante de cara al esfuerzo a largo plazo de caracterizar planetas, tanto para averiguar de qué están hechos como para descubrir si podrían albergar vida”.


Este tipo de observación se realiza mejor en planetas con órbitas puestas de canto en relación a la Tierra, porque pasan de forma rutinaria delante y después detrás de su estrella, fenómeno conocido como eclipse. El planeta HD 189733b pasa detrás de su estrella compañera una vez cada 2,2 días. Esto permite ‘restar’ la luz de la estrella (cuando el planeta está detrás de la estrella) de la del planeta y la estrella juntos, aislando así la emisión del planeta solo y haciendo posible un análisis químico de su atmósfera en su lado diurno.

Swayn está usando así el eclipse del planeta para analizar el lado diurno del planeta, que contiene las partes más calientes de su atmósfera. “Empezamos a encontrar las moléculas y a averiguar cuántas de ellas hay para ver los cambios entre el lado diurno y nocturno”, dice Swain.

Esta exitosa demostración de que es posible analizar la luz de infrarrojo cercano emitida por un planeta es muy alentadora para los astrónomos que esperan usar el telescopio espacial de la NASA/ESA/CSA James Webb, cuando sea lanzado en 2013. Las moléculas que sirven como biomarcadores se ven mejor en longitudes de onda del infrarrojo cercano.

Los astrónomos ansían usar el JWST para buscar espectroscópicamente biomarcadores en un planeta terrestre del tamaño de la Tierra, o una súper-Tierra de masa varias veces superior a la de nuestro planeta. Swain y sus colegas planean ahora buscar moléculas biomarcadores en las atmósferas de otros planetas extrasolares. También planea usar estas moléculas para estudiar los cambios que podrían tener lugar en las atmósferas de planetas extrasolares, para aprender algo sobre el clima en estos mundos distantes.

La co-investigadora Giovanna Tinetti, del University College London, añade: “En los planetas terrestres de nuestro sistema solar, el dióxido de carbono juega un papel crucial en la estabilidad del clima. En la Tierra, el dióxido de carbono es uno de los ingredientes de la fotosíntesis y un elemento clave en el ciclo del carbono. Nuestra observación representa una gran oportunidad para entender el papel del dióxido de carbono en las atmósferas de los planetas tipo Júpiters calientes”.

Imégenes propiedad: ESA, NASA, M. Kornmesser (ESA/Hubble) and STScI

Fuente: ESA

Astrónomos españoles observan con el Hubble las estrellas más gigantescas

Tuesday, December 2, 2008

Dos de las estrellas más masivas de nuestra galaxia, hasta hace poco rodeadas de misterio, han sido observadas con un detalle sin precedentes por el telescopio Hubble, de la Agencia Espacial Europea (ESA) por un grupo internacional de astrónomos liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA). La imagen muestra un par de estrellas gigantescas, WR 25 y Tr16-244, situadas en el cúmulo abierto Trumpler 16. Este cúmulo está inserto en la Nebulosa Carina, una inmensa masa de gas y polvo a unos 7.500 años luz de la Tierra. La nebulosa Carina contiene varias estrellas ultra-calientes, incluyendo estos dos sistemas estelares y la famosa estrella azul Eta Carinae, la de mayor luminosidad confirmada.

Estas estrellas son muy brillantes y producen cantidades increíbles de calor; emiten la mayor parte de su radiación en el ultravioleta, y aparecen de color azul. Son tan potentes que consumen su hidrógeno más rápido que otros tipos de estrellas, lo que las lleva a una vida del estilo ‘vive rápido, muere joven’.

WR 25, en el centro de la imagen, es la más brillante. La vecina Tr16-244 es la tercera más brillante, justo encima y a la izquierda de WR 25.La segunda más brillante, a la izquierda de WR 25, es una estrella de baja masa situada mucho más cerca de la Tierra que la nebulosa Carina. Las estrellas como WR 25 y Tr16-244 son relativamente raras comparadas con otros tipos estelares, más fríos. A los astrónomos les interesan porque se las relaciona con nebulosas de formación estelar, e influyen en la estructura y evolución de las galaxias.

WR 25 es probablemente la más masiva e interesante de las dos. Su auténtica naturaleza fue puesta de manifiesto hace dos años, cuando un grupo internacional de astrónomos encabezado por Roberto Gamen, entonces en la Universidad de La Serena en Chile, descubrió que está compuesta de al menos dos estrellas. La mayor es una estrella Wolf Rayet cuya masa podría ser 50 veces superior a la de nuestro Sol. Este objeto está perdiendo materia rápidamente: sus poderosos vientos estelares han expulsado ya la mayoría de sus capas externas, ricas en hidrógeno. Su compañera binaria, más mundana, es probablemente la mitad de masiva que la estrella Wolf Rayet, y completa un giro a su alrededor cada 208 días.

Las estrellas masivas se forman habitualmente en cúmulos compactos. A menudo las estrellas individuales están físicamente tan próximas entre sí que es muy difícil observarlas como objetos separados con los telescopios. Estas observaciones del Hubble han mostrado que el sistema estelar Tr16-244 es en realidad una estrella triple.

Dos de las estrellas en este sistema están tan próximas entre sí que parecen un único objeto, pero la Cámara Avanzada del Hubble para barridos del cielo las muestra como dos estrellas (ver la imagen separada). La tercera estrella tarda decenas o cientos de miles de años en orbitar las otras dos. Estas estrellas masivas dobles y triples son tan brillantes, y sus componentes están tan próximos, que es especialmente difícil analizar las propiedades de las estrellas masivas.

La radiación de WR 25 y Tr16-244 es probablemente la causa de que se evapore una burbuja gigante de gas dentro de la nebulosa Carina, mientras que al mismo tiempo estimula, posiblemente, la formación de nuevas estrellas (ver la imagen). Se cree también que la radiación es responsable de la interesante forma del glóbulo, ya mostrada en imágenes previas del Hubble y que parece una mano con un prominente dedo apuntando hacia WR 25 y Tr16-244.

Estas nuevas observaciones han sido obtenidas por un equipo que incluye a astrónomos de instituciones estadounidenses, chilenas, españolas y argentinas, y que lidera Jesús Maíz Apellániz, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA), en Granada. Además del Hubble, el grupo ha recurrido a observatorios en España, Chile y Argentina para elaborar un amplio catálogo de observaciones de todas las estrellas masivas de la galaxia observables en el visible.

El telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA.

Imágenes propiedad: NASA, ESA and Jesús Maíz Apellániz (Instituto de Astrofísica de Andalucía, Spain)

Fuente: ESA

La Tierra y el Endeavour

Monday, November 24, 2008

El Transbordador Espacial Endeavour y el brazo robótico Canadarm2, de la Estación Espacial Internacional, aparecen en primer plano en esta imagen, mientras el vehículo espacial se acopla a la ISS. En el fondo de la imagen, una Tierra azul y blanca, junto con la oscuridad del espacio, proporcionan el telón para esta escena espacial de la misión STS-126 de la NASA.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Últimos resultados del telescopio espacial infrarrojo Akari

Saturday, November 22, 2008

El telescopio espacial infrarrojo Akari, una misión de la Agencia de Exploración Aeroespacial Japonesa Akari con participación de la ESA, ha generado numerosos resultados nuevos. La misión ha estado revelando secretos del universo frío y polvoriento, desde salpicaduras en los ríos de gas y polvo cósmico a restos de supernovas. El Centro de Astronomía y Ciencia Espacial ESAC, de la ESA, cerca de Madrid, tiene un papel esencial en el procesado de los datos de la misión Akari, así como en el apoyo a astrónomos europeos que han obtenido tiempo de observación con este telescopio espacial.

‘Salpicones’ en el medio interestelar

El espacio está permeado del llamado ‘medio interestelar’, una mezcla tenue de gas y pequeñas partículas sólidas conocidas como polvo. A medida que las estrellas envejecen emiten al espacio gas y polvo en un flujo conocido como viento estelar, que eventualmente se combina con el medio interestelar. En la frontera entre el viento estelar y el medio interestelar las condiciones de presión y densidad cambian drásticamente, creando una onda de choque. Las observaciones de Akari de la estrella Betelgeuse, una súper-gigante roja brillante situada en la constelación de Orión a unos 640 años luz de la Tierra, muestran cómo la estrella genera una gran salpicadura en su avance por el medio interestelar, que crea una onda de choque. Los investigadores han observado en torno a la estrella un intenso flujo del medio interestelar, que procede de las regiones de formación estelar en el Cinturón de Orión.

