Comienza para Europa una nueva era de investigación en el espacio

Saturday, February 23, 2008

Tras dejar el laboratorio europeo Columbus instalado en la Estación Espacial Internacional (ISS, siglas en inglés) el transbordador de la NASA Atlantis, aterrizó el pasado 20 de Febrero a las 15:07 CET en el Centro Espacial Kennedy, en Florida. En esta misión STS-122 el transbordador ha pasado 13 días en el espacio, incluyendo los nueve días que ha estado atracado a la Estación para permitir el acople de la primera base permanente europea en órbita.

El módulo Columbus, de siete metros de largo y 12,8 toneladas de peso, un laboratorio multidisciplinar de vanguardia, fue acoplado al módulo Harmony (Node 2) el 11 de Febrero.

Una vez comprobada la ausencia de fugas y completadas las conexiones eléctricas, de datos y de fluidos, la escotilla del Columbus fue abierta el 12 de Febrero, un hito que señala el acceso de Europa a su nueva categoría de socio de pleno derecho y co-propietario de la Estación Espacial. Las tareas de acondicionamiento dentro del Columbus dieron comienzo sólo unas pocas horas más tarde. El laboratorio entraba así en su fase de entrega en órbita, una operación dirigida y controlada desde el Centro de Control del Columbus (Col-CC) en Oberpfaffenhoffen, cerca de Munich (Alemania).

Con la llegada del Columbus el volumen presurizado de la Estación Espacial ha aumentado sólo un 15%, pero sus equipamientos científicos casi se han duplicado. En Marzo y Mayo se añadirán dos módulos del laboratorio japonés, a los que seguirá en 2011 el Módulo Laboratorio Multipropósito (MLM) ruso.

También empieza una nueva era para las actividades de la ESA a bordo. Como socio de pleno derecho del programa ISS la ESA no solo disfrutará de los beneficios del Columbus, sino que tendrá además que contribuir a operar la Estación. Esto se logrará con el lanzamiento de las sondas no tripuladas de abastecimiento ATV (Vehículo de Transferencia Automatizado), diseñadas para la entrega de repuestos, experimentos científicos, equipamiento para la tripulación –ropa, comida--, líquidos y combustibles, así como para proporcionar a la Estación el impulso necesario para compensar su gradual proceso de pérdida de órbita. La primera cápsula ATV, Julio Verne, será lanzada por un cohete Ariane 5 el 8 de Marzo.

Otros elementos europeos de la ISS están aún en preparación, para ser lanzados a la ISS antes del fin de la década. Entre ellos están el Laboratorio de Ciencia de Materiales (MSL); el sistema MARES para combatir la atrofia de los músculos mediante el ejercicio; el Brazo Robótico Europeo (ERA); el módulo Node 3; y la cubierta de observación Cupola.

La entrega en órbita del laboratorio europeo ha marchado bien y más rápido de lo planeado. Las dos plataformas experimentales externas, SOLAR y EuTEF, han sido instaladas fuera del Columbus y ya están proporcionando datos. WAICO, el primer experimento que se realizará dentro del laboratorio, empezará esta semana en el Biolab. El experimento Geoflow comenzará a principios de Marzo en el Laboratorio de Ciencia de Fluidos.

Columbus fue diseñado para dar cabida a unos 500 experimentos por año durante 10 años, en las áreas de biología celular y de plantas; astrobiología; fisiología humana; ciencias de fluidos y de materiales; física fundamental; astronomía; teledetección; y tecnología. Para la comunidad científica europea y la I+D industrial, acaba de dar comienzo una nueva era de investigación.

Imágenes propiedad: NASA TV, DLR, ESA

Fuente y más información: ESA

Planetas terrestres podrían formarse en estrellas cercanas

Monday, February 18, 2008

Los astrónomos han descubierto que planetas terrestres podrían formarse alrededor de muchas estrellas cercanas parecidas a un sol en nuestra galaxia. Estos nuevos resultados sugieren que los mundos con potencial para albergar vida pudieran ser más comunes de lo que pensamos. El astrónomo Michael Meyer y sus colaboradores de la Universidad de Arizona, Tucson, utilizaron el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA para determinar si sistemas planetarios como el nuestro son comunes o raros en nuestra galaxia la Vía Láctea.

Encontraron que al menos el 20 por ciento, y posiblemente no menos del 60 por ciento, de estrellas similares al Sol, son posibles candidatos de formar planetas rocosos. Meyer presenta las conclusiones en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Boston. Los resultados aparecen publicados el 1 de febrero en "Astrophysical Journal Letters".

