Herschel desvela el interior del corazón del Águila

Saturday, December 19, 2009

Herschel ha logrado observar el interior de un cúmulo de formación de estrellas que nunca se había logrado vislumbrar, y ha revelado una sorprendente actividad. Se calcula que hay unas 700 estrellas en formación aglutinadas en los filamentos de polvo que se extienden por toda la imagen. Esta fotografía es la primera publicación de ‘OSHI’, el portal de la ESA donde se irán mostrando las imágenes obtenidas por Herschel. La imagen muestra una oscura nube a unos 1000 años-luz de nuestro planeta, en la constelación de Aquila, el Águila.

El cúmulo tiene una extensión de unos 65 años-luz y está tan cubierto por las nubes de polvo que ningún satélite de infrarrojo había sido capaz de observar su interior. Ahora, gracias a la gran sensibilidad de Herschel en las longitudes de onda más largas del infrarrojo, los astrónomos han conseguido tomar la primera imagen del interior de este cúmulo.

Esta impresionante imagen fue tomada el pasado 24 de Octubre con dos de los instrumentos de Herschel: PACS (Photodetector Array Camera and Spectrometer) y SPIRE (Spectral and Photometric Imaging Receiver). Las dos regiones más brillantes son zonas donde las estrellas en formación más grandes hacen brillar el hidrógeno gaseoso.

La nueva página web ‘OSHI’, que se inaugura hoy, mostrará las mejores imágenes tomadas por Herschel. En ella se irán publicando estas impresionantes fotografías del cielo en infrarrojo a medida que avance la misión. Cada imagen estará acompañada por una completa descripción que facilitará su uso por los medios de comunicación, los educadores y el público en general.

En el interior de los filamentos de polvo que se pueden ver en la imagen del Aquila hay 700 cúmulos de polvo y gas que se irán transformando en estrellas. Los astrónomos estiman que unas 100 son protoestrellas, en la fase final de su formación. Tan sólo necesitan comenzar el proceso de fusión nuclear en su interior para ser consideradas auténticas estrellas. Los otros 600 objetos todavía no están suficientemente desarrollados como para ser considerados protoestrellas, pero algún día también llegarán a formar una nueva generación de astros.

Este cúmulo forma parte del Cinturón de Gould, un gigantesco anillo de estrellas que rodea el cielo nocturno – nuestro Sistema Solar se encuentra cerca de su centro. El primer astrónomo en descubrir esta inusual alineación de estrellas a mediados del siglo XIX fue el inglés John Herschel, el hijo de William Herschel, en honor del que se bautizó el telescopio Herschel de la ESA. Sin embargo, fue Benjamin Gould, natural de Boston, el que resaltó su importancia en 1874.

Las estrellas más brillantes de muchas constelaciones, tales como Orión, Escorpio o la Cruz del Sur, pertenecen al Cinturón de Gould, donde también se encuentran varios cúmulos cercanos, muy apropiados para el estudio de los astrónomos. La observación de estos cúmulos de formación de estrellas es uno de los objetivos principales de Herschel, con el que se pretende descubrir la demografía de la formación de estrellas y de sus orígenes, es decir, la cantidad de estrellas que se pueden formar y el rango de masas que pueden alcanzar las estrellas recién nacidas. Además de esta región de Aquila, Herschel observará otras 14 regiones de formación de estrellas dentro del Programa de Observación del Cinturón de Gould.

Los derechos científicos de estas observaciones realizadas por Herschel pertenecen al consorcio para el Programa de Observación del Cinturón de Gould, dirigido por P. André (CEA Saclay). Dentro de este programa se observarán 15 regiones cercanas, similares a la de Aquila, donde se están formando nuevas estrellas.

Imagen propiedad: ESA and the SPIRE & PACS consortia, P. André (CEA Saclay) for the Gould’s Belt Key Programme Consortia

Fuente: ESA

El telescopio espacial Herschel, de la ESA, presenta sus primeros resultados en Madrid

Tuesday, December 15, 2009

El telescopio espacial Herschel, de la Agencia Espacial Europea (ESA), fue lanzado el pasado 14 de Mayo. Se trata del mayor telescopio jamás puesto en órbita, con un espejo de 3,5 metros de diámetro. Herschel ya ha empezado a observar a pleno rendimiento, y sus científicos disponen ya de resultados científicos preliminares que, aseguran, mejoran todas las expectativas y demuestran las extraordinarias posiblidades científicas de Herschel.

Las observaciones que se mostrarán al público el día 16 son las primeras que podrá contemplar también la comunidad científica.

Herschel es además el primer telescopio capaz de detectar luz de infrarrojo lejano y ondas submilimétricas, el tipo de radiación que emiten los objetos muy polvorientos del cosmos y también los más fríos.

Gracias a esta habilidad, con Herschel es posible estudiar fenómenos astronómicos que permanecen del todo ocultos a otros telescopios, como el nacimiento de las estrellas, la formación de las primeras galaxias hace más de 10.000 millones de años o la formación de planetas.

Herschel también ha sido diseñado para analizar con gran detalle la astroquímica, es decir, los procesos químicos que dan lugar a la síntesis de nuevas moléculas en el espacio entre las estrellas o alrededor de estrellas moribundas. Con estas moléculas se acabarán formando los planetas y, eventualmente, los organismos vivos.

Los responsables de los más de 40 programas que han obtenido tiempo de observación con Herschel, y en los que hay implicados más de un millar de astrónomos de todo el planeta, se reunirán los días 17 y 18 de diciembre en el congreso ‘Herschel Science Demonstration Phase Initial Results’ –Resultados Iniciales de la fase de Demostración Científica de Herschel-, que se celebrará en la Universidad Politécnica de Madrid.

Imagen propiedad: ESA and the SPIRE consortium

Fuente y más información: ESA

La atmósfera terrestre y la puesta de sol

Tuesday, December 1, 2009

En esta fotografía realizada desde el espacio, se puede observar la delgada línea de la atmósfera terrestre de color azul intenso (con diferentes tonalidades) y la puesta del sol. La imagen fue capturada por la tripulación de la Estación Espacial Internacional, mientras que el transbordador espacial Atlantis, se estaba acoplando con la estación, en el transcurso de la misión espacial STS-129 de la NASA.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

El Brillo del Sol

Saturday, November 28, 2009

El sol brillante saluda a la Estación Espacial Internacional en esta imagen capturada este 22 de noviembre. La fotografía se obtuvo desde la sección rusa de la estación orbital por la tripulación de la misión espacial STS-129 de la NASA. Los trabajos de la misión STS-129, de 11 días de duración, han consistido, en la instalación de una serie de mejoras en la ISS, además de preparar la estación para la instalación del nodo 3, que está programado para otra misión.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La ESA sostiene el lanzamiento europeo de la película Oceans

Friday, November 27, 2009

OCÉANOS, producida por el cineasta Jacques Perrin, se interroga sobre la huella que el ser humano imprime en la vida silvestre y responde a través de la imagen y la emoción a la pregunta: «¿El Océano?¿Qué es el Océano?». La ESA ha sostenido activamente la producción de esta película con el asesoramiento de sus expertos en observación de la Tierra, especialmente de los océanos, y con una visita detallada del puerto espacial de Europa en Kourou. Además, unas imágenes inéditas de los mares tomadas por el satélite ESA Envisat han ayudado a tomar aún más conciencia sobre la problemática y a elegir los lugares del mundo más adecuados para el rodaje.

«La imagen es irreemplazable cuando se trata de tocar el espíritu. Las imágenes reunidas por Jacques Perrin en su película constituyen un himno a la vida y al océano, fuente de vida, regulador del clima, guardián de la diversidad. El espacio es un medio privilegiado para observar, comprender, verificar la evolución de los océanos a nivel planetario. El océano y el espacio, dos dimensiones considerablemente desconocidas aún, son a la vez nuestros orígenes y nuestro futuro», recuerda Jean-Jacques Dordain, Director general de la ESA.

Une tradición de compromiso con la naturaleza y el medio ambiente

Después de «El Pueblo Migrador», los cineastas franceses Jacques Perrin y Jacques Cluzaud atrapan al público con técnicas de rodaje inéditas, bancos de hielo en los trópicos, el corazón de los océanos y sus tempestades, el descubrimiento de criaturas marinas desconocidas e ignoradas. «Pasar a una velocidad de 10 nudos por entre un banco de atunes a la caza, acompañar a los delfines en sus alocadas cabalgatas, nadar junto a un enorme tiburón blanco, hombro contra aleta... La película OCÉANOS es como ser un pez entre los peces», explica Jacques Perrin con mucha pasión.

»OCEANS« se estrenará a finales de enero de 2010 en Francia, Bélgica y Suiza, seguidos de muchos otros países europeos entre febrero y mayo de 2010.

Cómo observan los océanos los satélites ESA

Desde el lanzamiento del satélite ERS-1 en 1991, la ESA ha proporcionando a la comunidad marítima un conjunto de datos sumamente valiosos, como las medidas de altura y temperatura de la superficie del mar, esenciales para una mejor comprensión del ecosistema de la Tierra. Esta información contribuye a conocer mejor diferentes procesos a nivel tanto regional como planetario. Con el lanzamiento de Envisat en 2002, el portafolio de medios se amplió gracias al añadido de la medición del color del océano, que permite una caracterización avanzada de los procesos biogeoquímicos globales.

