El astronauta de la ESA Christer Fuglesang, en camino hacia la ISS

Monday, August 31, 2009

El Trasbordador Espacial Discovery de la NASA despegó el sábado 29 de Agosto comenzando así la misión STS-128 de servicio a la Estación Espacial Internacional. Entre los miembros de la tripulación se encuentra el astronauta de la ESA Christer Fuglesang, de nacionalidad sueca, en su segundo vuelo al espacio.

El Discovery despegó desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, a las 05:59 CEST, alcanzando con éxito la órbita terrestre unos minutos más tarde. Tras un día de maniobras e inspección del sistema de protección térmica, el Trasbordador se encontrará y atracará con la ISS a las 03:03 CEST del lunes 31 de Agosto. A bordo de esta, los siete astronautas del Discovery se encontrarán con los seis astronautas de la Expedición 20 de la ISS, entre los que se encuentra el astronauta de la ESA Frank De Winne, que está en el complejo orbital desde finales de Mayo. Frank dará la bienvenida a bordo a su colega Christer Fuglesang. Este es el 15º vuelo de un astronauta de la ESA a la ISS en 8 años, y la tercera vez en menos de tres años en que dos astronautas de la ESA están a bordo de la ISS de forma simultánea.

Tres paseos espaciales con sabor Europeo

La misión de Fuglesang, bautizada como 'Alissé', comprende operaciones que se desarrollarán tanto en el interior como en el exterior del complejo orbital. Como Especialista de Misión cualificado, con una especialización en Actividades Extravehiculares (Extravehicular Activities, EVAs), Christer participará en el segundo y en el tercer paseo espacial de los tres que se desarrollarán durante la misión. En estos dos paseos espaciales, programados para el jueves 3 de Septiembre y para el sábado 5 de Septiembre, Christer Fuglesang saldrá al exterior de la Estación Espacial junto al astronauta de la NASA John Olivas. El principal objetivo de estas dos EVAs será instalar más de 20 metros de cableado en el exterior de la ISS, cruciales para preparar la Estación para la llegada del Nodo 3 Tranquility, proporcionado por la ESA, el próximo año. En paralelo, los astronautas también retirarán y reemplazarán un tanque vacío de Amoníaco (Ammonia Tank Assembly, ATA) parte del sistema activo de control térmico de la ISS. Con una masa de 800 kg, será el objeto más pesado jamás manipulado en el espacio por un único astronauta.

El otro paseo espacial, programado para el Martes 1 de Septiembre, estará dedicado a retirar el experimento europeo EuTEF (European Technology Exposure Facility) – actualmente instalado en una plataforma externa para experimentos en el módulo laboratorio de la ESA, Columbus – y a almacenarlo en la bodega de carga del Discovery para su regreso a la Tierra. Esta instalación científica, que incorpora nueve experimentos diseñados para exponer muestras a las condiciones extremas del espacio, probar materiales, analizar el entorno de la órbita baja terrestre y para tomar imágenes de la Tierra, ha estado operativo durante 18 meses.

Congelación extrema en órbita

Además, el Discovery llevará el Módulo Logístico Multiuso (Multi-Purpose Logistics Module, MPLM) Leonardo, un módulo de carga del tamaño de Columbus construido por Italia, que permanecerá unido durante la misión al Nodo 2 Harmony suministrado por al ESA para facilitar la transferencia de experimentos, equipos y suministros directamente al interior de la ISS. Christer Fuglesang será el responsable de la transferencia de la carga útil, y en particular de un importante equipo suministrado por la ESA: el segundo congelador de laboratorio de la ISS (Minus Eighty Laboratory Freezer, MELFI-2), que será instalado en el laboratorio japonés Kibo para permitir el almacenaje a muy bajas temperaturas de muestras y de resultados de experimentos. Tras su instalación, se duplicará la capacidad proporcionada por el MELFI-1, que ha estado operativo a bordo del laboratorio americano Destiny desde el año 2006.

