Saturno, Venus y Mercurio visibles en octubre

Wednesday, September 30, 2009

Septiembre llega a su fin, el brillante planeta Venus se presenta como el único planeta visible en el cielo de la mañana mirando hacia el este. Pero esto va a cambiar en los próximos días. A medida que avance el mes de octubre, Venus pronto se tendrá otros dos planetas compañeros, Mercurio y Saturno. Durante la primera quincena de octubre, los tres planetas se alinearán formando interesantes conjunciones y además podremos observar como van cambiando de posición cada día.

Si tienes un horizonte claro y despejado, podrás seguir esta danza de planetas al amanecer. Unos prismáticos ayudarán porque la combinación de su baja altura y el crepúsculo brillante de la mañana podrían hacer la vista un poco difícil. En primer lugar, se presenta una sinopsis de visualización para cada planeta, seguido por una cronología del cambio entre los tres. Y como premio, la Luna se unirá a ellos el 16 de octubre.

Mercurio

Durante la primera semana de octubre debería ser fácilmente visible encima del horizonte hacia el este, durante la mitad del crepúsculo de la mañana, alrededor de 45 a 50 minutos antes del amanecer. Para los espectadores cerca de 40 grados de latitud norte, Mercurio estará en el punto más elevado el 5 de octubre, la fecha de su máxima elongación (18-grados al oeste del sol). Aunque sus otras cinco elongaciones de 2009 son mayores en ángulo, en esta época del año la eclíptica, es casi vertical en el cielo antes del amanecer para los observadores del norte.

Como resultado, Mercurio se encuentra casi directamente encima del Sol y se levanta justo en el momento del amanecer. Este pequeño y rápido planeta se hundirá hacia el horizonte, en la salida del sol muy lentamente el resto del mes de octubre. En la tercera semana de octubre, Mercurio será difícil de ver, la conjunción superior, se produce el 5 de noviembre. Un divertido desafío será seguirlo durante octubre tanto como sea posible.

Venus se eleva brillante en el este, justo antes del primer destello del crepúsculo de la mañana, durante todo octubre. Cada semana, Venus se hunde un poco más bajo, en los últimos días de octubre los que puedan usar prismáticos podrán ver también la estrella azul Spica, que sale de la luz del amanecer muy por debajo de Venus.

Saturno está saliendo ahora en el cielo de la mañana hacia el oeste de Virgo y comenzará a ser visible durante la primera semana de octubre muy bajo en el este, en el alba. Los anillos estaban girados de plano hacia la Tierra, el 4 de septiembre y ahora los anillos de la cara norte están empezando a salir a la luz a nuestra línea de visión. Con un telescopio modesto y unos 30 aumentos, aparecerá como una línea fina y brillante. El ángulo que forman los anillos de Saturno, se inclina ligeramente hacia la Tierra en octubre de 1,5 a 3 grados.

Cronología

5 de octubre - Saturno estará alrededor de 3 grados por debajo y ligeramente hacia la izquierda de Mercurio esta mañana.

8 de octubre - Esta mañana, un conjunto muy notable tiene lugar entre Mercurio y Saturno. Los dos planetas estarán separados por sólo tres décimas de grado. Mercurio aparecerá casi 5 veces más brillante que Saturno, que aparecen a continuación a su lado derecho. Y flotando por encima estará el más brillante, Venus.

13 de octubre - Será Venus quién tendrá una estrecha relación con Saturno. Están separados por sólo medio grado, Venus estará hacia abajo y a la derecha de Saturno, y aparecerá casi 100 veces más brillante que su compañero de los anillos.

16 de octubre - Hacia el este esta mañana, una hora antes del amanecer, se verá una luna delgada creciente, de menos de 2 días, desde la luna nueva, formando un amplio triángulo isósceles con Saturno y Venus (la Luna estará en el vértice ).

Imagen propiedad: Starry Night software

Fuente: Space

La Trilogía está Completa: GigaGalaxy Zoom Fase 3

Tuesday, September 29, 2009

La tercera fotografía del proyecto GigaGalaxy Zoom de ESO acaba de darse a conocer, completando este revelador salto hacia nuestro hogar galáctico. La última fotografía continúa las anteriores vistas del cielo, publicadas durante las últimas dos semanas, tal como aparece a simple vista y a través de un telescopio aficionado. Esta tercera entrega proporciona otro impresionante panorama de un objeto astronómico, esta vez es una vista de 370 millones de pixeles de la Nebulosa de la Laguna, de una calidad y profundidad requeridas por astrónomos profesionales en su búsqueda por comprender nuestro Universo.