En la actualidad, la ESA está lanzando una serie de nuevos satélites destinados a enriquecer nuestro conocimiento del sistema Tierra con información sobre la salinidad de los océanos, la altura del mar y la extensión de los hielos polares. GOCE -la primera de estas misiones- suministrará datos sobre la topología de la Tierra, importante contribución para evaluar el cambio de nivel del mar y la circulación de los océanos. Dada la extensión y la inaccesibilidad intrínseca de las zonas a estudiar, a menudo los satélites representan para la comunidad de los oceanógrafos el único medio de recogida de datos regulares y fiables sobre las propiedades de los océanos y los procesos asociados.

SMOS (misión de estudio de la humedad de los suelos y de la salinidad de los océanos), segundo satélite de la serie de misiones de exploración de la Tierra de la ESA, fue lanzado el 2 de noviembre pasado. SMOS será el primer satélite del mundo encargado a la vez de cartografiar la salinidad de la superficie de los océanos y de vigilar la humedad de los suelos de todo el planeta

Vigilancia operativa de los océanos

Además de su contribución a la comprensión fundamental de los procesos oceánicos, los satélites desempeñan un papel importante en la seguridad marítima, la protección del entorno marino y el respeto de la aplicación del derecho. Por ejemplo, los satélites de la ESA forman parte de un sistema operativo de detección de desgasificaciones ilegales en las aguas europeas. Facilitan la tarea de los gobiernos europeos vigilando la calidad de las aguas costeras. Las observaciones y mediciones que realizan sirven para elaborar mapas oficiales de los hielos de mar para las expediciones árticas, vigilar las principales corrientes marinas, o prever ciertas condiciones extremas.

Herramientas indispensables para la protección de nuestro planeta

Con sus nuevas misiones de observación de la Tierra, la ESA garantizará la disponibilidad permanente de esta información para responder a distintas necesidades: vigilancia operativa, ayuda para la aplicación del derecho, investigación oceanográfica y climatológica, establecimiento de modelos climáticos.

«Los Estados Miembros de la ESA han dado la mayor prioridad a la observación de los océanos, las tierras, los hielos y la atmósfera desde el espacio, lo cual constituye un caso único en el concierto de agencias espaciales del mundo. Esta prioridad coloca a Europa a la cabeza de una cruzada mundial que permitirá comprender y gestionar el cambio climático y seguir haciendo posible la vida en el planeta Tierra», concluye Jean-Jacques Dordain.

Imágenes propiedad: ESA/Roberto Rinaldi/Vincent Lecomte

Fuente: ESA

El instrumento principal de SMOS cobra vida

Monday, November 23, 2009

El instrumento MIRAS a bordo del satélite de la ESA SMOS, lanzado a principios de este mes, ya ha sido conectado y está funcionando con normalidad. MIRAS cartografiará la humedad del suelo y la salinidad de los océanos para comprender mejor el papel que juegan estas dos variables en la regulación del ciclo del agua de la Tierra. “Tras encenderlo, MIRAS y todos sus subsistemas clave están funcionando perfectamente. Los receptores, la fibra óptica y la unidad de correlacionado están en perfectas condiciones”, comenta Manuel Martín-Neira, Ingeniero de la ESA responsable del Instrumento Principal de SMOS. “Hemos sido capaces de generar una buena serie de datos de prueba, incluso antes de la calibración en órbita.”

MIRAS, acrónimo inglés del Radiómetro de Microondas basado en la Síntesis de Apertura, es un radiómetro en banda-L formado por 69 antenas receptoras montadas sobre tres brazos desplegables, que mide la radiación que emite la Tierra.

Para poder medir con precisión, la diferencia de temperatura entre los distintos receptores tiene que ser menor de +/-3°C, siendo la temperatura óptima de funcionamiento los 22°C. Un sistema de calentadores instalados en el satélite permiten mantener la temperatura dentro del margen necesario.

El proceso para encender el instrumento principal comienza con la activación del ordenador central de la carga útil, que controla la mayoría de los subsistemas del instrumento y da instrucciones a los modos de comando y monitorización distribuidos en cada brazo.

Para poder evaluar el comportamiento eléctrico del instrumento tras su encendido, y para limitar el consumo de potencia en los calentadores, la temperatura se mantuvo en 10°C durante el proceso de puesta en marcha. “El sistema activo de control térmico ya está operativo y está manteniendo al instrumento dentro del rango previsto de temperaturas”, comenta Martín-Neira. “Mañana esperamos poder evaluar el comportamiento del instrumento a la temperatura final de 22°C.”

El ordenador central de la carga útil también controla la ‘memoria masiva’, que almacena todos los datos de ciencia de los receptores y los envía a las estaciones de seguimiento en tierra. El enlace de alta velocidad, que permite enviar los datos a las estaciones de seguimiento, también ha sido conectado y ya ha enviado los primeros datos al Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC) de la ESA en Villafranca, España. Los sistemas de adquisición y procesado de datos, ubicados en el ESAC, también funcionan según lo previsto. La primera prueba del sistema de procesado final de los datos ha concluido también según lo previsto.

“Una vez completada la crítica fase de lanzamiento y de operaciones iniciales, los ingenieros pueden empezar a evaluar la calidad de los enlaces de datos y a concentrarse en la calibración del instrumento”, comenta Achim Hahne, Responsable del Proyecto SMOS.

Los datos generados por MIRAS serán muy importantes para crear modelos meteorológicos y del clima, así como para la gestión de los recursos hídricos, la planificación agrícola, los estudios de las corrientes y de la circulación oceánica y la prevención de catástrofes naturales como las inundaciones.

“Estamos muy contentos de haber recibido los primeros datos de MIRAS. Esperamos que haga una gran contribución a la comunidad científica para permitir comprender mejor el ciclo del agua de la Tierra”, comenta Guillermo Buenadicha, Ingeniero de Operaciones de la carga útil de SMOS, en el ESAC.

“Estamos deseando analizar los primeros datos y empezar a probar los sistemas de procesado en la estación de seguimiento”, añade Susanne Mecklenburg, Responsable de la Misión SMOS.

El satélite Earth Explorer (Explorador de la Tierra) SMOS fue lanzado junto al satélite de la ESA Proba-2 desde el Cosmódromo de Plesetsk, al norte de Rusia, el pasado 2 de Noviembre.

Imagen propiedad: ESA - AOES Medialab

Fuente: ESA

Cassini sobrevuela Encelado

Sunday, November 22, 2009

La nave espacial Cassini de la NASA, ha realizado a la perfección el sobrevuelo de Encelado, una de las lunas de Saturno, ayer 21 de noviembre y ha comenzado a transmitir los datos sobre la temperatura e imágenes del terreno, que muestra una estructura ondulada. Estos datos y las imágenes serán procesados y analizados en las próximas semanas. Ayudarán en gran medida a los científicos a crear una gran imagen o mosaico "el más detallado " de la parte del sur de Encelado, hemisferio que mira hacia Saturno y además crearán un mapa contiguo termal de una de las intrigantes "raya de tigre " que aparecen en el terreno, con la resolución más alta hasta el momento.

"Estas primeras imágenes son espectaculares, y pintan un panorama aún más fascinante de Encelado " dijo Bob Pappalardo, científico del proyecto Cassini en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California. "Los equipos de Cassini investigarán los datos para comprender mejor el funcionamiento de esta luna extraña que además está activa."

Los científicos están particularmente interesados en las rayas de tigre, que son hendiduras en la región polar sur, debido a que arrojan chorros de vapor de agua y otras partículas de cientos de kilómetros, desde la superficie. Este sobrevuelo fue modificado por los científicos, para observar por última vez las rayas de tigre antes de que el polo sur se desvaneciera en la oscuridad del invierno, durante varios años. El trabajo de la imagen térmica se centró en la franja conocida como tigre o surco de Bagdad.

El encuentro del 21 de noviembre , se ha denominado también "E8" porque es el octavo sobrevuelo de Cassini sobre Encelado, que ha observado aproximadamente 1,600 kilómetros de la superficie de la lunar. Cassini ahora viaja hacia Rhea, otra de las lunas de Saturno, para obtener nuevas imágenes y trazar un mapa.

Para ver una galería completa de imágenes en bruto, haz clic aquí. Para obtener más información sobre el sobrevuelo, haz clic aquí.

Imágenes propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: NASA

Hubble estudia el bulbo central de la galaxia NGC 4710

Thursday, November 19, 2009

Una nueva imagen de la protuberancia en el centro de una galaxia espiral lejana, capturada por el Telescopio Espacial Hubble, está dando una idea a los astrónomos de cómo son estos centros galácticos con forma de panza. La imagen de NGC 4710 es parte de una estudio que los astrónomos han llevado a cabo para aprender más sobre la formación de las protuberancias o bulbos centrales, que son un componente importante de la mayoría de las galaxias espirales.

Cuando los astrónomos estudian el bulbo central de las galaxias espirales, apuntan el objetivo a menudo hacia de borde de las galaxias, ya que sus protuberancias son más fáciles de distinguir desde el disco. El borde detallado en la visión de la galaxia NGC 4710, obtenido con la Cámara Avanzada de Estudios del Hubble, muestra el aumento de la galaxia en su centro, que está intensamente coloreado.

Al observar directamente en el centro de la galaxia, se puede detectar una estructura débil, etérea en forma de "X". Esta característica, que los astrónomos llaman un "cuadrado" o "maní en forma de bulbo", se debe a los movimientos verticales de las estrellas en la barra de la galaxia y sólo es evidente cuando la galaxia se ve de canto.

Esta bocanada de forma curiosa, a menudo se observa en las galaxias espirales con abultamientos pequeños y los brazos abiertos, pero es menos común en espirales con los brazos firmemente envueltos alrededor de un bulbo más prominente, como en NGC 4710.