Además de otros equipos que serán instalados en la ISS a través de Leonardo, se incluye comida, ropa, agua y “módulos dormitorio” para los astronautas, que también serán instalados en Kibo.

“La otra vez que Christer Fuglesang visitó la ISS fue recibido a bordo por un astronauta de la ESA que estaba terminando su misión de seis meses. Esta vez, de nuevo, le acompañará Frank De Winne, que está llevando a cabo una misión de larga duración en la Estación, de la que pronto será su comandante. “¿Qué mejor forma de ilustrar la fortaleza del papel de Europa en los vuelos tripulados?” comentó Simonetta Di Pippo, Directora de Vuelos Tripulados de la ESA, desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA. “Actualmente tenemos astronautas entrenando para otros dos incrementos de la ISS y para un vuelo en el Trasbordador en una oportunidad de ASI. Al mismo tiempo, nuestra próxima generación de astronautas recientemente seleccionados está a punto de comenzar su entrenamiento básico. Los astronautas europeos están destinados a perdurar en el espacio y estamos trabajando duro día a día para crear las condiciones que mejorarán el papel de Europa en los vuelos tripulados y en la exploración del espacio, también con vistas a una extensión de la vida útil de la ISS.”

“No sólo tenemos a dos astronautas en el espacio, trabajando juntos con una tripulación internacional, sino que también tenemos a cientos de científicos e ingenieros en tierra utilizando las instalaciones científicas disponibles a bordo. Por fin es posible cosechar los beneficios de la inversión realizada por los Estados Miembros de la ESA en la ISS, en forma de datos científicos de los experimentos desarrollados en el interior y en el exterior de la Estación,” comenta el Director General de la ESA Jean-Jacques Dordain. “Nuestra contribución a la ISS es una inversión para Europa, sobre la que se construirán los futuros retos de la exploración del espacio, junto a nuestros socios internacionales.”

Está programado que el Discovery abandone la ISS el martes 8 de Septiembre, trayendo de vuelta al astronauta de la NASA Timothy Kopra, que será reemplazado como miembro de la tripulación permanente por la astronauta de la NASA Nicole Stott, que subió a bordo del vuelo STS-128. El aterrizaje en Florida está previsto para el viernes 11 de Septiembre.

Fuente: ESA

Imágenes propiedad: NASA/ESA

Colisión planetaria

Thursday, August 27, 2009

Esta concepción artística, muestra un cuerpo celeste del tamaño aproximado de nuestra Luna, impactando a gran velocidad, contra un cuerpo similar en tamaño al planeta Mercurio. El telescopio espacial Spitzer ha encontrado evidencias de que una colisión de este tipo a gran velocidad, se produjo hace unos pocos miles de años, alrededor de una estrella joven llamada HD 172555 en las primeras etapas de formación planetaria de este sistema estelar. La estrella se encuentra a unos 100 años luz de la Tierra.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Misión STS-128: Síguelo en Directo

Tuesday, August 25, 2009

El lanzamiento de la misión STS-128 a la Estación Espacial Internacional (ISS), con el astronauta de la ESA Christer Fuglesang, ha sido aplazado debido al mal tiempo. El lanzamiento del Discovery ha tenido que ser aplazado debido a las condiciones meteorológicas. Está previsto un nuevo intento mañana, 26 de Agosto, a las 07:10 CEST. Entre los siete miembros de la tripulación se encuentra el astronauta de la ESA Christer Fuglesang, de nacionalidad sueca, que realizará su segunda salida al espacio. La misión ha sido bautizada con el nombre ‘Alissé’.

Seguir el lanzamiento en directo

Imagen propiedad: NASA TV

Fuente: ESA

Vista de "Troya" por el rover Spirit

Saturday, August 22, 2009

El pasado 18 de agosto de 2009, el rover Spirit de la NASA, cumplió 2000 soles o días marcianos de exploración sobre la superficie de Marte. Esta imagen combina siete fotogramas capturadas por la cámara de navegación del Spirit durante el día marciano 1891, de la misión del rover en Marte (28 de abril de 2009). Abarca una vista desde el sur-sureste en la zona izquierda, en dirección noreste hacia la derecha.