Los astrónomos usaron el Spitzer para inspeccionar seis juegos de estrellas, agrupadas según su edad y con masas comparables para nuestro sol. El sol tiene aproximadamente 4.600 millones de años. "Quisimos estudiar la evolución del gas y el polvo alrededor de estrellas similares al sol y comparar los resultados con lo que pensamos era el sistema solar en etapas más tempranas durante su evolución, " dijo Meyer.

El telescopio Spitzer no descubre planetas directamente. EL procedimiento es descubrir polvo perteneciente a la colisión de planetas en formación, en una gama de longitudes de onda infrarrojas. El polvo más caliente es descubierto en las longitudes de onda más cortas, entre 3.6 y 8 micras. El polvo más frío es descubierto en longitudes de onda más largas, entre 70 y 160 micras. El polvo caliente puede ser alcanzar longitudes de onda de 24 micras. Esto ocurre porque el polvo más cerca a la estrella está más caliente que el polvo más lejos de la estrella Este polvo "caliente" probablemente orbita la estrella a distancias comparables entre la Tierra y Júpiter.

"Encontramos que aproximadamente entre el 10 y el 20 por ciento de las estrellas de cada una de las cuatro categorías de edad más jóvenes muestran emisión de 24 micras debido al polvo, " dijo Meyer. " Pero nosotros no solemos ver el polvo caliente alrededor de estrellas que sean mayores de 300 millones de años.

"Esto es comparable en otras escalas de tiempo sobre como fue la formación y la evolución dinámica de nuestro propio sistema solar, " añadió él. "Modelos teóricos y datos procedentes de meteoritos, sugieren que la Tierra se formó después de un período de entre 10 y 50 millones de años, de colisiones entre cuerpos más pequeños. "

En un estudio separado, Thayne Currie y Scott Kenyon del Observatorio Astrofísico Smithsonian, Cambridge, también encontraron pruebas de polvo de formación de planetas terrestres alrededor de estrellas, de 10 a 30 millones de años. "Estas observaciones sugieren que los hechos que precedieron a la formación de la Tierra, pudieran ocurrir alrededor de muchas estrellas entre tres y 300 millones de años, " dijo Meyer.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Columbus instalado en la ISS

Friday, February 15, 2008

El laboratorio europeo Columbus ha finalizado ya su viaje a la Estación Espacial Internacional (ISS, siglas en inglés). Ayer a las 22:44 horas CET el Columbus quedó oficialmente acoplado al lado derecho del módulo Harmony. El astronauta de la ESA Leopold Eyharts, que estuvo en los controles del brazo robótico de la Estación para la captura final y el atraque del Columbus, dijo al Control de la Misión: "El módulo europeo Columbus forma ahora parte de la Estación Espacial Internacional".

Columbus fue instalado durante el primer paseo espacial de la misión STS-122. Desde fuera de la ISS, los astronautas Rex Walheim y Stanley Love prepararon el módulo para la instalación, antes de que el brazo robótico de la Estación fuera usado para alzar el Columbus hasta su posición.

"Este ha sido otro gran día para la Agencia Europea del Espacio. Un gran día para nuestra industria europea y un gran día para Europa en general", dijo Alan Thirkettle, el Jefe de Programa de la ESA para la ISS.

“Cuatro de los socios internacionales tenemos nuestros elementos ya instalados en la Estación. Se está convirtiendo realmente en la Estación Espacial Internacional. Ahora esperamos con emoción que se una a nosotros el quinto socio, el mes que viene”, añadió. La escotilla entre la ISS y el laboratorio Columbus se abrirá por primera vez hoy martes 12 de Febrero. A las 14.50 CET tendrá lugar el ingreso parcial en el nuevo módulo. Léopold Eyharts, con gafas protectoras y máscara, entrará en el Columbus por primera vez para empezar con la activación del módulo. A las 20.55 CET se producirá el ingreso total en el laboratorio.

Walheim y el astronauta de la ESA Hans Schlegel seguirán preparando el laboratorio Columbus mañana miércoles, cuando lleven a cabo el segundo paseo espacial de la misión STS-122.

Imagen propiedad: NASA TV

Fuente: ESA

Amanecer desde el espacio

Saturday, February 2, 2008

En esta espectacular imagen podemos contemplar la salida del Sol brillando encima del horizonte de la Tierra. El color azul delimita la forma curva de la Tierra, fundiéndose con el blanco y el naranja en este amanecer visto desde el espacio. Esta fotografía fue capturada con una cámara digital desde el Transbordador Espacial Columbia, durante la misión espacial STS-107 de la NASA.

La tripulación de la misión espacial STS-107, abordo del Transbordador Espacial Columbia, falleció durante reentrada en la atmósfera de la Tierra el 1 de febrero de 2003.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

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