Luz y sombra en la Nebulosa Carina

Saturday, April 19, 2008

En esta imagen obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, podemos contemplar los detalles nunca vistos hasta el momento de una estructura misteriosa, la Nebulosa Carina (NGC 3372). La imagen es una composición de cuatro imágenes obtenidas por la cámara planetaria del Hubble, en abril de 1999, donde se utilizaron seis filtros de diferentes colores.

Esta región, aproximadamente a 8,000 años luz de la Tierra, está localizada junto a la famosa estrella explosiva variable Eta Carinae, que se encuentra justo fuera del campo visual hacia el margen superior derecho. La alta resolución de las imágenes obtenidas por el Hubble, revela rasgos tridimensionales de la estructura, así como numerosos y pequeños glóbulos oscuros que pueden estar en el proceso de formación de nuevas estrellas.

Estas grandes y oscuras nubes tarde o temprano se pueden evaporar, o si hay condensaciones suficientemente densas dentro de ellas, darán a luz a pequeños racimos de estrellas. La Nebulosa Carina, con un diámetro total de más de 200 años luz, es uno de las formaciones excepcionales de la zona del Hemisferio Austral de la Vía Láctea. El diámetro de la estructura mostrada aquí es de aproximadamente 7 años luz.

Imagen propiedad: NASA, the Hubble Heritage Team and Nolan R. Walborn (STScI), Rodolfo H. Barba' (La Plata Observatory, Argentina), and Adeline Caulet (France)

Fuente: NASA

La NASA amplía la misión Cassini en Saturno

Wednesday, April 16, 2008

La NASA ha comunicado que amplía la misión internacional Cassini-Huygens durante dos años más. Los asombrosos y a la vez históricos descubrimientos de la nave espacial y las imágenes que ha capturado, han revolucionado nuestro conocimiento de Saturno y sus lunas.

La misión Cassini en un principio había sido programada para concluir en julio de 2008. La ampliación de la misión de dos años, recién anunciada, incluirá 60 órbitas adicionales de Saturno y más sobrevuelos de las exóticas lunas del planeta anillado. Estos incluirán 26 sobrevuelos de Titán, siete de Encelado, y uno de Dione, Rhea y Helene. La extensión también incluye los estudios de los anillos de Saturno, su complejo magnetosfera, y el planeta en sí mismo.

"Esta ampliación no es apasionante sólo para la comunidad científica, además contribuye a que el mundo entero pueda compartiendo los descubrimientos y los secretos de Saturno," dijo Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria, en la Oficina central de la NASA, Washington. "Los nuevos descubrimientos son la garantía de su éxito, con las impresionantes imágenes emitidas a la Tierra, que simplemente, son hipnotizantes."

"La nave espacial funciona excepcionalmente bien y el equipo está muy motivado, estamos emocionados con la nueva perspectiva de otros dos años más," dijo Roberto Mitchell, el administrador de programas de Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Basándose en los descubrimientos de Cassini, los científicos piensan que el agua líquida puede estar únicamente bajo la superficie de la luna de Saturno, llamada Encelado. Es por eso que la pequeña luna, sólo una décima parte del tamaño de Titán y un séptimo del tamaño de la luna de la Tierra, es uno de los objetivos más prioritarios en esta ampliación de la misión.

Cassini descubrió los géiseres de hielo de agua en la superficie de Encelado. Los géiseres, que se extienden a una distancia tres veces el diámetro de Encelado, emite partículas que llegan hasta el anillo más exterior de Saturno. En la ampliación de la misión, la nave espacial puede situarse a una distancia de tan sólo 25 kilómetros de la superficie de la luna.

Las observaciones de Cassini de la luna más grande de Saturno, Titán, han proporcionado a los científicos una idea de como se desarrolló la vida en la Tierra. Ahora creen que Titán, posee muchos paralelismos con la Tierra, incluyendo lagos, ríos, canales, dunas, lluvia, nieve, nubes, montañas y posiblemente volcanes.

"Cuando diseñamos el viaje original, realmente no conocíamos lo que nos íbamos a encontrar, sobre todo en Encelado y Titán," dijo Dennis Matson, científico de Cassini en el JPL. "Esta amplición del viaje, responde a estos nuevos descubrimientos y nos otorga la posibilidad de continuar buscando. "

A diferencia de la Tierra, los lagos de Titán, los ríos y la lluvia son compuestos de metano y etanol, y las temperaturas alcanzan un frío de -180º C. Aunque la densa atmósfera de Titán limita mucho la visión de la superficie, gracias al radar de alta resolución de Cassini y las imágenes capturadas por el espectrómetro infrarrojo, los científicos han obtenido una mejor vista de la superficie.

