Primeras imágenes de Herschel

Wednesday, June 24, 2009

Tras abrir sus ‘ojos’ el pasado 14 de Junio, Herschel obtuvo con su instrumento PACS imágenes de M51, la ‘galaxia remolino’, para una primera observación de prueba. Los científicos obtuvieron imágenes que demuestran claramente la superioridad de Herschel, el mayor telescopio espacial infrarrojo jamás lanzado. Esta imagen muestra la famosa ‘galaxia remolino’, observada por primera vez por Charles Messier en 1773.

Messier la catalogó como ‘Messier 51’ (M51). Esta galaxia espiral está relativamente cerca, a unos 35 millones de años luz, en la constelación de Canes Venatici. Fue la primera galaxia en que se observó una estructura espiral.

La imagen es una composición de tres observaciones tomadas por el instrumento PACS (Photoconductor Array Camera and Spectrometer) a 70, 100 y 160 micras, los días 14 y 15 de Junio, inmediatamente después de que fuera abierta la crío-cubierta del satélite el 14 de Junio. Herschel fue lanzado hace sólo un mes y aún está en periodo de prueba. Estaba previsto que las primeras observaciones de sus instrumentos llegaran dentro de unas semanas. Pero los ingenieros y científicos se atrevieron a planificar y llevar a cabo observaciones como si ‘echaran un vistazo rápido’ inmediatamente después de la apertura de la cubierta. El objetivo era producir una imagen que permitiera vislumbrar lo que está por venir.

La imagen de la izquierda es la mejor de las obtenidas de M51 con el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, con su instrumento MIPS (Multiband Imaging Photometer for Spitzer). La de la derecha es la lograda por Herschel los días 14 y 15 de Junio. La ventaja obvia del tamaño mayor del telescopio se traduce claramente en una resolución muy superior: Herschel revela estructuras que no pueden distinguirse en la imagen de Spitzer.

Herschel ‘atisba’ M51 a 70, 100 y 160 micras. Estas imágenes demuestran claramente que cuanto más cortas sean las longitudes de onda, más nítida es la imagen. Este es un mensaje muy importante en lo que se refiere a la calidad de la óptica de Herschel, dado que PACS es, de los tres instrumentos de Herschel, el que opera a longitudes de onda más cortas.
Estas imágenes producidas en las primeras observaciones de prueba permiten concluir a los científicos que el funcionamiento de la óptica de Herschel y de su gran telescopio cumple por ahora todas las expectativas.

Página Telescopio Herschel

Imágenes propiedad: ESA

Fuente: ESA

Una erupción gigante desvela una rara estrella ‘muerta’

Sunday, June 21, 2009

La radiación procedente de una enorme explosión ha llegado a la Tierra tras viajar durante miles de años a través del espacio. Tras detectar esta radiación con los telescopios espaciales de la ESA XMM-Newton e Integral, los astrónomos han descubierto una estrella muerta perteneciente a una rara categoría: las ‘magnetar’.

Los rayos X de la potente explosión llegaron a la Tierra el 22 de Agosto de 2008 y fueron detectados por un sensor automático del satélite internacional Swift, un proyecto que lidera la NASA. Apenas doce horas después, el telescopio de rayos X XMM-Newton apuntó al objeto y empezó a recoger radiación, haciendo posible así el estudio espectral más detallado realizado hasta ahora de cómo se desvanece el brillo que acompaña el estallido de una magnetar.

La explosión ha durado más de cuatro meses, durante los cuales se detectaron cientos de brotes menores. Nanda Rea, de la Universidad de Amsterdam, dirigió el equipo que ha llevado a cabo la investigación. “Las magnetars nos permiten estudiar la materia en condiciones extremas, que no pueden ser reproducidas en Tierra”, explica. Las magnetars son los objetos más intensamente magnetizados de todo el universo. Su campo magnético es 10.000 millones de veces más potente que el de la Tierra. Si apareciera por arte de magia una magnetar cerca de la Tierra, a la mitad de distancia de lo que está la Luna, su campo magnético borraría los datos magnéticos de todas las tarjetas de crédito de la Tierra.

Se estima que esta magnetar, conocida como SGR 0501+4516, está a unos 15 000 años luz de distancia. SGR 0501+4516 había permanecido oculta hasta que la explosión la delató. Las explosiones de una magnetar ocurren cuando la configuración inestable del campo magnético agujerea la corteza de la estrella muerta, y la materia es eyectada como si se tratara de una exótica erupción volcánica. Esta materia interfiere con el campo magnético, que puede a su vez cambiar su configuración y generar un brote de energía aún mayor. Y aquí fue donde intervino Integral.