Las estrellas se forman a partir del medio interestelar, que se condensa y comprime, gracias a que estrellas viejas como Betelgeuse expulsan materia a su entorno y lo enriquecen. Este proceso se repite generación tras generación de estrellas, y contribuye a la evolución química del universo. Akari ha detectado varios frentes de choque, cuya investigación ayudará a entender cómo se produce el ‘reciclado cósmico’ de materia.

El misterio del polvo perdido

Los cúmulos globulares son grupos esféricos de cien mil a un millón de estrellas que se encuentran a lo largo y ancho de nuestra galaxia y de otras galaxias. Procesos de formación estelar desencadenaron hace unos diez mil millones de años la formación de estos cúmulos globulares, cuyas estrellas son por tanto muy viejas.

Las estrellas viejas a menudo expulsan grandes cantidades de gas y polvo al medio interestelar, lo cual da lugar, eventualmente, a una nueva generación de estrellas y planetas. Así que los científicos esperaban detectar polvo frío en los 12 cúmulos globulares observados con Akari. Pero las observaciones de alta sensibilidad llevadas a cabo con el instrumento FIS (Far-Infrared Surveyor) a bordo de Akari no han hallado evidencias de la presencia de polvo frío en ninguno de los cúmulos. Una posibilidad es que el polvo haya caído sobre la superficie estelar. Pero este proceso llevaría mucho más de millones de años. Las nuevas observaciones de Akari plantean por tanto nuevas preguntas a los astrónomos.

Polvo cálido en remanentes de supernovas

Al final de sus vidas las estrellas masivas estallan de forma catastrófica, devolviendo al espacio una gran cantidad de energía y elementos pesados. Los científicos creen que la explosión destruye los granos del polvo interestelar circundante, dejando tras de sí un remanente de supernova cuyo estudio ayuda a entender no sólo la explosión sino también su papel en la evolución del medio interestelar.

El estudio del medio interestelar es importante porque ese mismo polvo es la semilla de otra estrella, así como de otro planeta como la Tierra. La Gran Nube de Magallanes es una galaxia compañera de la Vía Láctea situada a una distancia de 160.000 años luz de la Tierra. Su relativa cercanía y posición única permite observar la galaxia entera desde la Tierra, y la posibilidad de estudiar el medio interestelar.

Las observaciones de Akari de unos ocho de los 20 remanentes de supernova catalogados en esa región han revelado detalles inesperados. Akari ha encontrado que los remanentes de supernova en la Gran Nube de Magallanes están rodeados por un polvo templado desconocido hasta ahora. Esto sugiere que algunos granos de polvo sobreviven tras la explosión de la supernova.

Los datos de Akari, convenientemente analizados, mejorarán mucho nuestro conocimiento sobre los remanentes de supernova, así como sobre su influencia en los alrededores, incluidos los granos de polvo. Akari fue lanzado el 21 de Febrero de 2006 y comenzó sus observaciones científicas en Mayo de 2006.

El helio que lleva a bordo se agotó el 26 de Agosto de 2007, y la nave entró en una nueva fase de la misión. El helio líquido mantenía a Akari lo bastante frío como para que pudiera observar en el infrarrojo lejano. Durante la actual ‘fase templada’ están siendo aprovechados el instrumento que ha ‘sobrevivido’ al agotamiento del helio, y que puede observar a una temperatura más alta en el infrarrojo cercano -enfriados sólo con el sistema de enfriamiento mecánico-

Akari completó su periodo de vida operativa ‘fría’ previsto, de 550 días. Durante este tiempo llevó a cabo observaciones de barrido que cubrieron aproximadamente el 94% de todo el cielo, abarcando más longitudes de onda y con mayor resolución espacial que el telescopio que le precedió en la tarea, IRAS. La primera versión del catálogo resultante acaba de ser enviado a los Equipos del Proyecto. Se prevé publicar el catálogo en otoño de 2009. Akari realizó también más de 5.000 observaciones individuales.

Akari es una misión de JAXA con la participación de varios socios, como la Universidad de Nagoya; la Universidad de Tokio y el Observatorio Astronómico Nacional (Japón); la Agencia Espacial Europea (ESA); el Imperial College de Londres; la Universidad de Sussex y la Open University (Reino Unido); la Universidad de Groningen/SRON (Países Bajos); y la Universidad Nacional de Seúl (Corea). Los detectores para el infrarrojo lejano han sido desarrollados en colaboración con el Instituto Nacional de Información y Tecnologías de la Comunicación (Japón).

El papel de ESAC

El Centro de Operaciones Espaciales de la ESA (ESOC), en Darmstadt, Alemania, se ocupó del soporte de tierra a través de su estación en Kiruna, siguiendo varios pases al día durante la fase fría de la misión. El Centro de Astronomía y Ciencia Espacial ESAC, de la ESA, cerca de Madrid, proporciona experiencia y ayuda para el procesado de los datos de barrido celeste, mediante la técnica ‘pointing reconstruction’, que permite determinar de forma precisa la posición astronómica de cada una de las fuentes detectadas. El objetivo es acelerar la producción del catálogo de fuentes como legado para las misiones Herschel y Planck.

ESAC proporciona también ayuda a astrónomos europeos que han obtenido tiempo de observación con Akari. El 10% del tiempo de observación obtenido con esta colaboración ha resultado en 400 observaciones en la fase fría que cubren diversos campos de la astronomía, desde cometas a cosmología. En Mayo de 2008 se lanzó una segunda convocatoria para 700 observaciones en el primer año de la fase cálida. Las observaciones de Tiempo Abierto, incluidas las europeas, han empezado el 15 de Octubre de 2008.

Imágenes propiedad: ESA, Ueta et al, PASJ, 2008/JAXA/

Fuente: ESA

La ESA en Youtube

Wednesday, November 12, 2008

La Agencia Espacial Europea ha creado su propio sitio en YouTube, en una iniciativa destinada a establecer una comunicación aún más amplia con el público a través de los canales de comunicación social más actuales. El canal de la ESA en YouTube, que se presentará oficialmente el 5 de Noviembre, forma parte de una nueva estrategia de comunicación que aportará un rostro más “humano” a la labor desempeñada por la ESA. La popularidad creciente de los medios de comunicación basados en Internet y los canales de interconexión en red, como YouTube, Facebook y LinkedIn, permiten a la ESA llegar a nuevos públicos de importancia y atraerlos a las producciones de la ESA mediante recursos novedosos.

Uno de los temas del último canal de la ESA es que el avance espacial es impulsado por personas, como los científicos e ingenieros de la ESA, los trabajadores de la industria espacial europea, los estudiantes apasionados por el espacio, o el público general con su curiosidad. Habrá clips musicales, vídeos producidos para exposiciones y otros elementos que ofrecerán una visión general de la ESA y reflejarán las maravillas del espacio.

Peter Hulsroj, Director de Asuntos Jurídicos y Relaciones Exteriores de la ESA, comentó: “El canal de la ESA en YouTube expresa claramente que la Agencia Espacial Europa sigue de cerca las tendencias mundiales en comunicación y que estamos desarrollando nuevos medios para publicar más información y aumentar el conocimiento del espacio entre la gente. La comunicación desempeña un papel fundamental para los Estados Miembros europeos, que aprovechan las inversiones realizadas en la Agencia.

Poseemos un tesoro de información que es de gran interés para el público. Sería una pena que ese tesoro sólo estuviera a disposición de los especialistas. En última instancia son los ciudadanos quienes nos financian con sus impuestos, por lo que estamos obligados a hacerles llegar el “espacio”. Este nuevo canal es uno de los medios para cumplir con esa obligación. El aspecto maravillosamente atractivo del espacio es de gran importancia para la juventud. Al distribuir el mensaje por YouTube llegaremos sin duda a ese público, utilizando una de sus herramientas de comunicación favoritas. Sin duda, el “espacio” también está de moda”.

La ESA expondrá periódicamente nuevos clips con información sobre las actividades espaciales, presentándola con un estilo fácilmente reconocible. De ese modo se ofrecerán nociones sobre temas relacionados con el espacio y con la labor realizada por la ESA, fácilmente asimilables por quienes no son especialistas en cuestiones espaciales. Los visitantes también podrán dejar sus comentarios y evaluar el contenido de la ESA en YouTube.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Nebulosa de la Cabeza de Bruja

Tuesday, November 11, 2008

Como el propio nombre implica, esta nebulosa de reflexión asociada con la estrella Rigel, se asemeja a una vieja arpía de un cuento de hadas. Formalmente conocida como IC 2118, situada en la constelación Orion, la Nebulosa de la Cabeza de la Bruja brilla principalmente por la luz reflejada de las estrellas. El color de esta nebulosa muy azulada está causado no sólo por el color azul de su estrella, sino también porque los granos de polvo reflejan la luz azul de una manera más eficiente que el rojo. Un proceso físico similar, hace que el cielo del día de la Tierra aparezca azul.