NGC 4710 es miembro de la agrupación gigante de galaxias de Virgo y se encuentra en la constelación septentrional de Coma Berenices (la cabellera de la reina Berenice). William Herschel descubrió la galaxia en la década de 1780 y la señaló simplemente como una nebulosa "débil".

Se encuentra a unos 60 millones de años luz de la Tierra y es un ejemplo de una galaxia lenticular o tipo S0, un tipo que parece tener algunas características de las galaxias espirales y elípticas. Los astrónomos están examinando estos sistemas para determinar los cúmulos globulares. Los cúmulos globulares, se piensa que representan una indicación de los procesos que pueden dar lugar a la formación de los bulbos.

Dos procesos muy diferentes se cree que están en juego en relación con la formación de protuberancias en las galaxias espirales: o bien se formaron más rápidamente en el universo temprano, antes de que el disco espiral y los brazos se formaran, o se construyen a partir de la acumulación de materiales desde el disco durante una lenta y larga evolución.

En el caso de NGC 4710, los investigadores han descubierto cúmulos globulares muy pocos relacionados con el bulbo, lo cúal indica que participan principalmente en procesos relativamente lentos.

Imagen propiedad: NASA & ESA

Fuente: Space

El satélite COBE celebra el 20 aniversario

Wednesday, November 18, 2009

El satélite espacial COBE (Eplorador Cósmico de Espacio Profundo) de la NASA, está en órbita terrestre desde su lanzamiento el 18 de noviembre de 1989, y rápidamente ha revolucionado nuestra comprensión del universo primitivo. Desarrollado y construido en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, COBE ha trazado y medido con gran precisión un mapa de la luz más antigua en el universo - el fondo cósmico de microondas.

Gracias a la obtención de estos resultados, los científicos del COBE John Mather, en el Centro Goddard, y George Smoot, de la Universidad de California, Berkeley, compartieron el Premio Nobel de Física en 2006. La misión de los cosmólogos condujo a una nueva era de las mediciones de precisión, allanando el camino para una exploración más profunda del fondo de microondas por la misión WMAP de la NASA, actualmente en curso y por el satélite Planck de la Agencia Espacial Europea lanzado recientemente.

Para obtener más información del evento, visita http://www.nasa.gov/topics/universe/features/cobe_20th.html.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Rosetta se dirige al exterior del Sistema Solar tras la asistencia gravitatoria con la Tierra

Los controladores de la misión han confirmado que el ‘cazador’ de cometas de la ESA, Rosetta, realizó la maniobra de asistencia gravitatoria con la Tierra a las 8:45 CET según lo planeado, pasando cerca de nuestro planeta para adquirir el impulso gravitatorio que la llevará en un viaje histórico al encuentro del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en 2014. Rosetta pasó sobre el océano, justo al sur de la isla indonesia de Java, exactamente a las 08:45:40 CET, con una velocidad de 13.34 km/s respecto a la Tierra y a una altitud de 2481 km.

La maniobra había sido pre-programada y se realizó completamente en automático, aunque el satélite mantuvo comunicación directa con Tierra durante la aproximación, con la estación de la ESA de New Norcia, en Australia.

El éxito de la maniobra fue confirmado a las 09:05 CET cuando los controladores de la misión reestablecieron el contacto con Rosetta a través de la estación de la ESA de Maspalomas, en España. Aunque aún se está realizando un análisis detallado de la maniobra, el equipo de operaciones del satélite ha confirmado que la asistencia gravitatoria ha impulsado la nave 3.6 km/s.

El ‘cazador’ de cometas europeo ya ha volado un poco más de 4500 millones de kilómetros del total de 7100 millones de su viaje hacia el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Esta ha sido la cuarta asistencia gravitatoria de Rosetta, y la tercera y última que realizará con la Tierra.

Ciencia en las proximidades de la Tierra

Algunos de los instrumentos de Rosetta han permanecido encendidos desde principios de Noviembre, tomando imágenes, realizando observaciones atmosféricas y magnetoscópicas, y buscando agua en la Luna. El primer conjunto de imágenes y datos recogidos justo antes y durante la maniobra de asistencia gravitatoria serán enviados a Tierra a lo largo del día de hoy.

Rosetta abandona hoy la Tierra para encontrarse con el asteroide (21) Lutetia en Julio de 2010. Gracias a la maniobra de esta mañana, ha adquirido suficiente energía orbital para alcanzar su destino final: el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en 2014. Está previsto que el satélite entre en el modo de hibernación profunda a mediados de 2011 para realizar el tramo más frío de su viaje, del que será despertado en la primavera de 2014.

Puedes encontrar más detalles sobre la maniobra de hoy en el blog de Rosetta (esa.int/blog)

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

El nacimiento de estrellas en M83

Monday, November 16, 2009

La nueva cámara del Telescopio Espacial Hubble la NASA, instalada en la Misión de Reparación del Hubble en mayo, ha emitido la vista más detallada del nacimiento de estrellas en los brazos curvos de la cercana galaxia espiral M83. Apodada el Molinillo Austral, M83 está pasando por una etapa de formación de estrellas que sucede más rápido que en nuestra galaxia, la Vía Láctea, especialmente en su núcleo. El ojo avizor de la Cámara Wide Field 3 (WFC3) ha capturado cientos de cúmulos estelares jóvenes, enjambres de antiguos cúmulos globulares, y cientos de miles de estrellas individuales, sobre todo supergigantes azules y supergigantes rojas.

En un amplio rango de longitud de onda la cámara WFC3, desvela desde el ultravioleta al infrarrojo cercano, revelando estrellas en diferentes etapas de su evolución, permitiendo así a los astrónomos estudiar las estrellas de la galaxia y como han evolucionado en su formación.

La imagen muestra en detalle sin precedentes, el rápido ritmo actual de nacimiento de las estrellas en este famoso diseño de "gran" galaxia espiral. Las nuevas generaciones de estrellas se están formando en gran medida en grupos, en los bordes de los "caminos de polvo oscuro", la columna vertebral de los brazos espirales.

Poco a poco, los fuertes vientos de las estrellas jóvenes (corrientes de partículas cargadas) eyectan gas, que revela brillantes cúmulos de estrellas azules. Estas estrellas tienen alrededor de entre 1 millón y 10 millones de años de edad. Las mayores poblaciones de estrellas no son tan azules.

Una barra de estrellas, gas y polvo de corte, a través del núcleo de la galaxia, puede instigar la mayoría de los nacimiento de las estrellas en el núcleo de la galaxia. En el centro de la galaxia, la formación de estrellas es más activa que en cualquier otro lugar. La estrella más brillante de los grupos que residen a lo largo de un arco está cerca del núcleo.

Los restos de alrededor de 60 explosiones de supernovas, la muerte de estrellas masivas, se nver en la imagen, cinco veces más detallado que en otros estudios anteriores de esta región. WFC3 ha identificado los restos de estrellas que explotaron. Mediante el estudio de estos restos, los astrónomos pueden comprender mejor la naturaleza de las estrellas progenitoras, que son responsables de la creación y la dispersión de la mayoría de los elementos pesados de la galaxia.

M83, está situado en el hemisferio sur, y es a menudo comparado con M51, conocido como la galaxia del Remolino, en el Hemisferio Norte. Situado a 15 millones de años luz de distancia en la constelación Hydra, M83 es dos veces más cerca de la Tierra que M51.

Imagen propiedad: NASA, ESA, R. O'Connell (University of Virginia), B. Whitmore (Space Telescope Science Institute), M. Dopita (Australian National University), and the Wide Field Camera 3 Science Oversight Committee

Fuente: NASA

Galaxias espirales

Sunday, November 15, 2009

Esta concepción artística ilustra los dos tipos de galaxias espirales que pueblan nuestro universo: las que tienen centros voluminosos, o protuberancia central (superior izquierda), y las que carecen de la protuberancia (primer plano). Las Nuevas observaciones del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, proporcionan una clara evidencia de que esta clase de galaxias pueden contener agujeros negros supermasivos en sus núcleos.

Anteriormente, los astrónomos pensaron que una galaxia sin un bulbo central no podía tener un agujero negro supermasivo. En este ejemplo, los chorros de energía del agujero negro se representan como corrientes finas o delgadas.

Los resultados están remodelando las teorías de la formación de las galaxias, lo que sugiere que "una galaxia de determinado aspecto" no determina si será el hogar de un gran agujero negro.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Rosetta observa un planeta vivo

Saturday, November 14, 2009

Las imágenes y los datos tomados por Rosetta justo antes de realizar la maniobra de asistencia gravitatoria con la Tierra fueron recibidas esta mañana, y muestran las luces de Norte América en la oscuridad de la noche y el brillo del Hemisferio Sur. La franja iluminada de la Tierra muestra parte de Sudamérica y de la Antártida. Esta imagen fue tomada por la cámara de campo estrecho del instrumento OSIRIS desde una distancia de 350 000 km a las 22:28 UTC de anoche. La resolución es de 6.5 km/píxel.

Ciudades Iluminadas en Norte América. Imagen tomada por la cámara de campo estrecho del instrumento OSIRIS de Rosetta. Esta imagen fue tomada con un tiempo de exposición de 10 s a las 05:44 CET. Se pueden distinguir perfectamente algunas ciudades. Otras como Nueva York están cubiertas por nubes, mostrando una luz difusa.

