Preparación para Otro Mundo

Thursday, January 29, 2009

Aunque a primera vista esto pueda parecer una escena de un vehículo no tripulado sobre un paisaje de Marte, esto es en realidad, una foto del Vehículo Lunar Eléctrico de la NASA sobre la cresta una colina situada en Arizona, en el denominado "2008 Desert RATS -- or Research and Technology Studies -- tests" lugar para pruebas y estudio en tecnología e investigación.

Imagen propiedad: NASA/Regan Geeseman

Fuente: NASA

Un año clave para las misiones científicas de observación de la Tierra

Wednesday, January 28, 2009

Con los lanzamientos de tres satélites del programa “Earth Explorers” (Exploradores de la Tierra) programados para este año, otros tres satélites en construcción y hasta tres más que podrán ser seleccionados para el estudio de viabilidad, el 2009 promete ser un año importante para la contribución de la ESA a las ciencias de la Tierra – sentando las bases para comprender mejor cómo funciona nuestro planeta. Comprender cómo funciona la Tierra y la forma en que los procesos naturales responden al cambio climático global es uno de los principales desafíos a los que se enfrenta la ciencia hoy en día.

Siguiendo una nueva aproximación para observar la Tierra desde el espacio, las misiones “Earth Explorers” de la ESA han sido desarrolladas en respuesta directa a una serie de desafíos de las ciencias de la Tierra identificados por la comunidad científica.

El principio fundamental de definir, desarrollar y operar misiones en estrecha cooperación con la comunidad científica pretende proporcionar una herramienta eficaz con la que tratar las cuestiones de las ciencias de la Tierra de la forma más eficiente posible. Además, estas cuestiones científicas sientan la base para el desarrollo de nuevas aplicaciones para los datos de observación de la Tierra. Esta aproximación dirigida por el usuario ha dado como resultado inicial seis “Earth Explorers”, tres de los cuales se prevé lanzar este año, así como otros seis conceptos para nuevas misiones que fueron presentados a la comunidad científica la semana pasada en Lisboa, Portugal. Las seis misiones candidatas serán sometidas a un proceso de selección antes de entrar en la siguiente fase de desarrollo.

El primer “Earth Explorer” que será lanzado es la misión de la ESA para estudio de la gravedad GOCE (Explorador de la Circulación Oceánica y de Gravedad), que tras haber sido retrasado el año pasado debido a un problema con el lanzador ruso, está programado para despegar en Marzo. GOCE estudiará las variaciones globales del campo gravitatorio con una precisión y un detalle extremos. Esto es crucial para obtener medidas precisas de la circulación oceánica y de la subida del nivel del mar, dos fenómenos afectados por el cambio climático.

El siguiente será SMOS (Humedad del Suelo y Salinidad del Océano), cuyo lanzamiento está previsto para Julio. Actualmente, el satélite está depositado en Thales Alenia Space en Cannes, Francia. Una vez lanzado, SMOS proporcionará datos para paliar la ausencia actual de observaciones globales de la humedad del suelo y salinidad de los océanos. Estos datos son necesarios para aumentar nuestro conocimiento sobre los ciclos del agua y contribuir a la predicción del clima, de los desastres naturales y del clima estacional.

Hacia finales del año 2009, se lanzará la misión del hielo de la ESA CryoSat-2. Ante la realidad de la disminución de la capa de hielo del planeta, CryoSat-2 ha sido diseñado para medir la tasa exacta de cambio del espesor del hielo flotando en los océanos y de las capas de hielo sobre tierra. Esto ayudará a explicar la conexión entre la pérdida de hielo polar, la subida del nivel del mar y el cambio climático.

Según está planeado, los lanzamientos de este año estarán seguidos por la Misión de Dinámica Atmosférica ADM-Aeolus y la misión del campo magnético Swarm, ambas en el marco de 2010. ADM-Aeolus será la primera misión espacial en medir los perfiles de viento a escala global. Esto mejorará la precisión de los métodos numéricos de predicción del tiempo y avanzará nuestro conocimiento de la dinámica atmosférica y de los procesos de importancia para las variaciones del clima, así como de su modelado. Swarm proporcionará medidas de alta precisión y alta resolución de la intensidad y dirección del campo magnético de la Tierra.