Otras actividades para científicos de Cassini incluirán el seguimiento de las estaciones en Titán y Saturno, la observación de acontecimientos únicos de los anillos, como ocurrirá en el equinoccio de 2009, cuando el Sol estará en el plano de los anillos, y será un buen momento para la exploración de nuevos sitios lugares de magnetosfera de Saturno.

Cassini ha emitido una corriente diaria de datos, del sistema de Saturno durante casi cuatro años. Su libro de recuerdos de viajes, incluye casi 140,000 imágenes, y la información reunida durante 62 revoluciones alrededor de Saturno, 43 sobrevuelos de Titán y 12 sobrevuelos cercanos de las lunas heladas.

Más de 10 años después del lanzamiento y casi cuatro años después del establecimiento de la órbita alrededor de Saturno, Cassini es una nave espacial sana y robusta. Tres de sus instrumentos de ciencia tienen dolencias menores, pero el impacto sobre su funcionamiento científico es mínimo. La nave espacial tendrá bastante energía después de la ampliación de misión para permitir una tercera fase de operaciones. Los datos de la misión ampliada podrían poner las bases para nuevas misiones en Titán y Encelado.

Cassini fue lanzada el 15 de octubre de 1997, desde Cabo de Cañaveral, Florida, realizando un viaje de siete años hacia Saturno, recorriendo 3.5oo millones de kilómetros de distancia. Es una de las naves espaciales con más recursos científicos de las que se han lanzado desde la Tierra, con 12 instrumentos a bordo del orbitador y más de seis instrumentos sobre la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea (ESA), que realizó un descenso sobre Titán. Cassini recibe el poder eléctrico de tres radioisótopos generadores termoeléctricos, que generan la electricidad del calor, producido por el decaimiento natural de plutonio. La nave espacial fue capturada en la órbita de Saturno en junio de 2004 e inmediatamente comenzó a enviar datos a la Tierra.

Imágenes propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

XMM-Newton y el gas de los cuásares

Saturday, April 12, 2008

XMM-Newton ha detectado una emisión de rayos X mucho más intensa de lo que se creía posible en una rara clase de galaxia. La observación proporciona nuevos datos sobre los poderosos procesos que dan forma a las galaxias durante su formación y evolución. Los científicos que trabajan con XMM-Newton observaban, en los límites observacionales del universo, objetos llamados cuásares. Los cuásares son motores cósmicos que inundan de energía su alrededores, alimentados, según se cree, por un enorme agujero negro.

A medida que la materia cae en el agujero negro se va acumulando en un reservorio llamado disco de acreción, que se calienta. Las simulaciones de ordenador sugieren que la potente radiación y los campos magnéticos presentes en esta región toman parte del gas presente en el entorno gravitatorio del agujero negro y lo arrojan de nuevo al espacio.

Esta emisión tiene un profundo efecto sobre la galaxia. Puede crear turbulencias en el gas en toda la galaxia, entorpeciendo la formación estelar. Así, entender a los cuásares es un paso importante para entender la historia de las galaxias.

Sin embargo, la estructura en torno al cuásar es difícil de ver debido a la distancia. La luz y los rayos X procedentes de esa galaxia tardan miles de millones de años en alcanzarnos.

Imagen propiedad: ESA (Image by C. Carreau)

Fuente y más información: ESA

Confesiones de una estrella moribunda

Wednesday, April 9, 2008

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA, explorando una burbuja encendida de gas y polvo que rodea una estrella en su etapa final de vida, ha captado una riqueza de estructuras no vistas hasta el momento. El objeto, llamado NGC 2371, es una nebulosa planetaria, restos encendidos originados por una supernova, de una estrella parecida a nuestro sol.

La estrella remanente visible en el centro de NGC 2371, es el corazón supercaliente de la antigua gigante roja, sin sus capas exteriores. Su temperatura superficial es de 240,000 grados Fahrenheit (115,000 ºC. aproximadamente). NGC 2371 se encuentra en la constelación de Géminis.

La imagen del Hubble revela varios rasgos notables, el más destacado corresponde a las prominentes nubes rosadas que están sobre los lados de la estrella central. Este color indica que las nubes son relativamente frías y densas, comparado con el resto del gas de la nebulosa.

También aparecen numerosos puntos rosados muy pequeños, marcando los nudos relativamente densos y pequeños de gas, que también están sobre los lados diametralmente opuestos a la estrella. Estos rasgos parecen representar la eyección de gas desde la estrella, a lo largo de una dirección específica. La dirección de la eyección, ha cambiado un poco en los últimos miles de años. La razón de este comportamiento no está bien entendida, pero podría estar relacionada con la posible presencia de una segunda estrella orbital, de la estrella visible central.