Imágenes propiedad: ESA ©2009 MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/RSSD/INTA/UPM/DASP/IDA

Fuente: ESA

Atmósfera de carbono descubierta en una estrella de neutrones

Saturday, November 7, 2009

Nuevas pruebas obtenidas por el observatorio espacial de rayos-X Chandra, sugieren que la estrella de neutrones en el centro de la remanente de supernova CAS A tiene una atmósfera de carbono ultra-delgada. Esta atmósfera de carbono uniforme, explicaría la falta de pulsaciones de rayos-X de este objeto, porque la estrella de neutrones sería poco probable que se vea en todos los cambios a medida que gira.

La ausencia de pulsaciones ha sido un misterio desde que la estrella de neutrones fue descubierta en la imagen de Chandra "First Light" hace más de una década. La atmósfera de carbono se piensa que es sólo de unos diez centímetros de espesor, con una densidad similar a la del diamante y una presión de más de 10 veces la que se encuentra en el centro de la Tierra.

Este descubrimiento, realizado con el Chandra, resuelve un misterio de diez años en torno a este objeto. "La estrella compacta en el centro de este remanente de supernova, era ya conocido y ha sido un enigma desde su descubrimiento", dijo Wynn Ho de la Universidad de Southampton y autor principal de un artículo que aparece en la edición del 5 de noviembre de la revista Nature. "Ahora finalmente entiendo que puede ser producida por una estrella de neutrones en caliente con una atmósfera de carbono".

Imagen propiedad: X-ray: NASA / CXC / Southampton / W. Ho et al.; Ilustración: NASA / CXC / M.Weiss

Fuente: SC

La sonda Rosetta visita la Tierra por última vez

Friday, November 6, 2009

El ‘cazador’ de cometas de la ESA, Rosetta, se acercará a la Tierra el próximo 13 de Noviembre para ganar energía orbital y comenzar el último tramo de su viaje, de 10 años, hacia el exterior del Sistema Solar. Está previsto que la sonda realice diversas observaciones del sistema Tierra-Luna antes de poner rumbo hacia el cometa 67/P Churyumov-Gerasimenko.

Este será el tercer paso cercano a la Tierra, el último de las cuatro asistencias gravitatorias que necesita realizar Rosetta para alcanzar su trayectoria final. Está previsto que alcance el punto más cercano a la Tierra a las 08:45 CET. Esta maniobra imprimirá a Rosetta el impulso necesario para continuar su viaje hacia el exterior del Sistema Solar. Está programado que la nave se encuentre con el asteroide 21 Lutetia en Julio del año que viene.

Rosetta llegará a su destino final en Mayo de 2014. Una vez allí, liberará el módulo Philae que aterrizará sobre el cometa para realizar estudios in-situ de su superficie. Rosetta escoltará al cometa en su viaje hacia el Sol, estudiándolo de cerca durante los dos años siguientes.

Cuando se acerque a la Tierra el próximo mes, Rosetta habrá viajado unos 4500 millones de kilómetros desde su lanzamiento. La sonda pasará sobre la Tierra a 13.3 km/s, sobrevolando el Océano Índico en 109°E, 8°S, justo al sur de la isla indonesia de Java. La maniobra de asistencia gravitatoria incrementará la velocidad de la nave en 3.6 km/s con relación al Sol.

Instrumentos en acción

Si bien el paso sobre la Tierra es crítico para conseguir la velocidad necesaria para alcanzar su destino final, se aprovechará la cercanía a nuestro planeta para estudiar el sistema Tierra-Luna desde la perspectiva única de Rosetta.

La semana antes del paso sobre la Tierra se encenderán varios instrumentos que normalmente se encuentran en estado de hibernación durante el largo viaje.

Sigue el paso en directo

El Blog de Rosetta se actualizará de forma regular durante este último encuentro planetario. Puedes seguir los eventos cruciales en directo a través del blog y de la sección de la página Web de la ESA dedicada a la misión Rosetta.

Momentos clave del paso de Rosetta

Rosetta pasará por el punto más cercano a la Tierra a las 08:45 CET el próximo 13 de Noviembre, pero el equipo de operaciones de la misión realizará una serie de acciones críticas antes y después del paso para asegurar que Rosetta se encuentra en la trayectoria correcta.
Uno de los eventos más importantes será la maniobra de corrección de la trayectoria (Trayectory Correction Manoeuvre, TCM), prevista para el 22 de Octubre a las 14:30 CET. Los resultados de esta maniobra serán analizados para determinar si serán necesarias TCMs adicionales para alcanzar la trayectoria de aproximación correcta.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

GOCE comienza a generar datos para realizar el mejor mapa del campo gravitatorio terrestre

Thursday, October 1, 2009

Tras el lanzamiento y las pruebas en órbita de la misión para el estudio de la gravedad más compleja jamás construida, el satélite GOCE de la ESA está ahora en ‘modo de medición’, cartografiando las pequeñas variaciones del campo gravitatorio de la Tierra con un detalle sin precedentes. El ‘Explorador de la Circulación Oceánica y de la Gravedad’ (Gravity field and steady-state Ocean Circulation Explorer, GOCE, en su acrónimo inglés) fue lanzado el pasado 17 de Marzo desde el norte de Rusia. Los datos que está generando permitirán comprender mejor el campo gravitatorio terrestre, fundamental para comprender cómo funciona nuestro planeta.

Comúnmente se asume que la gravedad ejerce una fuerza igual en cualquier lugar de la Tierra. Sin embargo, factores como la rotación del planeta, la influencia de las montañas y de las fosas oceánicas o las variaciones de densidad en el interior de la Tierra hacen que esta fuerza fundamental no sea exactamente igual en todo el planeta.

Durante dos periodos de seis meses, GOCE medirá de forma continua estas sutiles variaciones con extremo detalle y precisión. Esto permitirá generar un modelo único del ‘geoide’ – la superficie ideal del planeta si los océanos estuviesen en calma. Resulta crucial poder conocer con precisión el geoide para realizar mediciones precisas de la circulación oceánica y de los cambios en el nivel del mar, dos hechos afectados por el cambio climático. Los datos generados por GOCE también son fundamentales para comprender los procesos que ocurren en el interior de la Tierra. Además, al proporcionar una referencia global para poder comparar las altitudes de los diferentes lugares del mundo, el geoide generado por GOCE será utilizado en aplicaciones prácticas como la geodesia o la cartografía.

Poco más de seis meses después de su lanzamiento, GOCE está generando el primer conjunto de datos que permitirán confeccionar el mapa más detallado jamás realizado del campo gravitatorio terrestre. Sin embargo, antes de poder comenzar a realizar sus mediciones, el satélite fue sometido a una serie de rigurosas pruebas, y luego se bajó desde una altitud de 280 km hasta su órbita actual ligeramente por debajo de los 255 km, extraordinariamente baja para un satélite de observación de la Tierra.

Durante los tres meses que siguieron al lanzamiento, se desarrollaron las tareas de puesta en servicio del satélite y de calibración de sus instrumentos, un procedimiento estándar para asegurar que todos los sistemas funcionan según lo previsto. Esto incluía probar el revolucionario motor iónico de GOCE que le permite mantener una órbita ‘sin resistencia’, así como su instrumento principal, un gradiómetro extremadamente sensible, que es capaz de medir el tirón de la gravedad terrestre.

La gravedad es más intensa cuanto más cerca estemos de la Tierra, por lo que GOCE fue diseñado para operar en la órbita más baja posible que le permita mantener una trayectoria estable mientras cruza los últimos restos de nuestra atmósfera. Para evitar los efectos de la resistencia aerodinámica y asegurar que los datos obtenidos son realmente del campo gravitatorio, el satélite debe mantenerse en un estado de ‘caída libre’. Cualquier perturbación causada por el aire residual a esta baja altitud podría solapar las mediciones de la gravedad. El elegante diseño aerodinámico de GOCE le permite atravesar los últimos restos que quedan de la atmósfera a esta altitud extraordinariamente baja. Además, el motor iónico situado en su parte posterior genera de forma continua unas fuerzas minúsculas que permiten compensar cualquier efecto de la resistencia aerodinámica que GOCE pueda encontrar a lo largo de su órbita.

El uso de la gradiometría en el espacio y el sofisticado sistema de propulsión eléctrica son dos hechos sin precedentes en la tecnología de los satélites, por lo que la puesta en servicio y la calibración fueron especialmente importantes para el éxito de la misión. Esta fase se completó en verano, dejando a GOCE listo para la delicada tarea de reducir la altitud de su órbita, una maniobra que duró un par de meses.

“No querrías situar un satélite como GOCE en la altitud de medición desde el primer día”, comenta Michael Fehringer, Responsable del Sistema GOCE para la ESA. “Necesitamos tiempo para comprobar el satélite sin correr el riesgo de bajar por debajo del punto en el que la propulsión iónica ya no puede compensar la resistencia aerodinámica. Por este motivo, en el lanzamiento inyectamos a GOCE en una órbita inicial unos 25 km por encima de la altitud de medición. Tras la puesta en servicio, lo llevamos hasta su altitud actual de 255 km, que alcanzó el pasado 13 de Septiembre. El sistema de propulsión iónica comenzó a funcionar inmediatamente y ahora nos encontramos finalmente en el modo ‘libre de resistencia’, listos para comenzar las operaciones”.

Actualmente hay muy poca actividad solar, lo que supone un entorno mucho más tranquilo para GOCE. Por este motivo, su órbita actual a 255 km es unos pocos kilómetros más baja de lo inicialmente previsto por los ingenieros. Estas son buenas noticias – las medidas del campo gravitatorio que realice en este periodo serán todavía más precisas.

Plenamente operativo, con sus paneles solares bañados en la luz del sol, GOCE se encuentra realmente embarcado en su misión: medir el campo gravitatorio de la Tierra como nunca antes se había hecho.