Imagen propiedad: NASA/STScI Digitized Sky Survey/Noel Carboni

Fuente: NASA

Fobos visto por Mars Express

Saturday, November 1, 2008

La ciencia espacial europea está cada vez más próxima a desentrañar los misterios del origen de Fobos, la más grande de las dos lunas marcianas. Una serie de encuentros cercanos de la nave Mars Express de la ESA han permitido verificar casi de forma definitiva que el satélite está compuesto por una ‘pila de escombros’, en lugar de tratarse de un bloque homogéneo. Sin embargo, la procedencia de tales restos sigue siendo un misterio.

A diferencia de la Tierra y su único satélite de grandes dimensiones, Marte cuenta con dos lunas pequeñas. La mayor es Fobos, un pedazo irregular de roca espacial que mide sólo 27 x 22 x 19 kilómetros.

En verano, la Mars Express realizó una serie de pasadas a corta distancia de Fobos, y en casi todas ellas captó imágenes con su cámara estéreo de alta resolución (HRSC). Un equipo dirigido por Gerhard Neukum, de la Universidad Libre de Berlín, utiliza estos datos y otros recopilados con anterioridad para elaborar un modelo tridimensional más preciso de Fobos, que ayudará a determinar su volumen con mayor exactitud.

Además, durante una de las aproximaciones más cercanas, el equipo del Experimento Mars Express Radio Science (MaRS), que dirige Martin Pätzold (Rheinisches Institut fuer Umweltforschung de la Universidad de Colonia) monitorizó cuidadosamente las señales de radio de la nave y grabó los cambios de frecuencia producidos por la atracción que la gravedad de Fobos ejercía sobre la Mars Express.

Estos datos están ahora en manos de Tom Andert (Universität der Bundeswehr, Munich) y Pascal Rosenblatt (Real Observatorio de Bélgica), ambos miembros del equipo MaRS, quienes calcularán la masa precisa de la luna marciana. "El equipo estima en la actualidad que la masa de Fobos es de 1,072 10 16 kg, esto es, una milmillonésima parte de la masa de la Tierra"

Una vez puestos en común los datos de masa y los de volumen, los equipos podrán calcular la densidad, información que terminará siendo una importante pista para conocer cómo se formó la luna.

Imagen propiedad: ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

Fuente: ESA

MESSENGER revela la superfice de Mercurio

Wednesday, October 29, 2008

La sonda MESSENGER de la NASA, cuyo objetivo es estudiar la superficie, el ambiente espacial y la geoquímica de Mercurio, es la primera misión enviada para entrar en órbita, del planeta más cercano al Sol. El 6 de octubre de 2008, la sonda sobrevoló Mercurio por segunda vez en este año, utilizando la gravedad del planeta, necesaria para mantener la nave espacial sobre el camino, para la inserción en órbita alrededor del planeta .Cuando la sonda entre en dicha órbita, permanecerá en ella durante tres años según las perevisiones de la misión.

En este mes, durante el paso que MESSENGER ha realizado por Mercurio, las cámaras de la nave capturaron más de 1,200 imágenes de alta resolución y en color del planeta, revelando un 30 por ciento más de la superficie de Mercurio que nunca había antes sido vista por la nave espacial. Además se reunieron datos esenciales para planificar el futuro de la misión en su totalidad.

Imagen propiedad: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Fuente: NASA

La Nebulosa del Ojo de Gato

Esta imagen es una composición conjunta obtenida de los datos del obsevatorio espacial de rayos x Chandra y el telescopio espacial Hubble de la NASA, en la que se muestra una nueva visión de NGC 6543, conocida como la nebulosa del Ojo de Gato. Este famoso objeto, es una nebulosa planetaria que representa una fase de evolución estelar, de la cual el Sol deberá experimentar dentro de varios miles de millones de años.

Cuando una estrella como el sol comienza a quedarse sin combustible, se convierte en una estrella gigante roja. En esta fase, una estrella se deshace parcialmente de su capa externa, permaneciendo un corazón caliente que se colapsa para formar una estrella enana blanca y muy densa. Un viento muy rápido que emana del corazón caliente de la estrella junto con la atmósfera expulsada, forman las estructuras de filamentos llenas de belleza vistas con telescopios ópticos.

Los datos de observatorio de rayo X Chandra (coloreado en azul) de NGC 6543 muestran que su estrella central está rodeada por una nube de gas caliente "de millones de grados". Comparando los datos en rayos X, en relación con las estructuras vistas en luz óptica por el Hubble (en rojo y púrpura), los astrónomos fueron capaces de deducir que la abundancia química en la región de gas caliente, se asemeja al viento de la estrella central y es diferente del material externo y más frío.

En el caso del Ojo de Gato, el material expulsado por la estrella, vuela a una velocidad de aproximadamente 4 millones de millas por hora. Esperan que la estrella en sí misma se colapse para hacerse una enana blanca, en unos millones de años.

Imagen propiedad: X-ray: NASA/CXC/SAO; Optical: NASA/STScI

Fuente: NASA

COROT observa seísmos solares en otras estrellas

Monday, October 27, 2008

El sondeo del Sol mediante una técnica parecida a la sismología ha inaugurado una nueva era en el conocimiento del interior del Sol. El satélite CNES/ESA COROT ha aplicado ahora esa técnica a tres astros, sondeando directamente y por primera vez el interior de estrellas situadas más allá del Sol. Al descubrir oscilaciones globales en el Sol, los científicos comprendieron que habían abierto una ventana al interior del astro.

Al igual que la propagación de las ondas sísmicas de la Tierra ofrece información sobre el interior del planeta, las ondas sonoras atraviesan el Sol captando información sobre lo que sucede debajo de la superficie.

Esas oscilaciones también pueden observarse en otras estrellas. Se pueden detectar por la variación de la luz emitida por la estrella cuando se agita la superficie, que es la técnica que utiliza COROT. Se revela así la estructura interna de la estrella y la forma en que la energía se traslada del núcleo a la superficie.

“Se han utilizado desde tierra otras técnicas para determinar las oscilaciones estelares, pero ofrecen resultados limitados”, explica Malcolm Fridlund, científico de proyecto de la ESA que trabaja con COROT en el ESTEC (European Space Research and Technology Centre), que la ESA posee en los Países Bajos, y que es coautor del informe de resultados.

“Las condiciones climáticas adversas, además del hecho de que no se pueden observar las estrellas de día, obligan a los astrónomos a interrumpir sus observaciones”, añadió. “Ahora bien, la clave para detectar oscilaciones estelares tan pequeñas desde grandes distancias no es solo la sensibilidad de los instrumentos, sino también la oportunidad de observar la estrella sin interrupción: toda interrupción provoca un ruido en los datos que puede ocultar una señal por completo. Por lo tanto, para que no haya lugar a dudas, debemos utilizar los instrumentos adecuados y hacerlo desde el espacio”.

Las tres estrellas sondeadas por COROT, conocidas como HD499933, HD181420 y HD181906, son parecidas al Sol. No se encuentran exactamente en nuestras inmediaciones estelares, sino bastante alejadas, de modo que su brillo no ciega los instrumentos de COROT.

Que COROT haya conseguido por primera vez sondear el interior de estrellas similares al Sol con mediciones directas es un gran avance hacia el conocimiento de las estrellas en general”, añadió Fridlund. “Además nos ayudará, por comparación, a conocer aún mejor nuestro propio Sol”.

Imágenes propiedad: CNES - D. Ducros

Fuente: ESA

Chandrayaan-1 viaja hacia la Luna

Friday, October 24, 2008

Chandrayaan-1, la primera misión de la India a la Luna, fue lanzada con éxito la mañana del 22 de octubre desde el Centro Espacial Satish Dhawan (SHAR) en Sriharikota, India. El cohete PSLV-C11, una versión mejorada del Vehículo Lanzador de Satélites a Órbita Polar de la Organización India de Investigación Espacial (ISRO, en sus siglas en inglés), despegó a las 02:52 hora española (CEST) y, unos 20 minutos más tarde, insertó el satélite en una órbita terrestre de gran elongación.