Esta fotografía recién publicada cubre un campo de visión de más de un grado y medio cuadrado –un área ocho veces más grande que la de la Luna llena– y fue obtenida con el Wide Field Imager instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla en Chile. Esta cámara de 67 millones de pixeles ya ha creado varias de las fotografías íconos de ESO.

El fascinante objeto representado aquí –la Nebulosa de la Laguna – está ubicado a unos cuatro a cinco mil años-luz de distancia hacia la constelación de Sagittarius (el Arquero). La nebulosa es una gigantesca nube interestelar, de 100 años-luz de extensión, donde están formándose estrellas. Las manchas oscuras que se ven esparcidas sobre la nebulosa son inmensas nubes de gas y polvo que están colapsando bajo su propio peso y que pronto formarán cúmulos de estrellas jóvenes y brillantes. Algunas de las nubes más pequeñas son conocidas como “glóbulos” y las más prominentes han sido catalogadas por el astrónomo Edward Emerson Barnard.

La Nebulosa de la Laguna alberga al joven cúmulo estelar abierto conocido como NGC 6530. Este es el hogar de 50 a 100 estrellas y titila en la parte inferior izquierda de la nebulosa. Las observaciones sugieren que el cúmulo está levemente delante de la nebulosa misma, a pesar de que aún está oculto por polvo, tal como lo revela el enrojecimiento de la luz de las estrellas, un efecto que ocurre cuando las pequeñas partículas de polvo diseminan luz.

El nombre de Nebulosa de la Laguna deriva de la ancha y oscura senda con forma de laguna ubicada en el medio de la nebulosa que la divide en dos secciones brillantes.

Este maravilloso paisaje estelar es el último de la serie de tres enormes fotografías presentadas en el proyecto GigaGalaxy Zoom, lanzado por ESO como parte del Año Internacional de la Astronomía (AIA2009). A través de estas tres fotografías gigantescas, el proyecto GigaGalaxy Zoom revela el cielo completo tal como aparece a simple vista desde uno de los desiertos más oscuros en la Tierra, luego hace un acercamiento o zoom sobre una rica zona de la Vía Láctea empleando un telescopio aficionado y, finalmente, usa el poder de un telescopio profesional para revelar los detalles de una conocida nebulosa. De este modo, el proyecto conecta el cielo que todos podemos ver con el profundo cosmos “oculto” que los astrónomos estudian diariamente. La maravillosa calidad de las fotografías es un testimonio del esplendor del cielo nocturno en los sitios de ESO en Chile, que son los observatorios astronómicos más productivos en el mundo.

“El sitio web del proyecto GigaGalaxy Zoom ha resultado muy exitoso, atrayendo cientos de miles de visitas de alrededor de todo el mundo,” dice el coordinador del proyecto Henri Boffin. “Con la trilogía ahora completa, los observadores podrán explorar un ambiente cósmico magníficamente detallado en muchas escalas diferentes y dar un asombroso salto hacia la Vía Láctea.”

El sitio web de GigaGalaxy Zoom está en http://www.gigagalaxyzoom.org/

Página web de La Silla

Página web de la Nebulosa de la Laguna en GigaGalaxy Zoom

Imágenes propiedad: ESO/S. Guisard/S. Brunie

Fuente: ESO

Sonda MESSENGER se acercará a Mercurio por tercera y última vez

Sunday, September 27, 2009

La sonda espacial MESSENGER volará cerca de Mercurio por tercera y última vez el 29 de septiembre. La nave pasará a menos de 142 kilómetros sobre la superficie rocosa del planeta, y posteriormente la propia gravedad del planeta, permitirá que la sonda pueda entrar en la órbita de Mercurio en el año 2011. La determinación de la composición de la superficie de Mercurio, es un objetivo importante de la fase orbital de la misión.

La nave ya ha captado más del 90 por ciento de la superficie del planeta. El equipo de la nave espacial, activará los instrumentos que durante este sobrevuelo estudiarán las características específicas de Mercurio y con el fin de recabar más información sobre el planeta.