Rune Floberghagen, Responsable de la Misión GOCE para la ESA, comenta que, “Terminar la puesta en servicio y la primera calibración en vuelo marca un importante hito para la misión. Ahora estamos comenzando la fase de operaciones científicas y estamos deseando recibir y comenzar a procesar la excelente información tridimensional del campo gravitatorio de la Tierra”.

Imágenes propiedad: ESA - AOES Medialab

Fuente: ESA

Saturno, Venus y Mercurio visibles en octubre

Wednesday, September 30, 2009

Septiembre llega a su fin, el brillante planeta Venus se presenta como el único planeta visible en el cielo de la mañana mirando hacia el este. Pero esto va a cambiar en los próximos días. A medida que avance el mes de octubre, Venus pronto se tendrá otros dos planetas compañeros, Mercurio y Saturno. Durante la primera quincena de octubre, los tres planetas se alinearán formando interesantes conjunciones y además podremos observar como van cambiando de posición cada día.

Si tienes un horizonte claro y despejado, podrás seguir esta danza de planetas al amanecer. Unos prismáticos ayudarán porque la combinación de su baja altura y el crepúsculo brillante de la mañana podrían hacer la vista un poco difícil. En primer lugar, se presenta una sinopsis de visualización para cada planeta, seguido por una cronología del cambio entre los tres. Y como premio, la Luna se unirá a ellos el 16 de octubre.

Mercurio

Durante la primera semana de octubre debería ser fácilmente visible encima del horizonte hacia el este, durante la mitad del crepúsculo de la mañana, alrededor de 45 a 50 minutos antes del amanecer. Para los espectadores cerca de 40 grados de latitud norte, Mercurio estará en el punto más elevado el 5 de octubre, la fecha de su máxima elongación (18-grados al oeste del sol). Aunque sus otras cinco elongaciones de 2009 son mayores en ángulo, en esta época del año la eclíptica, es casi vertical en el cielo antes del amanecer para los observadores del norte.

Como resultado, Mercurio se encuentra casi directamente encima del Sol y se levanta justo en el momento del amanecer. Este pequeño y rápido planeta se hundirá hacia el horizonte, en la salida del sol muy lentamente el resto del mes de octubre. En la tercera semana de octubre, Mercurio será difícil de ver, la conjunción superior, se produce el 5 de noviembre. Un divertido desafío será seguirlo durante octubre tanto como sea posible.

Venus se eleva brillante en el este, justo antes del primer destello del crepúsculo de la mañana, durante todo octubre. Cada semana, Venus se hunde un poco más bajo, en los últimos días de octubre los que puedan usar prismáticos podrán ver también la estrella azul Spica, que sale de la luz del amanecer muy por debajo de Venus.

Saturno está saliendo ahora en el cielo de la mañana hacia el oeste de Virgo y comenzará a ser visible durante la primera semana de octubre muy bajo en el este, en el alba. Los anillos estaban girados de plano hacia la Tierra, el 4 de septiembre y ahora los anillos de la cara norte están empezando a salir a la luz a nuestra línea de visión. Con un telescopio modesto y unos 30 aumentos, aparecerá como una línea fina y brillante. El ángulo que forman los anillos de Saturno, se inclina ligeramente hacia la Tierra en octubre de 1,5 a 3 grados.

Cronología

5 de octubre - Saturno estará alrededor de 3 grados por debajo y ligeramente hacia la izquierda de Mercurio esta mañana.

8 de octubre - Esta mañana, un conjunto muy notable tiene lugar entre Mercurio y Saturno. Los dos planetas estarán separados por sólo tres décimas de grado. Mercurio aparecerá casi 5 veces más brillante que Saturno, que aparecen a continuación a su lado derecho. Y flotando por encima estará el más brillante, Venus.

13 de octubre - Será Venus quién tendrá una estrecha relación con Saturno. Están separados por sólo medio grado, Venus estará hacia abajo y a la derecha de Saturno, y aparecerá casi 100 veces más brillante que su compañero de los anillos.

16 de octubre - Hacia el este esta mañana, una hora antes del amanecer, se verá una luna delgada creciente, de menos de 2 días, desde la luna nueva, formando un amplio triángulo isósceles con Saturno y Venus (la Luna estará en el vértice ).

Imagen propiedad: Starry Night software

Fuente: Space

La Trilogía está Completa: GigaGalaxy Zoom Fase 3

Tuesday, September 29, 2009

La tercera fotografía del proyecto GigaGalaxy Zoom de ESO acaba de darse a conocer, completando este revelador salto hacia nuestro hogar galáctico. La última fotografía continúa las anteriores vistas del cielo, publicadas durante las últimas dos semanas, tal como aparece a simple vista y a través de un telescopio aficionado. Esta tercera entrega proporciona otro impresionante panorama de un objeto astronómico, esta vez es una vista de 370 millones de pixeles de la Nebulosa de la Laguna, de una calidad y profundidad requeridas por astrónomos profesionales en su búsqueda por comprender nuestro Universo.

Esta fotografía recién publicada cubre un campo de visión de más de un grado y medio cuadrado –un área ocho veces más grande que la de la Luna llena– y fue obtenida con el Wide Field Imager instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla en Chile. Esta cámara de 67 millones de pixeles ya ha creado varias de las fotografías íconos de ESO.

El fascinante objeto representado aquí –la Nebulosa de la Laguna – está ubicado a unos cuatro a cinco mil años-luz de distancia hacia la constelación de Sagittarius (el Arquero). La nebulosa es una gigantesca nube interestelar, de 100 años-luz de extensión, donde están formándose estrellas. Las manchas oscuras que se ven esparcidas sobre la nebulosa son inmensas nubes de gas y polvo que están colapsando bajo su propio peso y que pronto formarán cúmulos de estrellas jóvenes y brillantes. Algunas de las nubes más pequeñas son conocidas como “glóbulos” y las más prominentes han sido catalogadas por el astrónomo Edward Emerson Barnard.

La Nebulosa de la Laguna alberga al joven cúmulo estelar abierto conocido como NGC 6530. Este es el hogar de 50 a 100 estrellas y titila en la parte inferior izquierda de la nebulosa. Las observaciones sugieren que el cúmulo está levemente delante de la nebulosa misma, a pesar de que aún está oculto por polvo, tal como lo revela el enrojecimiento de la luz de las estrellas, un efecto que ocurre cuando las pequeñas partículas de polvo diseminan luz.

El nombre de Nebulosa de la Laguna deriva de la ancha y oscura senda con forma de laguna ubicada en el medio de la nebulosa que la divide en dos secciones brillantes.

Este maravilloso paisaje estelar es el último de la serie de tres enormes fotografías presentadas en el proyecto GigaGalaxy Zoom, lanzado por ESO como parte del Año Internacional de la Astronomía (AIA2009). A través de estas tres fotografías gigantescas, el proyecto GigaGalaxy Zoom revela el cielo completo tal como aparece a simple vista desde uno de los desiertos más oscuros en la Tierra, luego hace un acercamiento o zoom sobre una rica zona de la Vía Láctea empleando un telescopio aficionado y, finalmente, usa el poder de un telescopio profesional para revelar los detalles de una conocida nebulosa. De este modo, el proyecto conecta el cielo que todos podemos ver con el profundo cosmos “oculto” que los astrónomos estudian diariamente. La maravillosa calidad de las fotografías es un testimonio del esplendor del cielo nocturno en los sitios de ESO en Chile, que son los observatorios astronómicos más productivos en el mundo.

“El sitio web del proyecto GigaGalaxy Zoom ha resultado muy exitoso, atrayendo cientos de miles de visitas de alrededor de todo el mundo,” dice el coordinador del proyecto Henri Boffin. “Con la trilogía ahora completa, los observadores podrán explorar un ambiente cósmico magníficamente detallado en muchas escalas diferentes y dar un asombroso salto hacia la Vía Láctea.”

El sitio web de GigaGalaxy Zoom está en http://www.gigagalaxyzoom.org/

Página web de La Silla

Página web de la Nebulosa de la Laguna en GigaGalaxy Zoom

Imágenes propiedad: ESO/S. Guisard/S. Brunie

Fuente: ESO

Sonda MESSENGER se acercará a Mercurio por tercera y última vez

Sunday, September 27, 2009

La sonda espacial MESSENGER volará cerca de Mercurio por tercera y última vez el 29 de septiembre. La nave pasará a menos de 142 kilómetros sobre la superficie rocosa del planeta, y posteriormente la propia gravedad del planeta, permitirá que la sonda pueda entrar en la órbita de Mercurio en el año 2011. La determinación de la composición de la superficie de Mercurio, es un objetivo importante de la fase orbital de la misión.

La nave ya ha captado más del 90 por ciento de la superficie del planeta. El equipo de la nave espacial, activará los instrumentos que durante este sobrevuelo estudiarán las características específicas de Mercurio y con el fin de recabar más información sobre el planeta.

"Este sobrevuelo será nuestro último vistazo de cerca a las regiones ecuatoriales de Mercurio, y es nuestra oportunidad de aprovechar la gravedad del planeta, así que es importante para que el encuentro se produzca como estaba previsto", dijo Sean Solomon, principal investigador en el Instituto Carnegie en Washington. "Por más tentador que estos sobrevuelos que han de descubrir algunos de los secretos de Mercurio, son los objetivos principales de la misión, la observación de Mercurio desde la órbita, durante un año entero.

La nave puede observar cómo el planeta interactúa con las condiciones en el espacio interplanetario, como resultado de la actividad en el Sol. Durante este encuentro, se tomarán mediciones espectrales de alta resolución de la tenue atmósfera de Mercurio.