Esto marca el comienzo del viaje a la Luna de Chandrayaan-1, que culminará con una maniobra fundamental – la inserción en órbita lunar – en aproximadamente dos semanas. Una vez que el satélite esté orbitando a la Luna, nuevas maniobras bajarán su altitud progresivamente hasta la órbita final a tan sólo 100 km de altura.

En la primera oportunidad, el satélite liberará la “Sonda de Impacto Lunar” que permitirá obtener información sobre la superficie lunar. La misión continuará entonces desde la órbita, con estudios de teledetección llevados a cabo por los 11 instrumentos científicos. Tres de estos instrumentos fueron proporcionados por Europa (Reino Unido, Alemania, Suecia) a través de la ESA.

Imagen propiedad: ISRO

Fuente y más información: ESA

Protuberancia solar

Wednesday, October 22, 2008

La nave espacial STEREO observó esta protuberancia solar el pasado 29 de septiembre de 2008, en su misión de observación permanente de nuestra estrella. Las protuberancias solares son nubes de gas relativamente frías suspendidas encima del Sol y controladas por las fuerzas magnéticas.

La protuberancia que observamos en la imagen, se elevó y cayó a chorros hacia la derecha durante varias horas, realizando un movimiento semejante al de una bandera que se está desplegando y expulsando parte de la nube hacia el espacio. La protuberancia está compuesta de Helio ionizado que está a una temperatura aproximada de 60,000 grados Kelvin.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Lunas condenadas de Marte

Monday, October 20, 2008

Luna Fobos de Marte El planeta Marte, denominado por los romanos el dios de la guerra, tiene dos lunas diminutas - Phobos y Deimos - cuyos nombres de origen griego representan el miedo y el pánico. Estas lunas Marcianas podrían ser asteroides capturados del cinturón de asteroides exiente entre Marte y Júpiter o quizás de zonas aún más distantes del sistema solar. Esta luna que se aprecia en la imagen, está condenada.

Es la luna más grande, Phobos, llena de cráteres y con gran parecido a un asteroide según podemos observar en esta fotografía en color capturada por el Mars Reconnaissance Orbiter situado en Marte. Las órbitas de Phobos son tan próximas a Marte que las fuerzas gravitacionales arrastran la luna hacia el planeta. En 100 millones de años aproximadamente, Phobos probablemente se romperá y se descompondrá en pedazos debido a la atracción gravitacional de Marte.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Vehículo eXperimental Intermedio

Saturday, October 18, 2008

15 octubre 2008En el 2012, Vega llevará al Vehículo eXperimental Intermedio de la ESA al Espacio. El vehículo luego regresará a la Tierra para comprobar una serie de sistemas y tecnologías que permiten la reentrada en la atmósfera. Un nuevo video con animaciones generadas por ordenador del vehículo y su misión ya está disponible.

Una parte del Programa Preparatorio de Futuros Lanzadores de la ESA ha sido dedicada a optimizar el programa a largo plazo para la experimentación en vuelo de sistemas y tecnologías que permitan la reentrada atmosférica. El Vehículo eXperimental Intermedio (IXV, de sus siglas en ingles) es el siguiente paso clave para este proyecto.
  • Los objetivos del proyecto IXV son el diseño, desarrollo, fabricación y verificación en tierra y en vuelo de un sistema sustentador autónomo de reentrada controlada mediante fuerzas aerodinámicas. Entre las tecnologías críticas a estudiar, se presta especial atención a:

  • Instrumentación avanzada para aerodinámica y aerotermodinámica.
    Soluciones de protección térmica y estructuras calientes.

  • Guiado, navegación y control de vuelo mediante una combinación de chorros y flaps aerodinámicos.
El proyecto está especialmente orientado a la integración de tecnologías en el nivel necesario para la verificación en vuelo. Como indica su nombre, el IXV es el elemento “intermedio” de un programa Europeo rentable y de alto rendimiento tecnológico para la comprobación en vuelo de tecnologías como paso previo a su entrada en servicio como parte de futuros sistema

Los trabajos de diseño del IXV están ya en una fase avanzada. La revisión preliminar del diseño está programada para Noviembre del 2008, lo que permitirá comenzar la fase de desarrollo (Fase C/D) a principios de Enero del 2009.

El IXV será lanzado en el año 2012 desde el Puerto espacial Europeo en Kourou, Guayana Francesa, utilizando el nuevo pequeño lanzador Vega. Tras reentrar en la atmósfera terrestre y ser frenado por la resistencia del aire, el IXV descenderá en paracaídas y aterrizará en el Océano Pacífico esperando su recogida y análisis post-vuelo.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Depósitos de Lava en la Fosa Mangala

Tuesday, October 7, 2008

6 octubre 2008La Cámara Estereoscópica de Alta Resolución (HRSC) de la sonda Mars Express de la ESA ha tomado imágenes de la Fosa Mangala, un sistema de canales en Marte que evidencian deposición de lava e inundaciones catastróficas en el Planeta Rojo. La Fosa Mangala se sitúa aproximadamente a 17º de latitud sur y 213º de longitud este. Con una extensión de aproximadamente 1000km, está situada al suroeste de la región volcánica de Tharsis, donde se encuentra el mayor volcán conocido del Sistema Solar, el Monte Olimpo. Las imágenes fueron tomadas el 21 de Marzo de 2007.

Los grandes canales fluviales se formaron probablemente debido a repentinas inundaciones durante las que grandes cantidades de agua se movilizaron desde el subsuelo. Esto pudo ocurrir debido al calor desprendido por el magma que afloró en la región de la Fosa Mangala, que fundió e hizo aflorar enormes cantidades de agua subterránea congelada.

Las imágenes muestran una sección del extremo sur de la Fosa Mangala, donde nacen los canales de los valles de Mangala. La zona oeste de la región se caracteriza por una orografía especialmente suave, con pocos cráteres de impacto pequeños y sin ninguna muestra de cráteres mayores. Dado que el número de cráteres se relaciona directamente con la edad de la región (el mayor número de impactos indica una mayor antigüedad de las capas superficiales del terreno), la escasez de cráteres en la zona muestra que las capas superficiales de la región son jóvenes y que la capa de lava basáltica es relativamente reciente.

La corriente de lava se originó probablemente en la Región de Tharsis situada al noreste de la Fosa Mangala. En algunos puntos se pueden apreciar los bordes afilados de la manta de lava de 100m de espesor.

Los flancos de dos grandes cráteres de unos 30km fueron erosionados durante las inundaciones y posteriormente rellenados con lava, lo que indica que los cráteres son más viejos que el sistema de canales y la capa de magma. En el extremo superior izquierdo de la imagen se pueden observar unas depresiones con forma de embudo alineadas en paralelo con la inclinación de la pendiente. Estas formaciones se presentan habitualmente cuando el terreno colapsa en pequeñas cavidades formadas bajo su superficie.

Las imágenes en color se han obtenido a partir de los tres canales de color de la cámara HRSC y el canal nadir. Las vistas en perspectiva han sido generadas a partir del modelo digital del terreno obtenido con los canales estereoscópicos. La imagen anaglífica se ha creado con el canal nadir y uno de los canales estereoscópicos. Las imágenes de alta resolución en blanco y negro se han tomado con el canal nadir que es el que ofrece mayor detalle de los instalados en Mars Express.

Imágenes propiedad: ESA/ DLR/ FU Berlin (G. Neukum)

Fuente: ESA

Investigadores españoles reconstruyen en 3D los vientos venusianos

Friday, September 19, 2008

Que los vientos en Venus son muy potentes y rápidos es sabido. Pero nadie, antes de la existencia de la nave de la ESA Venus Express, había podido producir un mapa global en 3D de los vientos en todo un hemisferio venusiano. Una de las palabras clave que caracterizan a Venus Express –la nave de exploración más potente y ambiciosa jamás enviada a Venus- es ‘global’. Con la ventaja de observar el planeta desde su órbita, y gracias a sus instrumentos únicos, esta nave tiene la capacidad de investigar el interior de las gruesas capas de la atmósfera venusiana.

A base de hacerlo por un tiempo prolongado –Venus Express estudia el planeta desde Abril de 2006- los científicos empiezan a disponer de datos suficientes como para construir una imagen completa de los fenómenos atmosféricos en Venus.