Apenas cinco días después de la gran erupción Integral detectó rayos X muy energéticos procedentes de la explosión, más energéticos de lo que XMM-Newton es capaz de detectar. Es la primera vez que se detecta durante un estallido una emisión de rayos X tan efímera: desapareció sólo diez días después, y probablemente fue generada durante el cambio de la configuración magnética.

Las explosiones de las magnetar pueden hacer que llegue a la Tierra tanta energía como las erupciones solares, a pesar de que pueden encontrarse al otro extremo de la galaxia, mientras que el Sol está en nuestro umbral cósmico. Hay dos ideas respecto a cómo se forma una magnetar. Una es que se trata del pequeño núcleo que permanece una vez que muere una estrella muy magnética. Pero estas estrellas magnéticas son muy raras: en nuestra galaxia sólo se conocen unas pocas. Otra posibilidad es que durante la muerte de una estrella normal su pequeño núcleo se acelera, con lo que se forma una dinamo que refuerza el campo magnético y lo convierte en una magnetar.

La mayoría de los astrónomos se inclina por la primera hipótesis, pero por ahora faltan pruebas concluyentes. “Si pudiéramos encontrar una magnetar en un cúmulo de estrellas muy magnéticas, eso demostraría la teoría”, dice Rea.

De momento se conocen sólo 15 magnetars en nuestra galaxia. SGR 0501+4516 es la primera del tipo ‘repetidor de rayos gamma de baja energía’, uno de los dos tipos de magnetars descubiertos tras una década de búsquedas. Así que los astrónomos siguen buscando más, a la espera de la próxima erupción gigante. En lo que se refiere a la magnetar SGR 0501+4516, recién descubierta, el equipo ha obtenido tiempo de observación para observarla de nuevo el próximo año con XMM-Newton. Ahora que saben dónde buscar esperan detectar el objeto en un estado tranquilo, para puedan analizar la calma tras la gran tormenta.

Imagen propiedad: Magnetar Illustration: NASA, SGR0501+4516 burst data (below): ESA/XMM-Newton (Rea et al. 2009)

Fuente: ESA

Absorción de una galaxia

Monday, June 15, 2009

Una pequeña galaxia espiral es atrapada entre dos galaxias elípticas, en un cúmulo de galaxias llamado Grupo Compacto Hickson 90. Como las galaxias elípticas continúan estirándose, tarde o temprano terminarán devorando la galaxia más pequeña, para formar después una sola galaxia.

Imagen propiedad: NASA, ESA and R. Sharples (University of Durham)

Fuente: NASA

Los cráteres de Mercurio

Monday, June 8, 2009

¿Por qué muchos de los grandes cráteres de Mercurio, se alisan en su interior? Las imágenes de la nave espacial MESSENGER que voló cerca del planeta Mercurio en octubre de 2008, capturó en imágenes, las regiones inexploradas del planeta y que tienen cráteres grandes con una suavidad interna similar a la propia Luna de la Tierra. Como se piensa, han adquirido esta forma plana en su interior, porque podrían haber sido inundadas por ríos de lava en la época temprana y activa del planeta.

La sonda MESSENGER sobrevolará nuevamente Mercurio a finales de 2009, antes de la entrada en la órbita del planeta en 2011.

Imagen propiedad: NASA, JHU APL, CIW

Fuente: NASA

Planeta tan grande como su estrella

Wednesday, June 3, 2009

En esta representación artística, se muestra la estrella más pequeña conocida que alberga un planeta. El exoplaneta, llamado VB 10b, fue descubierto mediante un método conocido astrometría, un método en el cual el bamboleo inducido por un planeta sobre su estrella, es medido con precisión sobre el cielo.

La estrella débil y roja, llamada VB 10, es una M-Enana, localizada a 20 años luz de distancia en la constelación del Águila. Tiene sólo una duodécima parte de la masa y tamaño de nuestro Sol.

El planeta es un gigante de gas similar en tamaño a Júpiter, pero con seis veces la masa de este. Aunque el planeta sea menos masivo que su estrella, los dos esferas tendrían un diámetro similar. VB 10b órbita su estrella cada 9 meses a una distancia de 30 millones de millas.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

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