"Estas exploraciones del planeta, darán pistas importantes sobre los procesos que mantienen la atmósfera", dijo Noam Izenberg, científico del instrumento en la Universidad Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, o APL, en Laurel, Maryland "Tendremos una visión de la distribución de sodio y de calcio, y estudiaremos cómo varían, según las condiciones solar y planetaria. Además, se centrará en el norte y el polo sur, para observaciones en detalle y buscar nuevos componentes atmosféricos.

Como la nave se está aproximando a Mercurio, las cámaras obtendrán fotografías del terreno nunca antes vistas. Tomará imágenes de alta resolución del hemisferio sur y según estimaciones de los científicos, esperan que el sistema de imágenes de la nave pueda obtener más de 1.500 imágenes. Estas imágenes se utilizarán para crear un mosaico para complementar las imágenes de alta resolución del hemisferio norte, obtenidas durante el segundo sobrevuelo a Mercurio. El primer sobrevuelo de la nave tuvo lugar en el hemisferio oriental, en enero de 2008, y el segundo sobrevuelo se hizo a cargo de lado occidental en octubre de 2008.

"Vamos a recoger imágenes en alta resolución y en color de los objetivos de interés científico que hemos identificado en el segundo sobrevuelo", dijo Ralph McNutt, científico del proyecto en el APL. "El espectrómetro también realizará mediciones de los objetivos al mismo tiempo".

Dos maniobras de la nave espacial mejorarán la capacidad del espectrómetro de neutrones de la sonda que servirá para detectar neutrones de baja energía, que desvelan la abundancia de hierro y titanio sobre la superficie del Mercurio. Estos dos elementos absorben los neutrones y son esenciales para la comprensión de cómo se formó el planeta y su corteza. Una combinación de las mediciones de día y de noche permitirá a los científicos poner a prueba, la influencia que la temperatura de la superficie del planeta tiene, en la población de neutrones. Los datos son importantes para la interpretación de las mediciones que se efectuarán después de la sonda entre en órbita alrededor de Mercurio.

Un altímetro realizará un perfil topográfico de la superficie de Mercurio. Los datos recogidos proporcionarán características adicionales sobre la topografía de la superficie de Mercurio, que servirán para los estudios referentes a la forma y estructura de sus cráteres y sus fallas de gran tamaño. La información se ampliará también con una vista ecuatorial, de forma global de Mercurio y permitirá confirmar el descubrimiento que se produjo durante el primer y el segundo sobrevuelo, que la región ecuatorial de Mercurio es ligeramente elíptica.

La nave ha completado casi tres cuartas partes de sus 4,9 millones de kilómetros de viaje para entrar en órbita alrededor de Mercurio. El viaje incluye más de 15 viajes alrededor del sol. Además de volar por Mercurio, la nave espacial sobrevoló la Tierra en agosto de 2005 y Venus en octubre de 2006 y junio de 2007.

El proyecto es el séptimo en el programa Discovery de la NASA de bajo costo, científicamente enfocado para misiones espaciales. La nave fue diseñada y construida por el APL. La misión también está dirigida y administrada por el APL de Ciencia Espacial de la NASA en Washington.


Para más información acerca de la misión, visitar:

Página Misión MESSENGER de la NASA

Información sobre el tercer sobrevuelo de MESSENGER a Mercurio

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Telescopios Keck encuentran un doble disco planetario

Saturday, September 26, 2009

Los astrónomos utilizando los telescopios gemelos de 10 metros del Observatorio W. M. Keck en Hawai , han explorado uno de los discos planetarios más compactos que se han visto alrededor de otra estrella. De ser colocado en nuestro propio Sistema Solar, el disco atravesaría aproximadamente cuatro veces la distancia entre la Tierra y el Sol, alcanzando casi a la órbita de Júpiter. El disco compacto interior, está acompañado por un disco externo que se amplía cientos de veces más lejos.

El eje central del estudio es el Interferómetro Nuller de Keck (KIN), un dispositivo que combina la luz capturada por los telescopios gigantescos de una manera que permite a investigadores estudiar objetos débiles, que de otro modo no podrían verse debido al resplandor tan brillante de la estrella. " Este es el primer disco compacto descubierto por KIN, y una demostración de su capacidad para detectar nubes de polvo cien veces más pequeñas de lo que un telescopio convencional puede ver, " dijo Cristóbal Stark, un astrónomo en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Md., quien condujo el equipo de investigación.

Combinando los rayos de ambos telescopios de un modo particular, el KIN esencialmente crea un punto ciego exacto que bloquea la luz no deseada de las estrellas, pero permite a las señales débiles adyacentes, como la luz de discos polvorientos que rodean a la estrella, ser visibles.

En abril de 2007, el equipo apuntó a 51 Ophiuchi, una estrella de Tipo-B joven y caliente, aproximadamente a 410 años luz de distancia en la constelación de Ofiuco. Los astrónomos sospechan la estrella y sus discos representan un ejemplo raro de un sistema planetario jóven que entra en la última fase de formación de los planetas, aunque aún no se conoce con exactitud si los planetas se han formado allí.

"Nuestras nuevas observaciones sugieren 51 Ophiuchi es un sistema protoplanetario hermoso, con una nube de polvo de cometas y asteroides, muy cerca de su estrella madre", dijo Marc Kuchner, astrónomo de Goddard y miembro del equipo de investigación.

Los sistemas planetarios son sitios sorprendentemente polvorientos. La mayor parte del polvo en nuestro sistema solar se forma dentro de la órbita de Júpiter, como los cometas que se desfragmentan cerca del sol y los asteroides de todos los tamaños que chocan entre sí. Este polvo refleja la luz del sol y a veces puede ser visto como un brillo de cielo en forma de cuña, llamada luz zodiacal, antes de la salida del sol o después de la puesta del sol.

Los discos de polvo alrededor de otras estrellas que surgen a través de los mismos procesos que se llaman nubes "exozodiacales". "Nuestro estudio muestra que el disco 51 Ophiuchi es más de 100.000 veces más denso que el polvo zodiacal en el sistema solar", explicó Stark. "Esto sugiere que el sistema, es todavía relativamente joven, con muchos cuerpos que chocan y que producen grandes cantidades de polvo".

"Sospechamos que el disco interior da lugar al disco exterior", explicó Kuchner. Las colisiones de asteroides y cometas producen polvo, las partículas más grandes, naturalmente, en espiral hacia la estrella. Pero la presión de la luz de la estrella, empuja las partículas más pequeñas del sistema. Este proceso, que ocurre en nuestro propio sistema solar, probablemente funciona mejor en torno a 51 Ophiuchi, una estrella 260 veces más luminosa que el Sol.

Los resultados del estudio aparecerán el 1 de octubre en The Astrophysical Journal.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)NASA/GSFC/Marc Kuchner and Francis Reddy

Fuente: NASA

Agua en Marte

Friday, September 25, 2009

Agua en Marte El material brillante visible en esta imagen de Marte, apareció debajo de la superficie por el impacto de un meteorito en 2008 y que abrió un cráter de unos 8 metros diámetro. La extensión de esta gran mancha brillante, era lo suficientemente grande para el espectrómetro de imágenes abordo de la Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, y después de obtener la información, ha confirmado que el material es hielo de agua.

Las imágenes del cráter, se obtuvieron el 18 de octubre de 2008, (izquierda) y el 14 de enero 2009. Cada imagen es de unos 35 metros de ancho. La profundidad del cráter es de aproximadamente 1,33 metros.

El impacto del cráter, ha mostrado el hielo de agua que estaba por debajo de la superficie, según muestran las imágenes. El cambio en la apariencia de la imagen anterior a la posterior, es porque el hielo durante el verano marciano en el hemisferio norte, está oculto bajo el polvo que se había mezclado con el hielo. El engrosamiento de la capa de polvo sobre el hielo hizo que se oscureciera el hielo. Este cráter se encuentra a 43,28 grados latitud norte y 164,22 grados longitud este.

Estas imágenes están disponibles onilne en:

http://hirise.lpl.arizona.edu/PSP_010440_2235 y http://hirise.lpl.arizona.edu/ESP_011574_2235.

Imagen propiedad: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona

Fuente: NASA

Agua en la Luna

Thursday, September 24, 2009

Agua en la LunaCientíficos de la NASA han descubierto moléculas de agua en las regiones polares de la Luna. Instrumentos a bordo de tres naves diferentes han revelado la existencia de moléculas de agua en cantidades que mayores de lo esperado, pero todavía relativamente pequeña. Hidroxilo, una molécula compuesta por un átomo de oxígeno y un átomo de hidrógeno, también ha sido hallado en el suelo lunar. Los resultados fueron publicados en la edición del jueves de la revista Science.

NASA Moon Mineralogy Mapper, o M3, es el instrumento que ha informado de las observaciones. M3 se lanzó al espacio el 22 de octubre de 2008, a bordo de la nave espacial Chandrayaan-1, de la Organización para la Investigación Espacial de la Indial. Los datos visuales y de infrarrojos del espectrómetro cartográfico, o VIMS, en la nave espacial Cassini de la NASA, y el High-Resolution Imaging Spectrometer de infrarrojos en la nave espacial de la NASA Epoxi, han contribuido a la confirmación del hallazgo. Los espectrómetros de la nave espacial han permitido crear un mapa lunar del agua más eficaz que nunca.