Más adelante, en el marco temporal de 2013, está previsto el lanzamiento de la misión EarthCARE (Acrónimo en inglés de Explorador de las Nubes, Aerosoles y Radiación de la Tierra). EarthCARE abordará la necesidad de comprender mejor las interacciones entre los procesos de las nubes, la radiación y los aerosoles que juegan un papel en la regulación del clima.

Como parte de la aproximación actual dirigida por el usuario para implementar nuevas misiones científicas y de investigación de observación de la Tierra, seis nuevos conceptos acaban de terminar sus dos años de estudios de evaluación. Los días 20 y 21 de Enero, más de 250 miembros destacados de la comunidad científica se reunieron en Lisboa, Portugal, para asistir a la Reunión de Consulta de Usuarios de Earth Explorer para revisar estos seis conceptos de misión, que son:

  1. A-SCOPE – para observar el dióxido de carbono atmosférico y comprender mejor el ciclo del carbono.

  2. BIOMASS – para observar la biomasa global de los bosques y comprender mejor el ciclo del carbono.

  3. CoReH2O – para observar la nieve y el hielo y comprender mejor el ciclo del agua.

  4. FLEX – para observar la fotosíntesis y comprender mejor el ciclo del carbono.

  5. PREMIER – para observar la composición de la atmósfera y comprender mejor las interacciones de la química y el clima.

  6. TRAQ – para observar la composición de la troposfera y comprender mejor la calidad del aire.

Tras la reunión y tomando en consideración la opinión de la comunidad científica, el Consejo de la ESA para el Programa de Observación de la Tierra seleccionará hasta tres misiones para el estudio de viabilidad – el siguiente paso del proceso de implementación. Una posterior selección conducirá a la séptima misión Earth Explorer de la ESA – cuyo lanzamiento se realizará entorno al año 2016.

Como conclusión, el lanzamiento de tres satélites Earth Explorer, la selección de tres misiones para proceder a la siguiente fase de implementación y el desarrollo en curso de tres Earth Explorers supone que el 2009 va a ser un año clave para la ciencia y la investigación de los Programas de Observación de la Tierra de la ESA.

Imágenes propiedad: ESA- AOES Medialab

Fuente: ESA

Nebulosa planetaria NGC 2818

Thursday, January 22, 2009

NGC 2818 es una hermosa nebulosa planetaria, y el efecto gaseoso que produce, es de una estrella moribunda similar a nuestro sol. Podría ser un ejemplo del futuro que le espera al propio Sol después de consumir y agotar el hidrógeno necesario para su núcleo, en el que se transforma y se obtiene finalmente helio, combustible para la fusión nuclear. Esto ocurrirá dentro de unos 5 mil millones años. NGC 2818 parece encontrarse en un grupo de estrellas abierto, NGC 2818A se encuentra a unos 10,000 años luz de distancia hacia la constelación del hemisferio sur Pyxis (Brújula.)

Puesto que los grupos de estrella abiertos se dispersan tras únicamente unos cientos de millones de años, este debe ser exceptionalmente viejo para hacer que una de sus estrellas evolucione a la etapa de nebulosa planetaria. La nebulosa planetaria NGC 2818 se encuentra a una distancia aproximada de 4 años luz del cúmulo de estrellas. La imagen es una composición de exposiciones obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

Fuente: NASA

Imagen propiedad: NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI / AURA)

2009 Año Internacional de Astronomía

Monday, January 19, 2009

El año 2009 ha sido declarado Año Internacional de Astronomía por la Asamblea General de las Naciones Unidas en colaboración con la Unión Astronómica Internacional. La ESA ha participado en la ceremonia de apertura que ha tenido lugar en París. Lanzado bajo el lema, ‘El Universo – para que lo descubras’, el Año Internacional de Astronomía (IYA, en sus siglas en inglés) 2009 involucra a más de cien países y estimulará el interés mundial, especialmente entre los jóvenes, por la astronomía y la ciencia.