Durante más de dos años, el espectrómetro VIRTIS (Visual and Infrared Thermal Imaging Spectrometer) de Venus Express ha tomado datos sobre los vientos en las gruesas capas de nubes que cubren Venus como una manta. El área total de la muestra se extiende de los 45 a los 70 kilómetros de altitud sobre la superficie, y cubre todo el hemisferio Sur de Venus hasta el ecuador. Esta es la parte del planeta que Venus Express observa desde más lejos –dado el trazado de su órbita-, en concreto desde unos 66.000 Km, lo cual permite a los instrumentos tener una imagen global.

Agustín Sánchez-Lavega, de la Universidad del País Vasco, en Bilbao, dirigió la investigación sobre la reconstrucción en 3D de los vientos a partir del primer año de observaciones de VIRTIS. Esta es su explicación de cómo él y sus colegas han llevado a cabo la tarea: “Nos concentramos en las nubes y su movimiento. El haberlas seguido durante largos períodos de tiempo nos ha dado una idea muy precisa de la velocidad de los vientos que las empujan, y de su variabilidad”.

Sólo se puede seguir a las nubes a diferentes altitudes si el instrumento es capaz de mirar a través de cortinas de material. “VIRTIS opera a diferentes longitudes de onda”, añade Ricardo Hueso, también de la Universidad del País Vasco y co-autor de los resultados. "Analizamos tres capas atmosféricas y seguimos el desplazamiento de cientos de nubes en cada una de ellas: un experimento que nunca se había hecho en múltiples longitudes de onda y a estas escalas de tiempo y espaciales". En total los científicos siguieron 625 nubes a unos 66 Km de altitud; 662 a 61 Km de altitud; y 932 a unos 45-47 Km de altitud. El seguimiento se produjo en las caras diurna y nocturna del planeta. Se obtuvo imágenes de cada capa de nubes durante una o dos horas cada vez, durante varios meses.

“La imagen global nos está diciendo que entre el ecuador y los 50-55º de latitud la velocidad de los vientos es muy variable; de unos 370 Km/h a los 66 Km de altitud se reduce a alrededor de 210 Km/h a los 45-47 Km de altitud”, indica Sánchez-Lavega.

“Cuando pasamos a latitudes por encima de los 65º la situación cambia drásticamente. La enorme estructura en vórtice presente en los polos domina la escena: las nubes a todos los niveles son desplazadas por los mismos vientos independientemente de su altura, y su velocidad se reduce casi a cero en el centro del vórtice”. Sánchez-Lavega y sus colegas han observado también los llamados ‘vientos de zona’, los vientos que discurren en paralelo a las líneas de latitud y que varían mucho en función de la hora local del día venusiano. El calor variable del Sol por la mañana y por la tarde, el llamado ‘efecto de marea solar’, juega un papel en la dinámica atmosférica global, haciendo que los vientos soplen más intensamente por la tarde.

Los científicos han observado también que la velocidad de los vientos, como media, retoma los mismos valores cada cinco días, pero la naturaleza del mecanismo que produce esta periodicidad requiere más investigación. “Las observaciones con VIRTIS prosiguen sin problemas: durante los próximos años esperamos caracterizar incluso con mayor precisión cómo de estables, o variables, son los vientos venusianos en las capas de nubes superiores e inferiores”, concluye Giuseppe Piccioni, del Instituto Nacional de Astrofísica en Roma, y co-investigador principal del instrumento VIRTIS.

Imágenes propiedad: ESA/VIRTIS/INAF-IASF/Obs. de Paris-LESIA/ Universidad del País Vasco (R.Hueso)

Fuente: ESA

XMM-Newton descubre el cúmulo de galaxias más masivo

Wednesday, August 27, 2008

El telescopio espacial de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto el cúmulo de galaxias con más masa detectado hasta ahora en el universo lejano. El cúmulo de galaxias es tan grande que sólo puede haber unos pocos de su calibre a esa distancia, lo que convierte su hallazgo en algo realmente poco habitual. El descubrimiento confirma la existencia de energía oscura

Se estima que el monstruo recientemente descubierto, conocido sólo por el número de catálogo 2XMM J083026+524133, contiene tanta materia como un millar de galaxias grandes. Gran parte de esta materia está en forma de gas caliente, a 100 millones de grados de temperatura. El cúmulo fue observado por primera vez cuando XMM-Newton estaba estudiando otro objeto, 2XMM J083026+524133, también catalogado para futuras observaciones.

Georg Lamer, del Astrophysikalisches Institut en Potsdam, Alemania, y un equipo de astrónomos descubrieron este cúmulo récord cuando llevaban a cabo un análisis sistemático del catálogo. Este catálogo se basa en 3.500 observaciones que cubren el 1% de todo el cielo realizadas con la cámara EPIC de XMM-Newton, y contiene más de 190.000 fuentes individuales de rayos X. El equipo buscaba fuentes extensas de rayos X que pudieran ser ya galaxias próximas, ya cúmulos distantes de galaxias.

J083026+524133 destacó por su brillo. Al cotejar sus datos con los del proyecto Sloan Digital Sky Survey los astrónomos no hallaron ninguna galaxia próxima en esa posición. Así que observaron con telescopio LBT (Large Binocular Telescope), en Arizona (EEUU), e hicieron una observación de larga exposición de la zona.

Esta vez sí que encontraron un cúmulo de galaxias. Así que el grupo calculó una distancia de 7.7 mil millones de años luz, y la masa del cúmulo, usando los datos de XMM-Newton. Esto no constituyó una sorpresa, puesto que XMM-Newton es lo bastante sensible como para hallar de forma rutinaria cúmulos de galaxias a esa distancia. La sorpresa fue que el cúmulo contenía un millar de veces la masa de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

"Se cree que estos cúmulos tan masivos son objetos raros en el universo lejano. Pueden usarse para poner a prueba teorías cosmológicas", dice Lamer. De hecho, la sola presencia de este cúmulo confirma la existencia de un misterioso componente del universo llamado energía oscura.

Nadie sabe qué es la energía oscura, pero lo cierto es que está haciendo que la expansión del universo se acelere. Esto impide el crecimiento de los cúmulos de galaxias con mucha masa en épocas más recientes, lo que indica que deben haberse formado en el universo temprano. “La existencia de un cúmulo sólo puede explicarse con energía oscura”, dice Lamer. Aún así, él no esperaba encontrar más de cúmulos de galaxias masivos en el catálogo de XMM-Newton. “Según las teorías cosmológicas actuales, sólo deberíamos esperar encontrar este cúmulo en el 1% de lo que hemos encontrado”, dice Lamer.

En otras palabras, el equipo ha encontrado una "aguja en un pajar" cósmica.

Los equipos científicos de XMM-Newton se encuentran en diversos institutos de Europa y Estados Unidos. Se agrupan en tres equipos de instrumentos y en el XMM-Newton Survey Science Centre (SSC). Las operaciones científicas se llevan a cabo desde el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), de la ESA, en Villanueva de la Cañada, cerca de Madrid, España. El satélite se opera desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) en Darmstadt, Alemania.

Imágenes propiedad: ESA XMM-Newton/EPIC, LBT/LBC, AIP (J. Kohnert), (G. Lamer)

Fuente: ESA

Cuando las galaxias chocan

Tuesday, August 26, 2008

Las galaxias normalmente no se parecen a la imagen aquí representada y obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA. Es porque esta imagen de NGC 3256 muestra dos galaxias que están chocando lentamente. Posiblemente, en unos cientos de millones de años, permanecerá una sola galaxia.

Hoy, sin embargo, NGC 3256 muestra los filamentos intrincados de polvo oscuro, colas insólitas de miríadas de estrellas y un centro peculiar que contiene dos núcleos distintos. Aunque es probable que ninguna de las estrellas de las dos galaxias colisionen directamente, el gas, el polvo, y los campos magnéticos ambientales, realmente interactúan directamente. NGC 3256, es una parte del enorme supercúmulo de galaxias denominado Hydra-Centaurus.

Imagen propiedad: NASA, ESA, Hubble Heritage (STScI / AURA) - ESA/Hubble Collaboration, & A. Evans (UVa, NRAO, SUNYSB)

Fuente: NASA

Rosetta comienza el seguimiento del asteroide Steins

Thursday, August 21, 2008

Rumbo hacia su primer objetivo, el asteroide (2867) Steins, la nave de la ESA Rosetta ha comenzado a utilizar sus instrumentos para seguir visualmente al asteroide y determinar su órbita con mayor precisión. Rosetta comenzó la campaña de navegación óptica el 4 de Agosto de 2008, a una distancia de 24 millones de kilómetros de Steins. La campaña proseguirá hasta el próximo 4 de Septiembre, cuando la nave se encuentre a aproximadamente 950.000 Km del asteroide.