La confirmación de las moléculas de agua e hidroxilo en estas concentraciones en regiones polares de la Luna, plantea nuevas preguntas sobre su origen y el efecto sobre la mineralogía de la Luna. Las respuestas a estas preguntas serán estudiados y debatidas en los próximos años, aunque algunas informaciones indican que el agua podría ser endógena, es decir, proviene del interior de la Luna. A la derecha de la imagen, la distribución de los minerales ricos en agua (azul claro) se muestra en torno a un pequeño cráter. Tanto el agua y materiales ricos hidroxilo, se encuentran asociado con el material eyectado desde el cráter.

"El hielo de agua en la Luna ha sido una especie de santo grial para los científicos lunares durante mucho tiempo", dijo Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias en la sede de la NASA en Washington. "Este hallazgo sorprendente se ha logrado mediante el ingenio, la perseverancia y la cooperación internacional entre la NASA y la Organización de Investigación Espacial de la India".

Desde su posición privilegiada en la órbita lunar, el espectrómetro de M3 mide la luz reflejada en la superficie de la luna en longitudes de onda infrarrojas, y los colores resultantes de la división espectral de la superficie lunar, revela en pequeños trozos un nuevo nivel de detalles en la composición de la superficie de la Luna. Cuando el equipo científico analizó los datos de M3, se encontraron longitudes de onda de luz que fue absorbida según los patrones de absorción de moléculas de agua y de hidroxilo.

"Para organismos de silicato, tales características son normalmente atribuidas al agua y materiales de hidroxilo", dijo Carle Pieters, investigador principal de M3 de la Universidad Brown, Providence, R.I. "Cuando decimos agua en la luna", no estamos hablando de lagos , océanos o incluso charcos, agua en la luna significa que las moléculas de agua y de hidroxilo que interactúan con las moléculas de roca y polvo están presentes, específicamente, en la parte superior, y en milímetros, sobre la superficie de la luna.

El equipo de M3 ha encontrado moléculas de agua y hidroxilo en diversas áreas de la región iluminada de la superficie de la luna, pero las evidencias más claras del agua aparecieron en latitudes más altas de la luna. Se sospechaba anteriormente de presencia de agua e hidroxilo según los datos de un sobrevuelo de Cassini de a La luna en 1999, pero los resultados no fueron publicados hasta ahora.

"Los datos del instrumento VIMS de la sonda espacial Cassini y M3 confirmaron los datos", dijo Roger Clark, científico de la Encuesta Geológica de los EE.UU. en Denver y miembro del VIMS y los equipos de M3. "Vemos el agua y el hidroxilo. Aunque la abundancia no se conoce con precisión, tanto como 1.000 partes de molécula de agua por un millón podría estar en el suelo lunar. Para poner esto en perspectiva, si se cosecha una tonelada de la capa superior de la superficie de la luna, se podría obtener hasta 32 onzas de agua. "

Para la confirmación adicional, los científicos se dirigieron a la misión Epoxi mientras estaba volando a la Luna en junio de 2009, en su camino hacia el cometa Hartley 2 en noviembre 2010. La nave espacial no sólo confirmó los datos de VIMS y los resultados de M3, sino que también los amplió.

"Con nuestra gama espectral y los puntos de vista sobre el polo norte, pudimos explorar la distribución del agua y de hidroxilo en función de la temperatura, la latitud, la composición y la hora del día", dijo Jessica Sunshine, de la Universidad de Maryland. Sunshine es investigadora principal de EPOXI y una científico en el equipo de M3. "Nuestro análisis confirma de manera inequívoca la presencia de estas moléculas en la superficie de la luna y pone de manifiesto que toda la superficie parece estar hidratada durante al menos una parte del día lunar".

El Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California, dirige el instrumento M3, la misión Cassini y la sonda Epoxi de Ciencia Espacial de la NASA en Washington. La Organización para Investigación Espacial de la India realizó la construcción, lanzamiento y mantenimiento de la nave espacial Chandrayaan-1.

Imagen propiedad: ISRO/NASA/JPL-Caltech/USGS/Brown Univ.

Fuente: NASA

Como se forma un planeta

Esta concepción artística muestra un disco de formación planetaria, cuyo material está girando en forma de remolino. Los astrónomos utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA han encontrado evidencias de que la estrella donde se forma el disco tiene un compañero. Podría ser otra estrella o un planeta cuyos restos se suman al disco planetario en formación, tal y como se ilustra en la imagen.

Los planetas nacen o se forman de discos giratorios de gas y polvo, donde pueden labrarse carriles o brechas en los discos a medida que se hacen más grandes. Los científicos utilizaron la visión infrarroja de Spitzer para estudiar el disco alrededor de una estrella llamada LRLL 31, situada a unos 1.000 años luz de distancia, en la región IC 348 junto a la constelación de Perseo. Las nuevas observaciones en infrarrojo de Spitzer, revelan que el disco tiene tanto un vacío interior y exterior.

Es más, los datos muestran que la luz infrarroja del disco está cambiando en un intervalo de tiempo de tan sólo una semana, un hecho muy inusual. En particular, la luz de diferentes longitudes de onda con altibajos de ida y vuelta. Según los astrónomos, este cambio podría ser causado por una compañera de la estrella (ilustrado como un planeta en esta foto).

Como el compañero gira alrededor, su gravedad podría causar la pared del disco interno para introducirse en un bulto. Este nudo también giraría alrededor de la estrella, la zona sombreada de la parte exterior del disco. Cuando el lado brillante de la masa está en el otro lado de la estrella, se deberían observar longitudes de onda más cortas (el material más caliente cerca de la estrella emite longitudes de onda de luz infrarroja).

Además, la sombra de la masa debería causar luz infrarroja en longitud de onda más larga desde el disco externo. Lo contrario ocurriría cuando el material está en frente de la estrella y su lado brillante está oculto (la luz en longitud de onda más cortas podrían bajar, y la luz de longitud de ondas mas largas aumentaría). Esto es precisamente lo que Spitzer observó. El tamaño del material y el planeta han sido exagerados para ilustrar mejor la dinámica del sistema.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea

Wednesday, September 23, 2009

Un nuevo panorama del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea ha sido desvelado por el Observatorio Chandra de rayos X de la NASA, exponiendo nuevos niveles de complejidad y de intriga sobre el centro galáctico. El mosaico de 88 puntos de imagen obtenido por Chandra representa una imagen congelada, del espectáculo de la evolución estelar, de las estrellas jóvenes brillantes a los agujeros negros, en un ambiente hostil dominado por un agujero negro central supermasivo.

La región representada es una bruma difusa de luz en rayos X del gas que se ha calentado a millones de grados por los vientos de estrellas masivas y jóvenes, que parece que se forman aquí con más frecuencia que en otros lugares de la galaxia. También aparecen las explosiones de estrellas moribundas, y salidas de energía impulsadas por el agujero negro supermasivo conocido como Sagitario A *. Los datos en rayos X de Chandra y otros telescopios de rayos X sugieren que las gigantescas señales de rayos X de este agujero negro ocurrieron hace entre 50 y 300 años aproximadamente.

El área alrededor de Sgr A * también contiene varios filamentos misteriosos rayos X. Algunos de estos probablemente representan enormes estructuras magnéticas que interactúan con los flujos de electrones muy energéticos, producidos por las estrellas de neutrones que giran rápidamente o tal vez por una gigantesca llamarada solar.

Como los rayos X penetran en el gas y en el polvo que bloquea la luz óptica, que viene del centro de la galaxia, Chandra es un instrumento poderoso para estudiar el Centro Galáctico. Esta imagen combina rayos X de baja energía (color rojo), rayos X de energía intermedia (verde) y alta energía de rayos X (azul).

Imagen propiedad: NASA/CXC/UMass/D. Wang et al.

Fuente: NASA

Imagen con zoom de la Vía Láctea

Tuesday, September 22, 2009

Con una simple cámara digital conectada a un telescopio de 10 centímetros en el Desierto de Atacama en Chile, un astrofotógrafo ha producido una sorprendente imagen del centro de la Vía Láctea. La imagen, se dio a conocer el 21 de septiembre, y se procesó a partir de 1.200 imágenes tomadas con la cámara, en 52 campos de visión.

Se muestra una región que se extiende en el cielo (de izquierda a derecha) desde la constelación de Sagitario a la constelación de Escorpio. El carril central de polvo de la Vía Láctea, cruza diagonalmente la imagen y dos regiones de nubes de polvo de colores, Rho Ophiuchi y Antares, aparecen a la derecha.

El mosaico forma parte del proyecto GigaGalaxy Zoom Project del Observatorio Europeo del Sur, que publicó su primera imagen del cielo a simple vista, el 14 de septiembre. El ESO ha desarrollado el proyecto, que cuenta con esta y otras imágenes de Stéphane Guisard que ha querido celebrar con ellas el 400 aniversario del primer telescopio de Galileo.

Imagen propiedad: ESO

Fuente: ScienceNews

Nebulosa del anillo

Monday, September 21, 2009

Esta imagen del telescopio espacial Hubble de la NASA, muestra la más famosa de todas las nebulosas planetarias: la Nebulosa del Anillo (M57). Fue obtenida con la Wide Field and Planetary Camera 2, del telescopio observando el gas desechado por una estrella que murió hace miles de años. La foto revela grupos alargados y oscuros de material integrado en el gas, hacia el borde de la nebulosa, junto con la estrella central que muere, flotando en una neblina azul de gas caliente.