"Este sobrevuelo será nuestro último vistazo de cerca a las regiones ecuatoriales de Mercurio, y es nuestra oportunidad de aprovechar la gravedad del planeta, así que es importante para que el encuentro se produzca como estaba previsto", dijo Sean Solomon, principal investigador en el Instituto Carnegie en Washington. "Por más tentador que estos sobrevuelos que han de descubrir algunos de los secretos de Mercurio, son los objetivos principales de la misión, la observación de Mercurio desde la órbita, durante un año entero.

La nave puede observar cómo el planeta interactúa con las condiciones en el espacio interplanetario, como resultado de la actividad en el Sol. Durante este encuentro, se tomarán mediciones espectrales de alta resolución de la tenue atmósfera de Mercurio.

"Estas exploraciones del planeta, darán pistas importantes sobre los procesos que mantienen la atmósfera", dijo Noam Izenberg, científico del instrumento en la Universidad Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, o APL, en Laurel, Maryland "Tendremos una visión de la distribución de sodio y de calcio, y estudiaremos cómo varían, según las condiciones solar y planetaria. Además, se centrará en el norte y el polo sur, para observaciones en detalle y buscar nuevos componentes atmosféricos.

Como la nave se está aproximando a Mercurio, las cámaras obtendrán fotografías del terreno nunca antes vistas. Tomará imágenes de alta resolución del hemisferio sur y según estimaciones de los científicos, esperan que el sistema de imágenes de la nave pueda obtener más de 1.500 imágenes. Estas imágenes se utilizarán para crear un mosaico para complementar las imágenes de alta resolución del hemisferio norte, obtenidas durante el segundo sobrevuelo a Mercurio. El primer sobrevuelo de la nave tuvo lugar en el hemisferio oriental, en enero de 2008, y el segundo sobrevuelo se hizo a cargo de lado occidental en octubre de 2008.

"Vamos a recoger imágenes en alta resolución y en color de los objetivos de interés científico que hemos identificado en el segundo sobrevuelo", dijo Ralph McNutt, científico del proyecto en el APL. "El espectrómetro también realizará mediciones de los objetivos al mismo tiempo".

Dos maniobras de la nave espacial mejorarán la capacidad del espectrómetro de neutrones de la sonda que servirá para detectar neutrones de baja energía, que desvelan la abundancia de hierro y titanio sobre la superficie del Mercurio. Estos dos elementos absorben los neutrones y son esenciales para la comprensión de cómo se formó el planeta y su corteza. Una combinación de las mediciones de día y de noche permitirá a los científicos poner a prueba, la influencia que la temperatura de la superficie del planeta tiene, en la población de neutrones. Los datos son importantes para la interpretación de las mediciones que se efectuarán después de la sonda entre en órbita alrededor de Mercurio.

Un altímetro realizará un perfil topográfico de la superficie de Mercurio. Los datos recogidos proporcionarán características adicionales sobre la topografía de la superficie de Mercurio, que servirán para los estudios referentes a la forma y estructura de sus cráteres y sus fallas de gran tamaño. La información se ampliará también con una vista ecuatorial, de forma global de Mercurio y permitirá confirmar el descubrimiento que se produjo durante el primer y el segundo sobrevuelo, que la región ecuatorial de Mercurio es ligeramente elíptica.

La nave ha completado casi tres cuartas partes de sus 4,9 millones de kilómetros de viaje para entrar en órbita alrededor de Mercurio. El viaje incluye más de 15 viajes alrededor del sol. Además de volar por Mercurio, la nave espacial sobrevoló la Tierra en agosto de 2005 y Venus en octubre de 2006 y junio de 2007.

El proyecto es el séptimo en el programa Discovery de la NASA de bajo costo, científicamente enfocado para misiones espaciales. La nave fue diseñada y construida por el APL. La misión también está dirigida y administrada por el APL de Ciencia Espacial de la NASA en Washington.