El lugar donde el rover Spirit ha obtenido esta fotografía, ha sido denominado informalmente "'Troya". Capas de diferentes tipos de suelo han sido descubiertos por el Spirit, producidos por el hundimiento de las ruedas mientras se desplazaba. Esta zona se convirtió en objeto de un intenso análisis por parte de los instrumentos del Spirit, como su brazo robótico.

Imagen propiedad: NASA/JPL/Caltech

Fuente: NASA

Estrellas en el centro de la galaxia

Sunday, August 16, 2009

El centro de nuestra galaxia, Vía Láctea, se esconde de las observaciones de los telescopios ópticos, por las nubes de polvo y gas que ocultan el corazón de la galaxia. Pero en esta impresionante imagen, captada por las cámaras infrarrojas del telescopio espacial Spitzer, se pueden ver las estrellas del concurrido centro galáctico. Un mosaico de pequeñas fotos, en falso color, muestra las estrellas más antiguas de la Vía Láctea y en tono azulado las estrellas más jóvenes. El centro galáctico se encuentra unos 26.000 años luz de distancia, hacia la constelación de Sagitario. En esa distancia, esta imagen abarca unos 900 años luz.

Imagen propiedad: NASA, JPL-Caltech, Susan Stolovy (SSC/Caltech) et al

Fuente: NASA

¿Y si el metano de Marte lo produce la vida? La ESA lo investiga

Thursday, August 13, 2009

Quizás Marte no esté tan dormido como se creía. En 2004 se descubrió la existencia de metano, lo que significa que o bien hay vida en el planeta Marte, o bien la actividad volcánica continúa generando calor bajo la superficie marciana. La ESA planea averiguar qué ocurre. Cualquiera de las dos opciones será una gran noticia para un planeta que hace tiempo se creía que estaba biológica y geológicamente inactivo. El misterio del metano comenzó al poco tiempo de llegar el satélite Mars Express, de la ESA, a su órbita en torno al planeta rojo, en Diciembre de 2003.

Cuando el instrumento PFS (Espectrómetro Planetario de Fourier), de Mars Express, comenzó a tomar datos, Vittorio Fromisano, del Istituto di Fisica dello Spazio Interplanetario, CNR, en Roma, y el resto del equipo de este instrumento observaron una señal misteriosa. Además de los gases atmosféricos que esperaban encontrar, tales como monóxido de carbono y vapor de agua, también detectaron metano.

“El metano fue una sorpresa, no esperábamos encontrarlo”, comenta Agustín Chicarro, Director Científico de las misiones de la ESA a Marte. La razón es que, en la Tierra, la mayoría del metano presente en nuestra atmósfera es generado por formas de vida evolucionadas, tales como el ganado al digerir sus alimentos. Si bien hay formas de producir metano no relacionadas con la vida, tales como la actividad volcánica, es la hipótesis biológica la que ha centrado la atención en el descubrimiento. La detección de metano por Mars Express no es un caso aislado.

Mientras el satélite estaba en camino hacia el planeta rojo, dos equipos independientes de astrónomos empezaron a observar trazas de esta molécula utilizando telescopios desde tierra. Tras cinco años de estudios intensivos, todas las observaciones confirmaron el descubrimiento y plantearon un gran enigma a los científicos planetarios.

Se cree que el metano ha estado presente de forma estable en la atmósfera marciana durante unos 300 años. Por lo tanto, sea lo que sea lo que está generando el metano, es un suceso reciente. En Enero de 2009, un equipo dirigido por Michael Mumma del Goddard Space Flight Center de la NASA publicó como resultado que el metano que habían detectado en 2003 estaba concentrado en tres regiones del planeta. Esto demostró que el metano se estaba generando ahora, y que estaba siendo observado antes de que tuviese tiempo de distribuirse por todo el planeta.