“La órbita de Steins, con el que se encontrará Rosetta el 5 de Septiembre al acercarse hasta una distancia de 800 km, sólo se conoce a través de las observaciones realizadas desde Tierra, pero aún no con la precisión que nos gustaría para la maniobra de sobrevuelo,” comenta Gerhard Schwehm, responsable de la misión Rosetta, desde el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la ESA (ESAC), cerca de Madrid.

Seguimiento óptico para comprender mejor la órbita de Steins

La campaña de seguimiento permitirá definir la órbita de Steins con mayor precisión. El margen de error, en concreto, se reducirá de los 100 Km actuales a tan sólo 2 Km (en la dirección perpendicular a la dirección de vuelo del asteroide, denominada “cross-track”), con lo que Rosetta podrá realizar una aproximación óptima a este cuerpo celeste.

Tanto las cámaras de navegación de Rosetta como el instrumento de captura de imágenes OSIRIS (Optical, Spectroscopic, and Infrared Remote Imaging System), a bordo de Rosetta, serán utilizados para seguir al asteroide Steins.

“Durante las tres primeras semanas de la campaña sólo los potentes ojos de OSIRIS serán capaces de observar al asteroide, que se verá tan solo como un punto en el cielo”, comenta Andrea Accomazzo, responsable de Operaciones de la nave Rosetta en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA (ESOC), en Darmstadt, Alemania.

Pero las dos cámaras de navegación de Rosetta también podrán ver y seguir al asteroide los 11 días previos al máximo acercamiento” añade Andrea.
Durante las primeras tres semanas de la campaña Rosetta tomará imágenes de Steins dos veces por semana; a partir del 25 de Agosto, y hasta el 4 de Septiembre, las imágenes serán diarias.

La información sobre la órbita de Steins recogida durante la campaña de seguimiento será empleada para ajustar la trayectoria de Rosetta para el sobrevuelo del 5 de Septiembre.
“A medida que disminuye la distancia de Rosetta a Steins la precisión de las medidas de la órbita del asteroide aumentará considerablemente, lo que nos permitirá realizar las correcciones de trayectoria antes del máximo acercamiento, especialmente a principios de Septiembre”, comenta Sylvain Lodiot, del Equipo de Control de Vuelo de Rosetta en ESOC.

OSIRIS obtendrá las “curvas de luz” de Steins

Rita Schulz, científica de la misión Rosetta en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial de la ESA (ESTEC), en Noordwijk, Países Bajos, explicó que ésta será la primera vez que el instrumento científico OSIRIS sea utilizado para realizar un seguimiento.

“OSIRIS aprovechará la oportunidad para obtener las “curvas de luz” de Steins. Las curvas de luz nos dicen cómo varía el brillo del asteroide con el tiempo; eso nos proporciona información preparatoria adicional sobre el asteroide, como un mejor conocimiento de su forma y rotación,” comenta Rita.

La campaña de navegación óptica ha estado precedida por una serie de pruebas a la instrumentación científica de Rosetta, realizadas del 5 de Julio al 3 de Agosto de este año. Con estos exámenes, un hito en la misión Rosetta, se ha verificado la disponibilidad de los instrumentos para las observaciones que se realizarán durante el sobrevuelo, y se ha modificado el software de abordo en varios de ellos.

Imágenes propiedad: ESA/AOES Medialab/Stefano Mottola (DLR), OSIRIS team

Fuente: ESA

Hubble completa 100,00 órbitas a la Tierra

Monday, August 11, 2008

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA completó su órbita 100,000 a la Tierra durante la mañana de este día 11 de agosto. En conmemoración de este acontecimiento en sus 18 años de exploración y grandiosos descubrimientos, científicos del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Md., han dirigido al Telescopio Espacial a una región deslumbrante de nacimiento y renovación celeste. El Hubble observo detenidamente una pequeña parte de esta nebulosa, cerca del cúmulo de estrellas NGC 2074 (margen superior izquierdo).

La región es una tormenta de fuego donde se están formando estrellas, quizás provocada por una explosión de una supernova cercana. Esta nebulosa está aproximadamente a 170,000 años luz de la Tierra, cerca de la nebulosa de la Tarántula, una de las regiones más activas en formción de estrellas en nuestro Grupo Local de galaxias, un sistema de aproximadamente 40 galaxias, de las cuales la Vía Láctea y Andrómeda son los miembros dominantes. El resto de las galaxias son sobre todo pequeños satélites conocidos como " galaxias enanas " que gravitacionalmente están unidas a estas dos galaxias. La Pequeña y La Gran Nube de Magallanes, son dos de las galaxias enanas más conocidas y próximas a la Vía Láctea.

Esta imagen representativa en color, fue obtenida el 10 de agosto de 2008, con cámara planetaria del Hubble (Wide Field Planetary Camera 2). En color rojo se muestra la emisión de átomos de azufre, en verde, brilla el hidrógeno, y en azul el oxígeno.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Fuente: NASA

NASA TV emite mañana el eclipse total de Sol

Thursday, July 31, 2008

Mañana 1 de agosto de 2008, ocurrirá un eclipse total del sol sobre parte de la Tierra. La Televisión NASA ofrecerá en directo el evento para los observadores de todo el mundo a través de Internet, gracias a una sociedad creada entre la Universidad de California en Berkeley y el Exploratorium. El 1 de agosto, el eclipse total de Sol, será visible a simple vista en zonas de Canadá, Groenlandia del norte, el Ártico, Rusia central, Mongolia, y China.

El eclipse recorrerá la Tierra en un estrecho camino que comienza en la provincia del norte de Canadá denominada Nunavut y acabará en la región norte del Camino de la Seda de China hacia la puesta del sol.

Un eclipse del sol ocurre cuando la luna pasa directamente entre la Tierra y el Sol. Cuando la sombra de la luna se refleja sobre la Tierra, la gente que está dentro de aquella sombra ven como la Luna bloquea una parte de la luz del Sol.

La sombra de la Luna tiene dos partes, un umbra y un penumbra. El umbra es la parte "interior" de la sombra de la Luna. El penumbra es la sombra débil "externa" de la Luna.
Durante un eclipse total de sol, como el que que ocurrirá mañana, la Luna cubrirá todo el Sol para los observadores localizados en la sombra umbral de la Luna. Aquellos que estén viendo el eclipse en la zona de la sombra penumbral de la Luna, verán como la Luna cubrirá una parte del Sol.

En este momento de totalidad, cuando el Sol esté totalmente obscurecido por la sombra de la Luna, la atmósfera externa del Sol, llamada la corona solar, se hará visible. Esto es una imagen rara de ver y muy codiciada por los observadores de eclipses experimentados y además una visión imponente para los espectadores nuevos. La corona solar se extiende más de 620,000 millas de la superficie visible del Sol y alcanza temperaturas de hasta 2 millones de grados.

Ver eclipse en directo NASA TV


Imagen propiedad: Fred Espenak/NASA's Goddard Space Flight Center

Fuente: NASA

Satélite GOCE próximo lanzamiento

Saturday, July 26, 2008

A sólo dos meses de su lanzamiento GOCE está ya del todo reconfigurado para ser lanzado en septiembre, y está siendo actualmente preparado para su transporte el 29 de Julio desde las instalaciones de ensayos de la ESA en su sede en Holanda, ESTEC, al cosmódromo de Plesetsk, en el Norte de Rusia.

Inicialmente el satélite GOCE –siglas en inglés de Explorador del Campo Gravitatorio y la Circulación Oceánica- debía haber sido lanzado en Mayo de 2008, pero como consecuencia de las medidas de precaución tomadas tras un problema con la etapa superior de un lanzador ruso Proton, el lanzamiento fue pospuesto al 10 de Septiembre de 2008. Como consecuencia, el satélite ha debido ser adaptado a una llamada ‘configuración para un lanzamiento de verano’.

Dado que la misión de gravedad GOCE está diseñada para volar a una altitud particularmente baja de sólo 263 Km, y ligeramente inclinado respecto a una órbita exactamente polar, el satélite entra en la sombra de la Tierra durante 28 minutos en las noches polares, 135 días al año.