Para más información acerca de la misión, visitar:

Página Misión MESSENGER de la NASA

Información sobre el tercer sobrevuelo de MESSENGER a Mercurio

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Telescopios Keck encuentran un doble disco planetario

Saturday, September 26, 2009

Los astrónomos utilizando los telescopios gemelos de 10 metros del Observatorio W. M. Keck en Hawai , han explorado uno de los discos planetarios más compactos que se han visto alrededor de otra estrella. De ser colocado en nuestro propio Sistema Solar, el disco atravesaría aproximadamente cuatro veces la distancia entre la Tierra y el Sol, alcanzando casi a la órbita de Júpiter. El disco compacto interior, está acompañado por un disco externo que se amplía cientos de veces más lejos.

El eje central del estudio es el Interferómetro Nuller de Keck (KIN), un dispositivo que combina la luz capturada por los telescopios gigantescos de una manera que permite a investigadores estudiar objetos débiles, que de otro modo no podrían verse debido al resplandor tan brillante de la estrella. " Este es el primer disco compacto descubierto por KIN, y una demostración de su capacidad para detectar nubes de polvo cien veces más pequeñas de lo que un telescopio convencional puede ver, " dijo Cristóbal Stark, un astrónomo en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Md., quien condujo el equipo de investigación.

Combinando los rayos de ambos telescopios de un modo particular, el KIN esencialmente crea un punto ciego exacto que bloquea la luz no deseada de las estrellas, pero permite a las señales débiles adyacentes, como la luz de discos polvorientos que rodean a la estrella, ser visibles.

En abril de 2007, el equipo apuntó a 51 Ophiuchi, una estrella de Tipo-B joven y caliente, aproximadamente a 410 años luz de distancia en la constelación de Ofiuco. Los astrónomos sospechan la estrella y sus discos representan un ejemplo raro de un sistema planetario jóven que entra en la última fase de formación de los planetas, aunque aún no se conoce con exactitud si los planetas se han formado allí.

"Nuestras nuevas observaciones sugieren 51 Ophiuchi es un sistema protoplanetario hermoso, con una nube de polvo de cometas y asteroides, muy cerca de su estrella madre", dijo Marc Kuchner, astrónomo de Goddard y miembro del equipo de investigación.

Los sistemas planetarios son sitios sorprendentemente polvorientos. La mayor parte del polvo en nuestro sistema solar se forma dentro de la órbita de Júpiter, como los cometas que se desfragmentan cerca del sol y los asteroides de todos los tamaños que chocan entre sí. Este polvo refleja la luz del sol y a veces puede ser visto como un brillo de cielo en forma de cuña, llamada luz zodiacal, antes de la salida del sol o después de la puesta del sol.

Los discos de polvo alrededor de otras estrellas que surgen a través de los mismos procesos que se llaman nubes "exozodiacales". "Nuestro estudio muestra que el disco 51 Ophiuchi es más de 100.000 veces más denso que el polvo zodiacal en el sistema solar", explicó Stark. "Esto sugiere que el sistema, es todavía relativamente joven, con muchos cuerpos que chocan y que producen grandes cantidades de polvo".

"Sospechamos que el disco interior da lugar al disco exterior", explicó Kuchner. Las colisiones de asteroides y cometas producen polvo, las partículas más grandes, naturalmente, en espiral hacia la estrella. Pero la presión de la luz de la estrella, empuja las partículas más pequeñas del sistema. Este proceso, que ocurre en nuestro propio sistema solar, probablemente funciona mejor en torno a 51 Ophiuchi, una estrella 260 veces más luminosa que el Sol.

Los resultados del estudio aparecerán el 1 de octubre en The Astrophysical Journal.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)NASA/GSFC/Marc Kuchner and Francis Reddy

Fuente: NASA

Agua en Marte

Friday, September 25, 2009

Agua en Marte El material brillante visible en esta imagen de Marte, apareció debajo de la superficie por el impacto de un meteorito en 2008 y que abrió un cráter de unos 8 metros diámetro. La extensión de esta gran mancha brillante, era lo suficientemente grande para el espectrómetro de imágenes abordo de la Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, y después de obtener la información, ha confirmado que el material es hielo de agua.

Las imágenes del cráter, se obtuvieron el 18 de octubre de 2008, (izquierda) y el 14 de enero 2009. Cada imagen es de unos 35 metros de ancho. La profundidad del cráter es de aproximadamente 1,33 metros.