Los sucesos tomaron entonces un extraño giro. En lugar de necesitar 300 años para diluirse, el metano se había esfumado prácticamente en su totalidad a principios de 2006. Claramente algo poco habitual está pasando en Marte. “Pensamos que comprendíamos cómo se comportaba el metano en Marte, pero si las mediciones son correctas nos falta algo realmente importante”, comenta Franck Lefèvre, de la Université Pierre et Marie Curie, CNRS, de París, y miembro del equipo del instrumento SPICAM de Mars Express.

Junto a su compañero François Forget, Científico Interdisciplinar de la misión Mars Express encargado de los estudios atmosféricos y también de la Université Pierre et Marie Curie, CNRS, de París, Lefèvre ha investigado la desaparición del metano utilizando un modelo informático del clima de Marte. “Hemos abordado el problema como físicos de la atmósfera, sin preocuparnos por la naturaleza de la fuente del metano”, añade Franck.

En los resultados publicados la semana pasada exponen que, si bien su modelo informático es capaz de simular especies químicas presentes en la atmósfera, como el monóxido de carbono o el ozono, es incapaz de reproducir el comportamiento del metano. “Algo está eliminando el metano de la atmósfera 600 veces más rápido de lo que los modelos pueden explicar”, explica Lefèvre. “De esta forma, el origen debe ser 600 veces más intenso de lo que asumimos inicialmente, lo que es bastante considerable incluso para los estándares geológicos de la Tierra”.

Para eliminar el metano a este ritmo, las sospechas apuntan a la superficie del planeta. O bien el metano está siendo atrapado por el polvo de la superficie o bien compuestos químicos altamente reactivos tales como el peróxido de hidrógeno lo están destruyendo, como insinuaron las misiones Viking en los años 70. De confirmarse esta segunda opción, la superficie marciana sería mucho más hostil a las moléculas orgánicas (aquellas que contienen carbono) de lo que se pensaba inicialmente. Esto haría mucho más compleja la búsqueda de trazas de vida pasada o presente y los futuros rovers tendrían que perforar la superficie de Marte para buscar cualquier evidencia de vida en el planeta.

Para tratar de llegar al fondo del misterio del metano, la ESA y la agencia espacial italiana (ASI) organizarán en Noviembre un encuentro internacional. Los científicos se reunirán durante tres días, discutirán los resultados y planificarán estrategias para el futuro estudio del metano. En el encuentro, el equipo del PFS de Mars Express pretende presentar un mapa global del metano marciano. “La cartografía con el PFS ha sido nuestra prioridad durante los últimos meses”, afirma Olivier Witasse, científico de la misión Mars Express, de la ESA.

En Julio, la ESA acordó con la NASA lanzar misiones conjuntas a Marte. El asunto del metano es de tal importancia que será muy probablemente uno de los objetivos de estas futuras misiones. “Comprender el metano en Marte es una de nuestras mayores prioridades”, comenta Witasse.

Aunque finalmente se encuentre una explicación para el misterio del metano, de lo que no hay duda es de que Marte es un lugar mucho más fascinante de lo que imaginaban los científicos planetarios.

Imágenes propiedad: ESA/D. Ducros /Alex Lutkus

Fuente: ESA

Astrónomos descubren galaxias hiperactivas en el Universo Temprano

Thursday, August 6, 2009

Observando casi 11 mil millones de años en el pasado, los astrónomos han medido el movimiento de estrellas por primera vez en una galaxia muy lejana. Son giros a una velocidad de un millón de kilómetros por hora, aproximadamente el doble de la velocidad de nuestro Sol a través de la Vía Láctea. Aun más extraño, las galaxias son una fracción del tamaño de nuestra Vía Láctea, y de esa manera han evolucionado a lo largo de miles de millones hasta covertirse en las "viejas galaxias" que nos rodean hoy en día. Los astrónomos están desconcertados por la como se han formado dichas galaxias. Pueden ser lo que eventualmente se convertirá en las densas regiones centrales de galaxias muy grandes.