Mientras está en la sombra de la Tierra el satélite no recibe luz solar alguna, lo que le hará experimentar cambios de temperatura que podrían afectar a las medidas. Dado que no se sabía exactamente cuándo sería lanzado GOCE, el diseño del satélite tuvo en cuenta las distintas posibilidades en que se produciría el ‘periodo de eclipse’ –cuando el satélite está en sombra-: entre Octubre y Febrero, o entre Abril y Agosto.

La elección entre ambas opciones se hace bien lanzando de forma que el satélite cruce el Ecuador hacia el Norte a las 6:00, o bien a las 18:00. La principal diferencia entre las horas de lanzamiento, vistas desde el Sol, es que determinan que el satélite orbite la Tierra en sentido horario o antihorario.

Puesto que GOCE se lanzará el Septiembre el periodo preferido de eclipse es de Abril a Agosto, porque permite que las operaciones científicas no se vean afectadas hasta Abril del próximo año.

Durante los últimos dos meses el satélite ha sido reconfigurado con éxito y ha superado todos los ensayos, y está siendo ahora preparado para su viaje desde ESA-ESTEC a su lugar de lanzamiento en Rusia.

Una vez lanzado y entregado, GOCE medirá variaciones en el campo terrestre global con una precisión sin precedentes. Se obtendrá así un modelo único del geoide, que es la superficie física definida por un determinado potencial gravitatorio, constante en toda la superficie. Es un valor crucial para obtener medidas precisas de circulación oceánica y variaciones en el nivel del mar, fenómenos ambos relacionados con el cambio climático.

Los datos de GOCE también son muy necesarios para entender mejor los procesos que tienen lugar en el interior de la Tierra, y para su uso en aplicaciones prácticas como vigilancia y mediciones de nivel.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Lunas en tránsito

Sunday, July 20, 2008

Dos pequeñas lunas astraviesan la cara de Saturno en esta imagen captada por la sonda espacial Cassini. Los anillos helados del planeta, provocan oscuras sombras en las nubes situadas debajo de ellos. Jano (de 179 kilómetros de diámetro) aparece encima de los anillos cerca del centro de la imagen. Pandora (de 81 kilómetros de diámetro) está ligeramente más cercana a Saturno, a la izquierda de Jano.

Esta vista contempla el lado iluminado de los anillos por el Sol, aproximadamente 7 grados debajo del plano de los anillos. La imagen fue obtenida con la cámara gran angular de la nave espacial Cassini el 18 de junio de 2008 cuando se encontraba a una distancia de aproximadamente 1.1 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 62 kilómetros por píxel.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California, dirige la misión para la Dirección de Misión de Ciencia de la NASA en Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras abordo fueron diseñadas, desarrollados y montadas en JPL. El centro de operaciones de las imágenes se encuentra en el Space Science Institute en Boulder, Colo.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Tormentas de arena en Marte

Monday, July 7, 2008

Tormenta de arena en el planeta Marte A principios de la primavera es muy usual la formación de tormentas de arena en las regiones del polo norte de Marte. Como la capa del polo norte comienza a deshelarse, la diferencia de temperaturas existente entre la región helada y la región que recientemente deshelada provoca en la superficie unos vientos que se arremolinan. Las polvaredas entrecortadas de al menos tres tormentas de arena, son visibles en este mosaico de imágenes obtenidas por la sonda Mars Global Surveyor en 2002. En estos momentos la sonda Fénix de la NASA está explorando precisamente la región norte del Planeta Rojo.

Los últimos descubrimientos de la sonda Fénix están disponibles en: www.nasa.gov/phoenix.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Malin Space Science Systems

Fuente: NASA

XMM-Newton detecta por primera vez emisión de ambas estrellas en un púlsar binario

Tuesday, July 1, 2008

Por primera vez el telescopio de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha detectado la emisión de ambas estrellas en un púlsar binario, y al hacerlo ha descubierto una mina de oro científica. Cada una de las estrellas de este compacto sistema es una densa estrella de neutrones, girando increíblemente deprisa y emitiendo pulsos de rayos X.

El púlsar binario PSR J0737-3039 fue descubierto por primera vez en 2003 con radiotelescopios. Los rayos X permiten observarlo más en profundidad, y estudiar el sistema de forma más completa.
Ver dos púlsares orbitándose mutuamente en un sistema binario es en sí mismo muy poco habitual. PSR J0737-3039 contiene una estrella de neutrones ‘vaga’ que rota lentamente (púlsar B), y que orbita en torno a una compañera mucho más rápida y energética (púlsar A).

Cada púlsar o estrella de neutrones es el corazón muerto de una estrella que fue en su día masiva, y que hoy rota rápidamente. “Estas estrellas son tan densas que una taza de materia de estrella de neutrones pesaría lo mismo que el Everest”, dice Alberto Pellizzoni, autor principal del artículo donde se presentan estos resultados. “A eso hay que añadir que ambas estrellas giran realmente muy cerca la una de la otra; están a sólo 3 segundos-luz de distancia, aproximadamente el triple de la distancia entre la Tierra y la Luna”.

El sistema es una mina de oro para los científicos, un laboratorio perfecto para físicos de altas energías y una fuente interminable de interesantes problemas físicos”.

XMM-Newton descubrió la emisión en rayos X de ambos púlsares en Octubre de 2006. Lo que el equipo de Pellizzoni estaba observando no podía ser explicado con un único púlsar, el A, ya identificado como la única ‘planta de energía’ importante del sistema. Por otra parte, los pulsos de rayos X del púlsar B eran demasiado intensos. Los rayos X observados no podían explicarse únicamente por la energía emitida por su rotación. También se descartó que los rayos X que se observaban fueran producto del calor interno residual de este púlsar de 50 millones de años de edad.

Pulsar B es una rareza, por cuanto es muy distinto de un púlsar ‘normal’. “Una posible solución para el misterio podría ser la interacción mutua entre las dos estrellas, en la que la estrella ‘vaga’ obtiene energía de la otra”, dice Pellizzoni. La emisión en rayos X del púlsar B podría ser visible porque los vientos del púlsar A interfieren con la magnetosfera del púlsar B, cediendo energía a los vientos del púlsar B y calentando la superficie de la estrella.Los procesos físicos fundamentales implicados en estas interacciones extremas son tema de debate entre los físicos teóricos.

Pero ahora las observaciones de XMM-Newton ofrecen a los científicos una nueva perspectiva y un nuevo marco experimental. Las observaciones en rayos X permitirán estudiar la capa sub-superficial y la magnetosfera de estas estrellas, así como la interacción entre ambas en este ambiente cerrado y energético.

Dado lo cerrado y denso de las estrellas de este sistema, PSR J0737-3039 es de gran interés para el estudio de teorías de campo fuerte gravitatorio. Las futuras pruebas a la relatividad general que se realicen mediante observaciones en radio de este sistema superarán a las mejores pruebas ahora disponibles, basadas en observaciones en el Sistema Solar. Este púlsar binario es también un laboratorio único para estudios en otros campos, desde las ecuaciones de estado de materia súper-densa a la magnetohidrodinámica.

Imágenes propiedad: ESA/John Rowe Animations/ C. Carreau

Fuente: ESA

Phoenix encuentra hielo en Marte

Sunday, June 22, 2008

En esta foto obtenida por la sonda Phoenix de la NASA, se muestra los que los científicos creen es el hallazgo de hielo bajo la superficie de Marte, que al ser excavado del subusleo con ayuda del brazo robótico de la nave, se evapora pasados unos minutos en la superficie.

"Es un gran orgullo y motivo de satisfación, el anunciar que hoy hemos encontrado la prueba que este material brillante que aparece en las imágenes es realmente hielo de agua en Marte y no alguna otra sustancia," dijo el Investigador Principal de la sonda Fénix, Peter Smith de la Universidad de Arizona, Tucson, durante una reunión informativa de noticias el pasado viernes, para anunciar la confirmación del hallazgo de hielo de agua en Marte.

En la esquina inferior izquierda de la imagen izquierda, un grupo de masas es visible. En la imagen derecha, las masas han desaparecido, ocurriendo un proceso similar a la evaporación.

Estas imágenes en color fueron adquiridas por la sona Fénix en Marte durante los días 21 y 25 de la misión, o Soles 20 y 24. (entre al 15 y 19 de junio de 2008).