El impacto del cráter, ha mostrado el hielo de agua que estaba por debajo de la superficie, según muestran las imágenes. El cambio en la apariencia de la imagen anterior a la posterior, es porque el hielo durante el verano marciano en el hemisferio norte, está oculto bajo el polvo que se había mezclado con el hielo. El engrosamiento de la capa de polvo sobre el hielo hizo que se oscureciera el hielo. Este cráter se encuentra a 43,28 grados latitud norte y 164,22 grados longitud este.

Estas imágenes están disponibles onilne en:

http://hirise.lpl.arizona.edu/PSP_010440_2235 y http://hirise.lpl.arizona.edu/ESP_011574_2235.

Imagen propiedad: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona

Fuente: NASA

Agua en la Luna

Thursday, September 24, 2009

Agua en la LunaCientíficos de la NASA han descubierto moléculas de agua en las regiones polares de la Luna. Instrumentos a bordo de tres naves diferentes han revelado la existencia de moléculas de agua en cantidades que mayores de lo esperado, pero todavía relativamente pequeña. Hidroxilo, una molécula compuesta por un átomo de oxígeno y un átomo de hidrógeno, también ha sido hallado en el suelo lunar. Los resultados fueron publicados en la edición del jueves de la revista Science.

NASA Moon Mineralogy Mapper, o M3, es el instrumento que ha informado de las observaciones. M3 se lanzó al espacio el 22 de octubre de 2008, a bordo de la nave espacial Chandrayaan-1, de la Organización para la Investigación Espacial de la Indial. Los datos visuales y de infrarrojos del espectrómetro cartográfico, o VIMS, en la nave espacial Cassini de la NASA, y el High-Resolution Imaging Spectrometer de infrarrojos en la nave espacial de la NASA Epoxi, han contribuido a la confirmación del hallazgo. Los espectrómetros de la nave espacial han permitido crear un mapa lunar del agua más eficaz que nunca.

La confirmación de las moléculas de agua e hidroxilo en estas concentraciones en regiones polares de la Luna, plantea nuevas preguntas sobre su origen y el efecto sobre la mineralogía de la Luna. Las respuestas a estas preguntas serán estudiados y debatidas en los próximos años, aunque algunas informaciones indican que el agua podría ser endógena, es decir, proviene del interior de la Luna. A la derecha de la imagen, la distribución de los minerales ricos en agua (azul claro) se muestra en torno a un pequeño cráter. Tanto el agua y materiales ricos hidroxilo, se encuentran asociado con el material eyectado desde el cráter.

"El hielo de agua en la Luna ha sido una especie de santo grial para los científicos lunares durante mucho tiempo", dijo Jim Green, director de la División de Ciencias Planetarias en la sede de la NASA en Washington. "Este hallazgo sorprendente se ha logrado mediante el ingenio, la perseverancia y la cooperación internacional entre la NASA y la Organización de Investigación Espacial de la India".

Desde su posición privilegiada en la órbita lunar, el espectrómetro de M3 mide la luz reflejada en la superficie de la luna en longitudes de onda infrarrojas, y los colores resultantes de la división espectral de la superficie lunar, revela en pequeños trozos un nuevo nivel de detalles en la composición de la superficie de la Luna. Cuando el equipo científico analizó los datos de M3, se encontraron longitudes de onda de luz que fue absorbida según los patrones de absorción de moléculas de agua y de hidroxilo.

"Para organismos de silicato, tales características son normalmente atribuidas al agua y materiales de hidroxilo", dijo Carle Pieters, investigador principal de M3 de la Universidad Brown, Providence, R.I. "Cuando decimos agua en la luna", no estamos hablando de lagos , océanos o incluso charcos, agua en la luna significa que las moléculas de agua y de hidroxilo que interactúan con las moléculas de roca y polvo están presentes, específicamente, en la parte superior, y en milímetros, sobre la superficie de la luna.

El equipo de M3 ha encontrado moléculas de agua y hidroxilo en diversas áreas de la región iluminada de la superficie de la luna, pero las evidencias más claras del agua aparecieron en latitudes más altas de la luna. Se sospechaba anteriormente de presencia de agua e hidroxilo según los datos de un sobrevuelo de Cassini de a La luna en 1999, pero los resultados no fueron publicados hasta ahora.