Las galaxias se han encontrado utilizando el poder combinado del Telescopio Espacial Hubble de la NASA y el Telescopio Géminis Sur de 8 metros en Chile. Hubble muestra que las galaxias son una fracción del tamaño de la mayoría de las galaxias que vemos hoy. El telescopio Geminis cronometra su velocidad mediante el uso de la espectroscopía. Para presenciar y atestiguar la formación de estas galaxias los astrónomos planean observar galaxias aún más lejos en el tiempo, gracias a la nueva cámara gran angular 3 instalada recientemente en el Telescopio Espacial Hubble.

Imagen propiedad: NASA, ESA, P. van Dokkum (Yale University), A. Feild (STScI)

Fuente: Telescopio Hubble

Opportunity observa un posible meteorito en Marte

Wednesday, August 5, 2009

Meteorito en MarteEl Rover Opportunity de la NASA continúa su misión en Marte y ha estado observando una roca, de una forma extraña, oscura, y que pudiera ser un meteorito sobre la superficie del Planeta Rojo. La imagen fue capturada por el rover el pasado 18 de julio de 2009.

El equipo descubrió la roca bautizada con el nombre de ''Block Island" justo enfrente de la dirección que llevaba el Opportunity. Cuando localizó la roca, retrocedió aproximadamente 820 pies para estudiarla más de cerca. Los científicos estudiarán la roca con el espectrómetro de rayos X para conseguir mediciones de su composición y confirmar si de verdad se trata de un meteorito.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Integral desmiente que la materia oscura sea el origen de la misteriosa radiación gamma

Sunday, August 2, 2009

Un equipo de investigadores, basándose en los datos recogidos por el observatorio de rayos gamma de la ESA, Integral, ha rebatido la teoría que proponía algún tipo de materia oscura como explicación para la misteriosa radiación de la Vía Láctea. La existencia de esta radiación se conoce desde los años setenta, y se han propuesto varias teorías para intentar explicar su origen. La resolución espectral y espacial sin precedentes de Integral ha demostrado que esta radiación presenta unos fuertes picos cerca del centro de la Galaxia, con una asimetría a lo largo del disco galáctico.

Varios investigadores han intentado explicar las observaciones de Integral mediante un tipo de materia oscura. Se cree que la materia oscura está presente por todo el Universo – es un tipo de materia imposible de detectar y que se diferencia de la materia normal que conforma las estrellas, los planetas o a nosotros mismos. También se cree que esta materia está presente en la Vía Láctea y a su alrededor, como una especie de halo.

Un estudio reciente ha descubierto que los ‘positrones’ que alimentan esta radiación no provienen de la materia oscura, sino de una fuente completamente diferente y mucho menos misteriosa: las estrellas masivas explotan dejando restos de elementos radioactivos que decaen en partículas más ligeras, entre las que se encuentran los positrones, la antipartícula correspondiente al electrón.

El razonamiento detrás de la hipótesis original era que los positrones, con carga eléctrica, estarían afectados por campos magnéticos y por lo tanto no serían capaces de viajar grandes distancias. Como la radiación fue observada en regiones que no coincidían con la distribución conocida de estrellas, se pensó que la materia oscura podría ser una explicación válida para el origen de estos positrones.

Sin embargo, el reciente descubrimiento de un equipo de astrónomos dirigido por Richard Lingenfelter, en la Universidad de California en San Diego, demuestra lo contrario: los astrónomos han demostrado que los positrones formados al decaer los elementos radioactivos generados tras la explosión de una estrella masiva son, efectivamente, capaces de viajar grandes distancias, e incluso de abandonar el delgado disco galáctico.

A la luz de este descubrimiento, ya no es necesario recurrir a la materia oscura para explicar las observaciones de Integral. Un mejor conocimiento de cómo se comportan los positrones ha permitido explicar el origen de la misteriosa radiación de nuestra Galaxia.

Puede leer esta historia con más detalle en laspáginas de Ciencia y Tecnología de la ESA. .

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

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