XMM-Newton descubre el cúmulo de galaxias más masivo

Wednesday, August 27, 2008

El telescopio espacial de rayos X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto el cúmulo de galaxias con más masa detectado hasta ahora en el universo lejano. El cúmulo de galaxias es tan grande que sólo puede haber unos pocos de su calibre a esa distancia, lo que convierte su hallazgo en algo realmente poco habitual. El descubrimiento confirma la existencia de energía oscura

Se estima que el monstruo recientemente descubierto, conocido sólo por el número de catálogo 2XMM J083026+524133, contiene tanta materia como un millar de galaxias grandes. Gran parte de esta materia está en forma de gas caliente, a 100 millones de grados de temperatura. El cúmulo fue observado por primera vez cuando XMM-Newton estaba estudiando otro objeto, 2XMM J083026+524133, también catalogado para futuras observaciones.

Georg Lamer, del Astrophysikalisches Institut en Potsdam, Alemania, y un equipo de astrónomos descubrieron este cúmulo récord cuando llevaban a cabo un análisis sistemático del catálogo. Este catálogo se basa en 3.500 observaciones que cubren el 1% de todo el cielo realizadas con la cámara EPIC de XMM-Newton, y contiene más de 190.000 fuentes individuales de rayos X. El equipo buscaba fuentes extensas de rayos X que pudieran ser ya galaxias próximas, ya cúmulos distantes de galaxias.

J083026+524133 destacó por su brillo. Al cotejar sus datos con los del proyecto Sloan Digital Sky Survey los astrónomos no hallaron ninguna galaxia próxima en esa posición. Así que observaron con telescopio LBT (Large Binocular Telescope), en Arizona (EEUU), e hicieron una observación de larga exposición de la zona.

Esta vez sí que encontraron un cúmulo de galaxias. Así que el grupo calculó una distancia de 7.7 mil millones de años luz, y la masa del cúmulo, usando los datos de XMM-Newton. Esto no constituyó una sorpresa, puesto que XMM-Newton es lo bastante sensible como para hallar de forma rutinaria cúmulos de galaxias a esa distancia. La sorpresa fue que el cúmulo contenía un millar de veces la masa de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.

"Se cree que estos cúmulos tan masivos son objetos raros en el universo lejano. Pueden usarse para poner a prueba teorías cosmológicas", dice Lamer. De hecho, la sola presencia de este cúmulo confirma la existencia de un misterioso componente del universo llamado energía oscura.

Nadie sabe qué es la energía oscura, pero lo cierto es que está haciendo que la expansión del universo se acelere. Esto impide el crecimiento de los cúmulos de galaxias con mucha masa en épocas más recientes, lo que indica que deben haberse formado en el universo temprano. “La existencia de un cúmulo sólo puede explicarse con energía oscura”, dice Lamer. Aún así, él no esperaba encontrar más de cúmulos de galaxias masivos en el catálogo de XMM-Newton. “Según las teorías cosmológicas actuales, sólo deberíamos esperar encontrar este cúmulo en el 1% de lo que hemos encontrado”, dice Lamer.

En otras palabras, el equipo ha encontrado una "aguja en un pajar" cósmica.

Los equipos científicos de XMM-Newton se encuentran en diversos institutos de Europa y Estados Unidos. Se agrupan en tres equipos de instrumentos y en el XMM-Newton Survey Science Centre (SSC). Las operaciones científicas se llevan a cabo desde el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), de la ESA, en Villanueva de la Cañada, cerca de Madrid, España. El satélite se opera desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) en Darmstadt, Alemania.

Imágenes propiedad: ESA XMM-Newton/EPIC, LBT/LBC, AIP (J. Kohnert), (G. Lamer)

Fuente: ESA

Cuando las galaxias chocan

Tuesday, August 26, 2008

Las galaxias normalmente no se parecen a la imagen aquí representada y obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA. Es porque esta imagen de NGC 3256 muestra dos galaxias que están chocando lentamente. Posiblemente, en unos cientos de millones de años, permanecerá una sola galaxia.

Hoy, sin embargo, NGC 3256 muestra los filamentos intrincados de polvo oscuro, colas insólitas de miríadas de estrellas y un centro peculiar que contiene dos núcleos distintos. Aunque es probable que ninguna de las estrellas de las dos galaxias colisionen directamente, el gas, el polvo, y los campos magnéticos ambientales, realmente interactúan directamente. NGC 3256, es una parte del enorme supercúmulo de galaxias denominado Hydra-Centaurus.

Imagen propiedad: NASA, ESA, Hubble Heritage (STScI / AURA) - ESA/Hubble Collaboration, & A. Evans (UVa, NRAO, SUNYSB)

Fuente: NASA

Rosetta comienza el seguimiento del asteroide Steins

Thursday, August 21, 2008

Rumbo hacia su primer objetivo, el asteroide (2867) Steins, la nave de la ESA Rosetta ha comenzado a utilizar sus instrumentos para seguir visualmente al asteroide y determinar su órbita con mayor precisión. Rosetta comenzó la campaña de navegación óptica el 4 de Agosto de 2008, a una distancia de 24 millones de kilómetros de Steins. La campaña proseguirá hasta el próximo 4 de Septiembre, cuando la nave se encuentre a aproximadamente 950.000 Km del asteroide.