"Los datos del instrumento VIMS de la sonda espacial Cassini y M3 confirmaron los datos", dijo Roger Clark, científico de la Encuesta Geológica de los EE.UU. en Denver y miembro del VIMS y los equipos de M3. "Vemos el agua y el hidroxilo. Aunque la abundancia no se conoce con precisión, tanto como 1.000 partes de molécula de agua por un millón podría estar en el suelo lunar. Para poner esto en perspectiva, si se cosecha una tonelada de la capa superior de la superficie de la luna, se podría obtener hasta 32 onzas de agua. "

Para la confirmación adicional, los científicos se dirigieron a la misión Epoxi mientras estaba volando a la Luna en junio de 2009, en su camino hacia el cometa Hartley 2 en noviembre 2010. La nave espacial no sólo confirmó los datos de VIMS y los resultados de M3, sino que también los amplió.

"Con nuestra gama espectral y los puntos de vista sobre el polo norte, pudimos explorar la distribución del agua y de hidroxilo en función de la temperatura, la latitud, la composición y la hora del día", dijo Jessica Sunshine, de la Universidad de Maryland. Sunshine es investigadora principal de EPOXI y una científico en el equipo de M3. "Nuestro análisis confirma de manera inequívoca la presencia de estas moléculas en la superficie de la luna y pone de manifiesto que toda la superficie parece estar hidratada durante al menos una parte del día lunar".

El Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California, dirige el instrumento M3, la misión Cassini y la sonda Epoxi de Ciencia Espacial de la NASA en Washington. La Organización para Investigación Espacial de la India realizó la construcción, lanzamiento y mantenimiento de la nave espacial Chandrayaan-1.

Imagen propiedad: ISRO/NASA/JPL-Caltech/USGS/Brown Univ.

Fuente: NASA

Como se forma un planeta

Esta concepción artística muestra un disco de formación planetaria, cuyo material está girando en forma de remolino. Los astrónomos utilizando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA han encontrado evidencias de que la estrella donde se forma el disco tiene un compañero. Podría ser otra estrella o un planeta cuyos restos se suman al disco planetario en formación, tal y como se ilustra en la imagen.

Los planetas nacen o se forman de discos giratorios de gas y polvo, donde pueden labrarse carriles o brechas en los discos a medida que se hacen más grandes. Los científicos utilizaron la visión infrarroja de Spitzer para estudiar el disco alrededor de una estrella llamada LRLL 31, situada a unos 1.000 años luz de distancia, en la región IC 348 junto a la constelación de Perseo. Las nuevas observaciones en infrarrojo de Spitzer, revelan que el disco tiene tanto un vacío interior y exterior.

Es más, los datos muestran que la luz infrarroja del disco está cambiando en un intervalo de tiempo de tan sólo una semana, un hecho muy inusual. En particular, la luz de diferentes longitudes de onda con altibajos de ida y vuelta. Según los astrónomos, este cambio podría ser causado por una compañera de la estrella (ilustrado como un planeta en esta foto).

Como el compañero gira alrededor, su gravedad podría causar la pared del disco interno para introducirse en un bulto. Este nudo también giraría alrededor de la estrella, la zona sombreada de la parte exterior del disco. Cuando el lado brillante de la masa está en el otro lado de la estrella, se deberían observar longitudes de onda más cortas (el material más caliente cerca de la estrella emite longitudes de onda de luz infrarroja).

Además, la sombra de la masa debería causar luz infrarroja en longitud de onda más larga desde el disco externo. Lo contrario ocurriría cuando el material está en frente de la estrella y su lado brillante está oculto (la luz en longitud de onda más cortas podrían bajar, y la luz de longitud de ondas mas largas aumentaría). Esto es precisamente lo que Spitzer observó. El tamaño del material y el planeta han sido exagerados para ilustrar mejor la dinámica del sistema.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Nueva imagen del centro de la Vía Láctea

Wednesday, September 23, 2009

Un nuevo panorama del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea ha sido desvelado por el Observatorio Chandra de rayos X de la NASA, exponiendo nuevos niveles de complejidad y de intriga sobre el centro galáctico. El mosaico de 88 puntos de imagen obtenido por Chandra representa una imagen congelada, del espectáculo de la evolución estelar, de las estrellas jóvenes brillantes a los agujeros negros, en un ambiente hostil dominado por un agujero negro central supermasivo.