La ceremonia oficial de apertura ha tenido lugar en París, los días 15 y 16 de Enero de 2009, bajo el auspicio de las Naciones Unidas (ONU), la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) y la Unión Astronómica Internacional (IAU). En este prestigioso evento participaron varios ganadores de los Premios Nobel, científicos de todo el mundo y ministros de los diferentes gobiernos.

El esta tarde 16 de Enero, el profesor David Southwood, Director del programa de la ESA de Ciencia y Exploración Robótica presentará las próximas misiones científicas que se están estudiando dentro del marco de Visión Cósmica de la ESA.

Durante los dos días el público general ha podido visitar dos atracciones científicas que han sido preparadas en cooperación con la ESA: la exhibición en la Cúpula de Planck y el Camión del Descubrimiento de Herschel.

Empleando imágenes, videos y juegos interactivos, los visitantes han podido descubrir dos misiones astronómicas clave de la ESA, Planck y Herschel, cuyo lanzamiento está previsto para este año 2009. Estos dos satélites van a investigar cómo se formaron y evolucionaron las primeras galaxias y estrellas utilizando sus revolucionarios instrumentos, lo que permitirá comprender mejor los orígenes del Universo.

En las páginas de la UNESCO y la ONU se pueden encontrar más detalles sobre la ceremonia de apertura, el IYA2009 y sobre la participación de la ESA a lo largo del IYA2009.

Imagen propiedad: ESA (Image by AOES Medialab); background: Hubble Space Telescope, NASA/ ESA/ STScI

Fuente: ESA

Dione y su actividad geológica

Sunday, January 18, 2009

La luna helada de planeta Saturno, denominada Dione, ha experimentado indudablemente actividad geológica desde su formación, según observaciones obtenidas y que se en la imagen, en forma de accidentes tectónicos y cráteres en su superficie. Para crear esta composición en color, las imágenes ultravioletas, verdes e infrarrojas fueron combinadas en un único cuadro negro y blanco que aísla y traza un mapa de diferencias regiones de color.

Este "mapa de colores" fue superpuesto sobre otra imagen utilizando un filtro claro. El origen de las diferencias de color, no se comprende bien todavía, pero puede ser originado por diferencias sutiles de la composición de la superficie o bien por los tamaños de los granos helados sobre la superficie de la luna.

Esta vista contempla el hemisferio principal de Dione

Imagen propiedad: NASA/JPL

Fuente: NASA

XMM-Newton consigue medir la velocidad de rotación de un extraño cuerpo celeste

Thursday, January 15, 2009

XMM-Newton ha conseguido capturar mientras se desvanecía el brillo de un diminuto objeto celeste, revelando por primera vez su velocidad de giro. Los nuevos datos confirman que este objeto tan particular pertenece a una categoría extremadamente rara de ‘zombis’ estelares – el corazón muerto de una estrella que se niega a morir. Tan sólo se conocen cinco de estos objetos, llamados Repetidores de Gamma Suave (SGRs, en sus siglas en inglés): cuatro en la Vía Láctea y uno en nuestra galaxia satélite, la Gran Nube de Magallanes.

Cada uno tiene entre 10 y 30 Km de ancho, pero contiene aproximadamente dos veces la masa del Sol. Son núcleos colapsados de grandes estrellas que han explotado, lo que comúnmente se conoce como estrellas de neutrones.

Lo que diferencia a los Repetidores de Gamma Suave de otras estrellas de neutrones es que presentan campos magnéticos hasta 1000 veces más fuertes. Esto ha llevado a los astrónomos a bautizarlos como magnetars o magnetoestrellas. SGR 1627-41 fue descubierto por el Observatorio Compton de Rayos Gamma de la NASA en 1998, cuando cobró vida emitiendo unos cien destellos cortos durante un periodo de seis semanas. Luego se desvaneció, antes de que los telescopios de rayos-X pudiesen medir su velocidad de rotación. Por este motivo, SGR 1627l-41 era la única magnetar de período desconocido.