La misión Fénix esta dirigida por Peter Smith de la Universidad de Arizona con la gestión del proyecto en JPL y la sociedad de desarrollo en Lockheed Martin, localizada en Denver. Contribuciones internacionales vienen de la Agencia Espacial Canadiense; la Universidad de Neuchatel, Suiza; las universidades de Copenhague y Aarhus, Dinamarca; Max Planck Instituye, Alemania; y el Instituto Meteorológico finlandés . Para más sobre Fénix, visita: www.nasa.gov/phoenix y phoenix.arizona

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Texas A&M University

Fuente: NASA

La ‘hoja de ruta’ de la ESA para encontrar otras Tierras

Sunday, June 15, 2008

La ESA ha lanzado una iniciativa para desarrollar su estrategia de búsqueda de planetas similares a la Tierra. Una de las máximas prioridades en el programa de Visión Cósmica de la Agencia es buscar planetas rocosos alrededor de otras estrellas con la esperanza de encontrar un mundo similar a la Tierra. Conseguir este objetivo requiere un gran desarrollo tecnológico, y mantenerse al día con cualquier avance que se produzca en este campo de investigación. La ESA ha encargado a un Equipo Asesor para el Programa de Exoplanetas un análisis del estado actual de la investigación y la identificación de las tecnologías necesarias para la detección y el estudio de planetas rocosos.

Este equipo consiste en diez expertos en exoplanetas de toda Europa y está dirigido por Artie Tases, Director del Thüringer Landessternwarte Tautenburg en Alemania. Tases nos explica los objetivos de este plan.

¿En qué se basa el programa de exoplanetas?

La búsqueda de exoplanetas es un tema candente. Tiene un objetivo fantástico: descubrir cuántos planetas habitables similares a la Tierra puede haber en la galaxia.
Para desarrollar este programa se debe seguir una estrategia triple. En primer lugar, los observadores tienen que decir qué hay ahí fuera. Segundo, los teóricos deben decirnos lo que podemos esperar encontrar. Por último, los ingenieros deben decidir qué instrumentos se necesitan para encontrar estos objetos.

El fundamento de este plan es conseguir que estos grupos de personas trabajen juntos para identificar los hitos en el camino para encontrar otras Tierras.

¿Cuál es el objetivo de buscar exoplanetas?

En última instancia, queremos obtener una imagen de un planeta similar a la Tierra y analizar su atmósfera mediante espectroscopía. Esto nos permitirá saber si hay oxígeno, ozono, dióxido de carbono y vapor de agua en su atmósfera. Cuando encontremos todos los constituyentes de la vida, podremos decir “efectivamente, es un gemelo de la Tierra”. El programa nos permitirá trazar un plan para alcanzar este objetivo.

¿Cómo se elaborará la estrategia de búsqueda?

Pediremos a quienes investigan en exoplanetas que envíen un anteproyecto de su trabajo. Esto nos permitirá conocer qué se ha hecho hasta la fecha, el estado de las observaciones actuales y que se realizarán a corto plazo, las teorías sobre planetas que podrían albergar vida y,lo más importante, cuáles deben ser las áreas de estudio a desarrollar. Este método innovador permite que la investigación progrese de una forma más rápida. Ahora sabemos que hay una increíble diversidad de sistemas planetarios por estudiar.

¿Por qué es importante la investigación de exoplanetas?

Como científico, quiero saber si nuestro sistema solar es único. Si miro hacia arriba veo miles de estrellas, y desde que iba a la escuela me enseñaron que son similares al Sol. Por lo tanto ¿cuántas tendrán planetas similares a la Tierra?

Por otra parte, el estudio de los exoplanetas nos permitirá poner a prueba nuestras teorías sobre la formación de los planetas. Puedes tener una magnífica teoría sobre la formación de nuestro sistema solar, pero la auténtica demostración es que tu teoría pueda explicar también la formación de otros sistemas planetarios. Cada nuevo sistema que encontramos es un nuevo laboratorio en el que probar nuestras ideas.

Y por último, está el aspecto filosófico: ¿Somos únicos? Creo que este es el motivo por el que esta investigación entusiasma al público, porque todos nos preguntamos ¿estamos solos? La única forma de contestar a esta pregunta es salir ahí y mirar.

¿Qué espera conseguir con este plan?

Una vez hayamos recogido todos los anteproyectos, el equipo los pondrá en común. A principios del próximo año tendremos una estrategia concreta. Esto incluirá lo que tengamos que hacer científica y tecnológicamente el año que viene, en los próximos 5-10 años y en los próximos 20, para así conseguir nuestro objetivo científico de caracterizar mundos similares a la Tierra.

Imagen propiedad: ESA. Illustration by Medialab

Fuente: ESA

Ulysses, el final de una misión extraordinaria

Tuesday, June 10, 2008

Tras más de 17 años observando sin descanso los efectos de la actividad solar en el espacio que nos rodea, la misión Ulysses se acerca ahora al final de su vida operativa. La ESA y la NASA celebrarán una rueda de prensa conjunta el próximo 12 de Junio de 2008 en la sede central de la ESA en París, para dar a conocer los hallazgos que constituirán el legado de Ulysses.

Ulysses, una misión pionera de la ESA y la NASA, fue lanzada en Octubre de 1990 para explorar un territorio del todo desconocido –las regiones entorno a los polos del Sol-, y para estudiar la esfera de influencia de nuestro Sol, la heliosfera, en las cuatro dimensiones espaciotemporales.

Diseñada originalmente para una misión de cinco años de duración, Ulysses ha superado todas las expectativas. La enorme cantidad de datos enviados por la sonda han cambiado para siempre la manera en que los científicos observan el Sol y sus efectos en el espacio que lo rodea.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Astronauta trabajando en la ISS

Monday, June 9, 2008

En esta fotografía podemos observar al astronauta Mike Fossum realizando los trabajos en la Estación Espacial Internacional, durante el segundo paseo espacial de la misión STS-124. Durante el paseo espacial de siete horas y 11 minutos de duración, Fossum y el astronauta Ron Garan instalaron cámaras de televisión en el frente y el reverso del Módulo japonés Kibo (JPM) para ayudar en las operaciones de brazo robótico del módulo. Además retiraron las cubiertas termales del brazo robótico y prepararon la zona de atraque del JPM para el séptimo día de vuelo del módulo de logística Kibo.

También pusieron a punto una pieza de ensamblaje para un tanque de nitrógeno de repuesto que será instalado durante el tercer paseo espacial, recuperaron una cámara de televisión defectuosa del Puerto 1 e inspeccionaron el puerto Solar Alpha Rotary Joint.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

El futuro de la exploración tripulada del espacio

Tuesday, June 3, 2008

Para aterrizar en la Luna o en Marte los científicos necesitan combinar misiones tripuladas y robóticas para saber de antemano a lo que se enfrentan, como se muestra en este vídeo del Pabellón del Espacio de la Feria Internacional del Aire de Berlín.

En Febrero de 2008 el muy esperado laboratorio científico Columbus de la Agencia Europea del Espacio fue instalado con éxito en la Estación Espacial Internacional (ISS), y el 3 de Abril el primer Vehículo Automatizado de Transferencia, el Julio Verne, realizó un espectacular acople automático al módulo ruso de la Estación. La ESA se convertía así en socio de pleno derecho en las operaciones de la ISS.

Para aterrizar primero en la Luna y después en Marte, presumiblemente hacia 2030, los científicos necesitan combinar misiones tripuladas y robóticas para saber de antemano a lo que se enfrentan. Entre otras cosas, hay lograr que los tripulantes estén durante años, y en buen estado, en condiciones de microgravedad; hay que buscar lugares adecuados para aterrizar; y hay que desarrollar técnicas avanzadas de navegación e inteligencia artificial.

¿Cómo será una misión tripulada a Marte? ¿Cuál es la combinación adecuada de misiones tripuladas y robóticas que los socios internacionales deberán enviar a la Luna y a Marte?

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Imagen propiedad: ESA - AOES Medialab

Fuente: ESA

Misión espacial STS-124

Sunday, June 1, 2008

El transbordador espacial Discovery ha despegado con éxito el pasado sábado rumbo hacia la Estación Espacial Internacional , comenzando así la misión espacial STS-124. Con este lanzamiento el transboradador Discovery realiza su vuelo número 35.

La misión STS-124 es la 26 en la construcción de la estación espacial. Es el segundo de tres vuelos que transportan componentes para completar el laboratorio Kibo, de la Agencia de Exploración Espacial de Japón. La tripulación del Discovery instalará el Módulo A del laboratorio Kibo y su sistema de control remoto o RMS. El vuelo de 14 días de duración, incluirá tres paseos espaciales.

Imagen propiedad: NASA/Fletch Hildreth

Fuente: NASA

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