La región representada es una bruma difusa de luz en rayos X del gas que se ha calentado a millones de grados por los vientos de estrellas masivas y jóvenes, que parece que se forman aquí con más frecuencia que en otros lugares de la galaxia. También aparecen las explosiones de estrellas moribundas, y salidas de energía impulsadas por el agujero negro supermasivo conocido como Sagitario A *. Los datos en rayos X de Chandra y otros telescopios de rayos X sugieren que las gigantescas señales de rayos X de este agujero negro ocurrieron hace entre 50 y 300 años aproximadamente.

El área alrededor de Sgr A * también contiene varios filamentos misteriosos rayos X. Algunos de estos probablemente representan enormes estructuras magnéticas que interactúan con los flujos de electrones muy energéticos, producidos por las estrellas de neutrones que giran rápidamente o tal vez por una gigantesca llamarada solar.

Como los rayos X penetran en el gas y en el polvo que bloquea la luz óptica, que viene del centro de la galaxia, Chandra es un instrumento poderoso para estudiar el Centro Galáctico. Esta imagen combina rayos X de baja energía (color rojo), rayos X de energía intermedia (verde) y alta energía de rayos X (azul).

Imagen propiedad: NASA/CXC/UMass/D. Wang et al.

Fuente: NASA

Imagen con zoom de la Vía Láctea

Tuesday, September 22, 2009

Con una simple cámara digital conectada a un telescopio de 10 centímetros en el Desierto de Atacama en Chile, un astrofotógrafo ha producido una sorprendente imagen del centro de la Vía Láctea. La imagen, se dio a conocer el 21 de septiembre, y se procesó a partir de 1.200 imágenes tomadas con la cámara, en 52 campos de visión.

Se muestra una región que se extiende en el cielo (de izquierda a derecha) desde la constelación de Sagitario a la constelación de Escorpio. El carril central de polvo de la Vía Láctea, cruza diagonalmente la imagen y dos regiones de nubes de polvo de colores, Rho Ophiuchi y Antares, aparecen a la derecha.

El mosaico forma parte del proyecto GigaGalaxy Zoom Project del Observatorio Europeo del Sur, que publicó su primera imagen del cielo a simple vista, el 14 de septiembre. El ESO ha desarrollado el proyecto, que cuenta con esta y otras imágenes de Stéphane Guisard que ha querido celebrar con ellas el 400 aniversario del primer telescopio de Galileo.

Imagen propiedad: ESO

Fuente: ScienceNews

Nebulosa del anillo

Monday, September 21, 2009

Esta imagen del telescopio espacial Hubble de la NASA, muestra la más famosa de todas las nebulosas planetarias: la Nebulosa del Anillo (M57). Fue obtenida con la Wide Field and Planetary Camera 2, del telescopio observando el gas desechado por una estrella que murió hace miles de años. La foto revela grupos alargados y oscuros de material integrado en el gas, hacia el borde de la nebulosa, junto con la estrella central que muere, flotando en una neblina azul de gas caliente.

La nebulosa es de aproximadamente un año-luz de diámetro y está situada a unos 2.000 años luz de la Tierra en la dirección de la constelación de Lyra. Los colores son colores aproximadamente los verdaderos. La imagen en color fue montada a partir de tres fotos obtenidas en blanco y negro tomadas por filtros de colores diferentes. El azul aísla la emisión del helio muy caliente, que está localizado principalmente cerca de la estrella central. El verde representa el oxígeno ionizado se encuentra más lejos de la estrella.

El color rojo muestra zonas ionizadas de nitrógeno, que se irradia desde el gas que está más frío y que se encuentra más alejado de la estrella. Las gradaciones de color ilustran como el gas brilla porque está bañado de la radiación ultravioleta del remanente de la estrella central, cuya temperatura superficial es de aproximadamente 120,000 grados Celsius.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Galaxia de Andrómeda en ultravioleta

Sunday, September 20, 2009

En un descanso de su tarea habitual, de búsqueda de distantes explosiones cósmicas, el satélite Swift de la NASA ha capturado la imagen de más alta resolución de una galaxia espiral jamás alcanzada en luz ultravioleta. La galaxia, conocida como M31 situada en la constelación de Andrómeda, es la galaxia espiral más grande y próxima a la nuestra.