Una nebulosa planetaria como la que vemos en la imagen, es una nube de gas que se expande, expulsada de una estrella que se acerca al final de su vida. La nebulosa brilla debido a la radiación ultravioleta de la estrella remanente y caliente en su centro. En unos miles de años, la nebulosa se disipará en el espacio. La estrella central gradualmente se enfriará, tarde o temprano haciéndose una enana blanca, la etapa final de la evolución para casi todas las estrellas.

Imagen propiedad: NASA, ESA and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Fuente: NASA

La nave Julio Verne se acopla a la ISS

Monday, April 7, 2008

El ATV Julio Verne, que es el primer vehículo de reabastecimiento y renovación de impulso de la Agencia Espacial Europea, ha realizado con éxito un acoplamiento totalmente automatizado a la Estación Espacial Internacional (ISS). Con dicho acoplamiento se inicia la principal misión de servicio del Julio Verne, que será suministrar carga, combustible, agua, oxígeno y capacidad de impulsión a la estación, además de dar acceso a la ESA al exclusivo club de los socios que pueden llegar a la estación orbital por sus propios medios.

La nave espacial no tripulada de 19 toneladas maniobró desde una posición de espera a 39 km detrás de la estación de 275 toneladas, y llevó a cabo una aproximación escalonada de 4 horas de duración, con varias paradas en puntos de referencia para realizar comprobaciones. Calculó de manera autónoma su propia posición mediante GPS relativo (la comparación entre los datos recogidos por los receptores GPS a bordo del ATV y de la ISS), y al aproximarse utilizó videómetros apuntados a retrorreflectores láser situados en la ISS para determinar la distancia y orientación relativas a su objetivo.

La aproximación final se llevó a cabo a una velocidad relativa de 7 cm/s y una precisión de menos de 10 cm, al tiempo que el ATV y la ISS orbitaban a unos 28.000 km/h y a unos 340 km sobre el Mediterráneo oriental. La sonda de acoplamiento del ATV Julio Verne fue atrapada por el cono situado en el extremo del módulo ruso Zvezda a las 16:45 CEST (14:45 GMT). El acoplamiento culminó con el cierre de los enganches a las 16:52 CEST (14:52 GMT).

Es la primera vez en la historia que se realiza un acoplamiento totalmente automatizado, teniendo en cuenta las muy estrictas medidas de seguridad que imponen las operaciones con naves espaciales tripuladas.

El ATV Julio Verne fue lanzado al espacio por un cohete Ariane 5 desde el aeropuerto espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa, el pasado 9 de marzo. Tres días después, demostró con éxito su capacidad autónoma de maniobras CAM y se autorizaron sus operaciones en las proximidades de la ISS. A continuación, la nave espacial se desplazó a una órbita de estacionamiento, durante el tiempo que duró la visita del transbordador Endeavour a la ISS. El 29 y el 31 de marzo se realizaron dos ensayos del acoplamiento de hoy, aproximándose a una distancia de 11 m de la estación.

El ATV tiene el triple de capacidad de transporte de carga útil que los cargueros rusos Progress, pero en esta misión su carga ha sido mayormente de combustible que utilizará el propio sistema de propulsión del ATV en maniobras periódicas destinadas a aumentar la altitud de la ISS, con el fin de compensar el declive natural provocado por la resistencia atmosférica. Si es necesario, el ATV también podrá suministrar un control redundante de altitud a la ISS, o incluso llevar a cabo maniobras de evasión para retirar a la estación de la trayectoria de desechos espaciales potencialmente peligrosos. La primera de las maniobras de renovación de impulso del ATV Julio Verne está actualmente prevista para el 21 de abril.

Imágenes propiedad: ESA

Fuente y más información: ESA

Cabo Verde, Marte

Wednesday, April 2, 2008

Esta imagen es un mosaico obtenido por la cámara Pancam "super resolución" del rover Opportunity de la NASA, situado en estos momentos sobre Marte. La imagen muestra una roca de aproximadamente 6 metros de altura, localizada en el interior del cráter Victoria, y fue obtenida mientras el rover descendía hacia el inteior del cráter, en la Bahía del Pato .

La superresolución es una técnica de obtención de imágenes que utiliza la información de múltiples cuadros del mismo objetivo, para generar una imagen con una resolución más alta que cualquiera de las imágenes individuales.

Cabo Verde es un afloramiento geológicamente rico y desvela a los científicos como han sido modificadas las rocas en el cráter Victoria, ya que fueron depositadas en este lugar hace mucho tiempo. Esta imagen complementa los mosaicos obtenidos en súper resolución, en el Cabo Santa María y Cabo San Vicente y es compatible con la hipótesis de que el cráter de Victoria, está localizado en medio de lo que solía ser un antiguo terreno de dunas de arena.

Esta imagen fue adquirida entre los soles 1342 y 1356 del rover Opportunity. ( 2 y 17 de noviembre de 2007).

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/Cornell University

Fuente: NASA

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