Cassini detecta indicios de un océano en la luna Encélado de Saturno

Thursday, July 2, 2009

Científicos europeos de la misión conjunta Cassini de NASA/ESA han detectado por primera vez sales de sodio en granos de hielo del anillo E de Saturno, que suele reabastecerse, principalmente, de material procedente de los penachos de vapor de agua y los granos de hielo que se desprenden de la luna Encélado de Saturno. La detección de hielo salado indica que la pequeña luna aloja reservas de agua líquida, o tal vez incluso un océano, debajo de su superficie.

Cassini descubrió los penachos de hielo de agua de Encélado en 2005. Dichas emisiones, que surgen de fracturas próximas a su polo sur, expulsan minúsculos granos de hielo y vapor que en ciertos casos escapan a la fuerza gravitacional de la luna y engrosan el anillo E, el más exterior de Saturno.

El Analizador de Polvo Cósmico de Cassini, cuyo científico responsable es Ralf Srama, del Instituto de Física Nuclear Max Planck de Heidelberg, Alemania, examinó la composición de dichos granos y halló en ellos sal de sodio (la sal de consumo humano).

“Estamos convencidos de que el material salino de las profundidades de Encélado emergió de entre las rocas del fondo de una capa líquida”, explicó Frank Postberg, científico de Cassini en el Analizador de Polvo Cósmico del Instituto de Física Nuclear Max Planck de Heidelberg, Alemania. Postberg es el principal autor de un estudio que aparecerá publicado en el número del 25 de junio de la revista Nature.

Los científicos que trabajan en el Analizador de Polvo Cósmico consideran que debe de existir agua líquida, ya que es lo único que puede disolver cantidades de minerales tan grandes como las que evidencian los niveles de sal detectados. El proceso de sublimación, mecanismo por el que el vapor es liberado directamente del hielo sólido de la corteza, no justifica la presencia de sal.

La conformación de los granos del anillo E, determinada por los análisis químicos de miles de impactos de partículas a alta velocidad registrados por Cassini, ofrece información indirecta sobre la composición de los penachos y del contenido de Encélado. Las partículas del anillo E son prácticamente de hielo de agua puro, pero cada vez que el analizador de polvo verificó su composición, halló al menos algo de sodio en ellas.

“Nuestras mediciones implican que además de sal de mesa, los granos también contienen carbonatos como la sosa; ambos componentes en concentraciones que coinciden con la composición prevista de un océano en Encélado —comentó Postberg—. Los carbonatos también aportan un valor pH ligeramente alcalino. Si la fuente del líquido es un océano, esto, unido al calor medido en la superficie cercana al polo sur de la luna y a los compuestos orgánicos hallados en los penachos, podría configurar un entorno en Encélado adecuado para la formación de precursores de vida.”

La determinación de la naturaleza y origen del penacho es una prioridad máxima para Cassini durante su prolongado periplo, denominado Cassini Equinox Mission (Misión equinoccial Cassini).

Consulta la versión completa de este artículo en la página web de la misión Cassini-Huygens.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente: ESA

5 comentarios

MaRTi said...

Un "pequeño" gran paso sin duda para la Astrofísica y Astronomía, que nos permitirá ir conocer mejor esos pequeños secretos que esconde el Cosmos.

Salu2 desde Universo de Marti.

7:11 PM
Sirio said...

Hola Marti:

Algunas lunas del sistema solar, están siendo obejtivo de las investigaciones de los científicos en los últimos tiempos, como son Encelado y Titán en Saturno, o bien Europa en Júpiter. Seguirán dando que hablar en los próximos años...

Saludos

8:25 PM
juegos said...

Seria una esperanza para la raza humana especialmente si el agua es pura, ojala que este llena de agua asi nos vamos a vivir alla y tendremos 2 planetas :)

Saludos!

10:28 PM
Victor Eliezer said...

Wow las lunas de Jupiter y Saturno son muy extrañas pero por eso son muy interesantes, es muy buena tu pagina web es la mejor que he encontrado de astronomia un saludo desde Honduras.

7:27 PM
Sirio said...

Hola Victor,

Muchas gracias por tu comentario, la verdad es que estas lunas, como le comentaba a Marti darán que hablar en los próximos años, algunas de ellas tienen agua y quizá este en nuestro sistema solar lo que andamos buscando fuera, el tiempo lo dirá.

Un saludo para ti y toda Honduras!!

10:16 PM

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