El pasado verano SGR 1627-71 se encendió de nuevo, pero estaba situada en una región del cielo a la que el telescopio XMM-Newton de la ESA no podría apuntar hasta cuatro meses después. La razón es que XMM-Newton debe mantener sus paneles solares apuntando hacia el Sol para obtener potencia eléctrica. Así, los astrónomos tuvieron que esperar a que la Tierra se desplazase a lo largo de su órbita, llevando a XMM-Newton con ella, hasta permitirle observar este peculiar objeto. Durante este tiempo, SGR 1627-41 comenzó a desvanecerse rápidamente. Cuando finalmente se pudo observar, en Septiembre de 2008, la gran sensibilidad del instrumento EPIC de XMM-Newton permitió que aún fuera posible detectarla.

Un equipo de astrónomos realizó las observaciones necesarias y descubrió que rotaba una vez cada 2.6 segundos. “Esto la convierte en la segunda magnetar conocida que más rápido gira”, comenta Sandro Mereghetti, miembro del equipo del INAF/Instituto de Astrofísica Espacial y Física Cósmica de Milán.

Los teóricos aún se preguntan cómo estos objetos pueden tener campos magnéticos tan fuertes. Una idea es que se formaron girando muy rápidamente, a 2-3 milisegundos. Las estrellas de neutrones ordinarias se forman girando al menos diez veces más despacio. La rápida rotación de una magnetar recién nacida, combinada con los patrones de convección en su interior, convierte a este objeto en una dinamo muy eficiente, capaz de crear un potentísimo campo magnético.

Con una tasa de rotación de 2.6 segundos, esta magnetar debe de ser lo suficientemente antigua como para haberse frenado. Otra pista sobre la edad de la magnetar es que aún está rodeada por los restos de una supernova. Durante las mediciones de su tasa derotación XMM-Newton también detectó rayos X que provenían de los restos de una estrella que había explotado, posiblemente la misma que creó la magnetar. “Estos rayos X normalmente se desvanecen hasta hacerse invisibles en unas cuantas decenas de miles de años. El hecho de que aún podamos observar estos significa que probablemente tiene sólo unos pocos miles de años”, añade Mereghetti.

Si esta magnetar se enciende de nuevo el equipo planea volver a medir su tasa de rotación. Cualquier diferencia les permitirá conocer la velocidad a la que se está frenando el objeto. También existe la posibilidad de que SGR 1627-41 emita un destello gigante. En los últimos 30 años se han observado sólo tres eventos de este tipo , cada uno de un SGR diferente, pero ninguno de SGR 1627-41.

Estos súperdestellos pueden suministrar a la Tierra tanta energía como las erupciones solares, a pesar de que están casi a mitad de camino hacia el otro extremo de la Galaxia mientras que el Sol está en nuestro umbral celeste. “Las magnetar son objetos intrigantes; aún tenemos que aprender mucho sobre ellos”, concluye Mereghetti.

Imágenes propiedad: ESA/XMM-Newton/EPIC/C. Carreau

Fuente: ESA

Asteroides alrededor de estrellas muertas

Tuesday, January 6, 2009

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha centrado sus ojos infrarrojos sobre los restos polvorientos de asteroides que giran alrededor de varias estrellas muertas. El concepto artístico de la imagen muestra una estrella muerta o "enana blanca" rodeada por trozos de un asteroide. Estas observaciones ayudan a los astrónomos a comprender mejor la formación de planetas rocosos alrededor de otras estrellas.

Los asteroides son fragmentos restantes de material planetario. Se organizan en los comienzos de la historia de una estrella, cuando los planetas están organizándose alejados de colisiones de otros cuerpos rocosos. Cuando una estrella como nuestro sol muera, al colapsarse sobre si misma se transformará en una enana blanca como las estrellas captadas por el Spitzer. Si uno de estos asteroides se encuentra cerca de la enana blanca, la gravedad de la estrella desfragmentará el asteroide provocando una nube de polvo.

Los detectores infrarrojos del Spitzer pueden ver estas nubes polvorientas y sus diferentes componentes. Hasta cierto punto el telescopio ha identificado minerales de silicato en las nubes en ocho enanas blancas. Debido a que los silicatos son comunes en la corteza de nuestra Tierra, los resultados sugieren, que los planetas parecidos al nuetrso, podrían ser comunes alrededor de otras estrellas.

Imagen propiedad: NASA/ JPL Caltech

Fuente: NASA

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