“La órbita de Steins, con el que se encontrará Rosetta el 5 de Septiembre al acercarse hasta una distancia de 800 km, sólo se conoce a través de las observaciones realizadas desde Tierra, pero aún no con la precisión que nos gustaría para la maniobra de sobrevuelo,” comenta Gerhard Schwehm, responsable de la misión Rosetta, desde el Centro Europeo de Astronomía Espacial de la ESA (ESAC), cerca de Madrid.

Seguimiento óptico para comprender mejor la órbita de Steins

La campaña de seguimiento permitirá definir la órbita de Steins con mayor precisión. El margen de error, en concreto, se reducirá de los 100 Km actuales a tan sólo 2 Km (en la dirección perpendicular a la dirección de vuelo del asteroide, denominada “cross-track”), con lo que Rosetta podrá realizar una aproximación óptima a este cuerpo celeste.

Tanto las cámaras de navegación de Rosetta como el instrumento de captura de imágenes OSIRIS (Optical, Spectroscopic, and Infrared Remote Imaging System), a bordo de Rosetta, serán utilizados para seguir al asteroide Steins.

“Durante las tres primeras semanas de la campaña sólo los potentes ojos de OSIRIS serán capaces de observar al asteroide, que se verá tan solo como un punto en el cielo”, comenta Andrea Accomazzo, responsable de Operaciones de la nave Rosetta en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA (ESOC), en Darmstadt, Alemania.

Pero las dos cámaras de navegación de Rosetta también podrán ver y seguir al asteroide los 11 días previos al máximo acercamiento” añade Andrea.
Durante las primeras tres semanas de la campaña Rosetta tomará imágenes de Steins dos veces por semana; a partir del 25 de Agosto, y hasta el 4 de Septiembre, las imágenes serán diarias.

La información sobre la órbita de Steins recogida durante la campaña de seguimiento será empleada para ajustar la trayectoria de Rosetta para el sobrevuelo del 5 de Septiembre.
“A medida que disminuye la distancia de Rosetta a Steins la precisión de las medidas de la órbita del asteroide aumentará considerablemente, lo que nos permitirá realizar las correcciones de trayectoria antes del máximo acercamiento, especialmente a principios de Septiembre”, comenta Sylvain Lodiot, del Equipo de Control de Vuelo de Rosetta en ESOC.

OSIRIS obtendrá las “curvas de luz” de Steins

Rita Schulz, científica de la misión Rosetta en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial de la ESA (ESTEC), en Noordwijk, Países Bajos, explicó que ésta será la primera vez que el instrumento científico OSIRIS sea utilizado para realizar un seguimiento.

“OSIRIS aprovechará la oportunidad para obtener las “curvas de luz” de Steins. Las curvas de luz nos dicen cómo varía el brillo del asteroide con el tiempo; eso nos proporciona información preparatoria adicional sobre el asteroide, como un mejor conocimiento de su forma y rotación,” comenta Rita.

La campaña de navegación óptica ha estado precedida por una serie de pruebas a la instrumentación científica de Rosetta, realizadas del 5 de Julio al 3 de Agosto de este año. Con estos exámenes, un hito en la misión Rosetta, se ha verificado la disponibilidad de los instrumentos para las observaciones que se realizarán durante el sobrevuelo, y se ha modificado el software de abordo en varios de ellos.

Imágenes propiedad: ESA/AOES Medialab/Stefano Mottola (DLR), OSIRIS team

Fuente: ESA

Hubble completa 100,00 órbitas a la Tierra

Monday, August 11, 2008

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA completó su órbita 100,000 a la Tierra durante la mañana de este día 11 de agosto. En conmemoración de este acontecimiento en sus 18 años de exploración y grandiosos descubrimientos, científicos del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Md., han dirigido al Telescopio Espacial a una región deslumbrante de nacimiento y renovación celeste. El Hubble observo detenidamente una pequeña parte de esta nebulosa, cerca del cúmulo de estrellas NGC 2074 (margen superior izquierdo).

La región es una tormenta de fuego donde se están formando estrellas, quizás provocada por una explosión de una supernova cercana. Esta nebulosa está aproximadamente a 170,000 años luz de la Tierra, cerca de la nebulosa de la Tarántula, una de las regiones más activas en formción de estrellas en nuestro Grupo Local de galaxias, un sistema de aproximadamente 40 galaxias, de las cuales la Vía Láctea y Andrómeda son los miembros dominantes. El resto de las galaxias son sobre todo pequeños satélites conocidos como " galaxias enanas " que gravitacionalmente están unidas a estas dos galaxias. La Pequeña y La Gran Nube de Magallanes, son dos de las galaxias enanas más conocidas y próximas a la Vía Láctea.

Esta imagen representativa en color, fue obtenida el 10 de agosto de 2008, con cámara planetaria del Hubble (Wide Field Planetary Camera 2). En color rojo se muestra la emisión de átomos de azufre, en verde, brilla el hidrógeno, y en azul el oxígeno.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Fuente: NASA

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