La nebulosa es de aproximadamente un año-luz de diámetro y está situada a unos 2.000 años luz de la Tierra en la dirección de la constelación de Lyra. Los colores son colores aproximadamente los verdaderos. La imagen en color fue montada a partir de tres fotos obtenidas en blanco y negro tomadas por filtros de colores diferentes. El azul aísla la emisión del helio muy caliente, que está localizado principalmente cerca de la estrella central. El verde representa el oxígeno ionizado se encuentra más lejos de la estrella.

El color rojo muestra zonas ionizadas de nitrógeno, que se irradia desde el gas que está más frío y que se encuentra más alejado de la estrella. Las gradaciones de color ilustran como el gas brilla porque está bañado de la radiación ultravioleta del remanente de la estrella central, cuya temperatura superficial es de aproximadamente 120,000 grados Celsius.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Galaxia de Andrómeda en ultravioleta

Sunday, September 20, 2009

En un descanso de su tarea habitual, de búsqueda de distantes explosiones cósmicas, el satélite Swift de la NASA ha capturado la imagen de más alta resolución de una galaxia espiral jamás alcanzada en luz ultravioleta. La galaxia, conocida como M31 situada en la constelación de Andrómeda, es la galaxia espiral más grande y próxima a la nuestra.

"Swift ha revelado cerca de 20.000 fuentes de luz ultravioleta en M31, especialmente estrellas jóvenes y calientes y cúmulos densos de estrellas", dijo Stefan Immler, científico investigador en el equipo del Swift en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland "Es de particular importancia que se ha descubierto la galaxia en tres filtros ultravioleta, ya que nos permitirá el estudio de estrellas de M31 en procesos de formación, con mucho más detalle que antes. " M31, también conocida como la galaxia de Andrómeda, tiene más de 220.000 años luz de diámetro y se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia de nosotros. En una noche clara y oscura, la galaxia es apenas visible como un parche neblinoso a simple vista.

Entre el 25 de mayo y 26 de julio de 2008, el telescopio ultravioleta Swift / Optical Telescope (UVOT) adquirió 330 imágenes de M31 en longitudes de onda de 192,8, 224,6 y 260 nanómetros. Las imágenes representan un tiempo de exposición total de 24 horas. La tarea de reunir los 85 gigabytes de imágenes la realizó Erin Grand, un estudiante de pregrado en la Universidad de Maryland en College Park, quien trabajó con Immler como interno de verano en este trabajo. "Después de diez semanas de procesamiento de esa cantidad inmensa de datos, estoy muy orgulloso de esta nueva visión de la M31", dijo el estudiante.

Varias características son inmediatamente evidentes en el nuevo mosaico. La primera es la notable diferencia entre el bulbo central de la galaxia y sus brazos espirales. "El bulto es más suave y más rojo, porque está lleno de estrellas más viejas y frias", explicó Immler. "Muy pocas estrellas nuevas se forma aquí, porque la mayoría de los materiales necesarios para hacerlo se han agotado."

Densos racimos de jóvenes y calientes estrellas azules brillan más allá de la protuberancia central. Al igual que en nuestra propia galaxia, el disco de M31 y los brazos espirales, contienen la mayor parte del gas y el polvo necesario para producir nuevas generaciones de estrellas. Los cúmulos de estrellas son especialmente abundantes, en un enorme anillo alrededor de 150.000 años luz de diámetro.

¿Qué desencadena la inusualmente intensa formación estelar en el "anillo de fuego" de Andrómeda? Estudios anteriores han demostrado que las mareas planteadas por muchas pequeñas galaxias satélites en órbita alrededor de M31, ayuda a impulsar las interacciones dentro de las nubes de gas, que se traducen en nuevas estrellas.

En 1885, una estrella en explosión en el bulbo central de M31 se hizo tan brillante que se pudo ver con el ojo a simple vista. Esta fue la primera supernova jamás registrada en una galaxia más allá de la nuestra, Vía Láctea. "Esperamos un promedio de alrededor de una supernova por siglo en galaxias como M31," dijo Immler. "Tal vez no tengamos que esperar demasiado tiempo para otra."

Swift esta dirigido por el centro Goddard de la NASA. Fue construido y está siendo manejado en colaboración con la Universidad del Estado de Pensilvania, el el Laboratorio Nacional de Los Alamos, en Nuevo México, y en la Dinámica General de Gilbert, Ariz., en los Estados Unidos. Colaboradores internacionales incluyen la Universidad de Leicester y el Laboratorio de Ciencias Mullard Espacial ,en el Reino Unido, el Observatorio Brera y la Agencia Espacial Italiana, y compañeros adicionales en Alemania y Japón.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La Luna es el lugar más frío conocido en el sistema solar

Saturday, September 19, 2009

Pobre Plutón. En primer lugar, es expulsado del club de los planetas, ahora ni siquiera es el lugar más frío del sistema solar. Los oscuros cráteres cerca del polo sur de la luna, han arrebatado el título al planeta menor, una buena noticia para las perspectivas de encontrar hielo de agua en el compañero de la Tierra.

Los cráteres de bordes elevados y muy profundos, hacen que el sol llegue al centro del cráter, como ocurre con las largas sombras de los edificios altos en la oscuridad. En esta oscuridad permanente, se mantienen a una temperatura constante de -240 ° C - más de 30 ° C por encima del cero absoluto y 10 ° C más frío que Plutón, que se midió a -230 ° C en 2006.

"El polo sur lunar es una de las partes más frías del Sistema Solar y puede ser de hecho más frío de lo que esperábamos de lugares como Plutón", dijo Richard Vondrak, científico de la NASA en una conferencia de prensa el pasado jueves.

La temperatura fría es un buen augurio para las perspectivas de encontrar depósitos de hielo de agua en los cráteres de la luna. Los cálculos anteriores habían demostrado que el agua y otros gases volátiles se disipan en el espacio a temperaturas superiores a -220 ° C.

Las mediciones provienen de la sonda de la NASA Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), que se lanzó en junio. El sensor de temperatura del satélite, llamado DIVINER, calculó la cantidad de radiación emitida y que se refleja en la superficie.

LRO tiene otra serie de instrumentos destinados a fines tales, como la topografía y medición los niveles de neutrones (otro posible indicador de agua). En julio, el satélite ha enviado imágenes de los sitios de alunizaje del Apollo, para conmemorar el 40 aniversario de la llegada de los seres humanos a la Luna en 1969.El jueves, los científicos del LRO empezaron a reunir datos que podrían ser utilizados para planear un posible regreso a la Luna.

El hallazgo de la temperatura, aumenta las esperanzas de que otras sondas espaciales de la NASA, que están activas estudiando nuestro satélite, como la LCROSS (Observación de Cráteres Lunares y Detección por Satélite), encuentren evidencias de agua cuando impacte en un cráter cerca del polo sur de la Luna el 9 de octubre.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NewScientist

La primera luz de Planck adelanta resultados prometedores

Los resultados preliminares de la misión Planck de la ESA que estudia los orígenes del universo indican que la calidad de los datos es excelente. Esto es una buena señal de cara al análisis de todo el cielo que acaba de comenzar. Planck comenzó a inspeccionar el cielo desde su posición avanzada en el segundo punto de Lagrange del sistema Sol-Tierra, L2, el pasado 13 de Agosto, cuando se terminó de ajustar sus instrumentos para obtener un óptimo rendimiento.

El observatorio de microondas de la ESA, Planck, es la primera misión europea diseñada para estudiar la Radiación Cósmica de Fondo de Microondas, la radiación fósil del Big Bang. Tras su lanzamiento el pasado 14 de Mayo, comenzaron las comprobaciones de los diferentes subsistemas del satélite, a la vez que se enfriaban los detectores de sus instrumentos. Los detectores buscan variaciones en la temperatura de la Radiación Cósmica de Fondo, que son del orden de la millonésima parte de un grado – esto es comparable a medir desde la Tierra el calor que desprende un roedor sentado en la Luna. Para conseguir esto, los detectores de Planck deben permanecer a una temperatura extremadamente baja, en alguno de ellos incluso cerca del cero absoluto (-273.15°C, o cero Kelvin, 0K).

Tras completar las comprobaciones de los subsistemas y optimizar la puesta en servicio de los instrumentos, la calibración inicial terminó la segunda semana de Agosto. La búsqueda de la ‘primera luz’, que comenzó el pasado 13 de Agosto, consistió en una observación continua del cielo durante dos semanas. Esta operación se llevó a cabo para verificar la estabilidad de los instrumentos y la capacidad de calibrarlos durante largos periodos para alcanzar la gran precisión requerida.

Esta primera búsqueda concluyó el pasado 27 de Agosto, ofreciendo mapas de una franja del cielo, uno para cada una de las nueve frecuencias que puede observar Planck. Cada mapa es un anillo, de unos 15° de ancho, que se extiende a lo largo de todo el cielo. Los análisis preliminares indican que la calidad de los datos es excelente. Las operaciones rutinarias comenzaron nada más terminar la búsqueda de la primera luz, y continuarán sin interrupciones durante al menos los próximos 15 meses. En aproximadamente 6 meses se podrá ensamblar el primer mapa de todo el cielo.

Durante su vida operativa de 15 meses, Planck reunirá datos suficientes para realizar dos mapas completos del cielo. Para sacar el máximo partido a la gran sensibilidad de Planck, los datos necesitarán una serie de ajustes finos y un análisis muy delicado. Promete devolver un tesoro oculto que mantendrá ocupados a los cosmólogos y a los astrofísicos durante las próximas décadas.

Todas las entidades involucradas en el proyecto están listadas en este documento pdf sobre la Participación Internacional en los proyectos Herschel y Planck. En los enlaces de la derecha puede encontrar una versión más detallada con más imágenes e información sobre las observaciones de Planck.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

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