"Swift ha revelado cerca de 20.000 fuentes de luz ultravioleta en M31, especialmente estrellas jóvenes y calientes y cúmulos densos de estrellas", dijo Stefan Immler, científico investigador en el equipo del Swift en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland "Es de particular importancia que se ha descubierto la galaxia en tres filtros ultravioleta, ya que nos permitirá el estudio de estrellas de M31 en procesos de formación, con mucho más detalle que antes. " M31, también conocida como la galaxia de Andrómeda, tiene más de 220.000 años luz de diámetro y se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia de nosotros. En una noche clara y oscura, la galaxia es apenas visible como un parche neblinoso a simple vista.

Entre el 25 de mayo y 26 de julio de 2008, el telescopio ultravioleta Swift / Optical Telescope (UVOT) adquirió 330 imágenes de M31 en longitudes de onda de 192,8, 224,6 y 260 nanómetros. Las imágenes representan un tiempo de exposición total de 24 horas. La tarea de reunir los 85 gigabytes de imágenes la realizó Erin Grand, un estudiante de pregrado en la Universidad de Maryland en College Park, quien trabajó con Immler como interno de verano en este trabajo. "Después de diez semanas de procesamiento de esa cantidad inmensa de datos, estoy muy orgulloso de esta nueva visión de la M31", dijo el estudiante.

Varias características son inmediatamente evidentes en el nuevo mosaico. La primera es la notable diferencia entre el bulbo central de la galaxia y sus brazos espirales. "El bulto es más suave y más rojo, porque está lleno de estrellas más viejas y frias", explicó Immler. "Muy pocas estrellas nuevas se forma aquí, porque la mayoría de los materiales necesarios para hacerlo se han agotado."

Densos racimos de jóvenes y calientes estrellas azules brillan más allá de la protuberancia central. Al igual que en nuestra propia galaxia, el disco de M31 y los brazos espirales, contienen la mayor parte del gas y el polvo necesario para producir nuevas generaciones de estrellas. Los cúmulos de estrellas son especialmente abundantes, en un enorme anillo alrededor de 150.000 años luz de diámetro.

¿Qué desencadena la inusualmente intensa formación estelar en el "anillo de fuego" de Andrómeda? Estudios anteriores han demostrado que las mareas planteadas por muchas pequeñas galaxias satélites en órbita alrededor de M31, ayuda a impulsar las interacciones dentro de las nubes de gas, que se traducen en nuevas estrellas.

En 1885, una estrella en explosión en el bulbo central de M31 se hizo tan brillante que se pudo ver con el ojo a simple vista. Esta fue la primera supernova jamás registrada en una galaxia más allá de la nuestra, Vía Láctea. "Esperamos un promedio de alrededor de una supernova por siglo en galaxias como M31," dijo Immler. "Tal vez no tengamos que esperar demasiado tiempo para otra."

Swift esta dirigido por el centro Goddard de la NASA. Fue construido y está siendo manejado en colaboración con la Universidad del Estado de Pensilvania, el el Laboratorio Nacional de Los Alamos, en Nuevo México, y en la Dinámica General de Gilbert, Ariz., en los Estados Unidos. Colaboradores internacionales incluyen la Universidad de Leicester y el Laboratorio de Ciencias Mullard Espacial ,en el Reino Unido, el Observatorio Brera y la Agencia Espacial Italiana, y compañeros adicionales en Alemania y Japón.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La Luna es el lugar más frío conocido en el sistema solar

Saturday, September 19, 2009

Pobre Plutón. En primer lugar, es expulsado del club de los planetas, ahora ni siquiera es el lugar más frío del sistema solar. Los oscuros cráteres cerca del polo sur de la luna, han arrebatado el título al planeta menor, una buena noticia para las perspectivas de encontrar hielo de agua en el compañero de la Tierra.

Los cráteres de bordes elevados y muy profundos, hacen que el sol llegue al centro del cráter, como ocurre con las largas sombras de los edificios altos en la oscuridad. En esta oscuridad permanente, se mantienen a una temperatura constante de -240 ° C - más de 30 ° C por encima del cero absoluto y 10 ° C más frío que Plutón, que se midió a -230 ° C en 2006.

"El polo sur lunar es una de las partes más frías del Sistema Solar y puede ser de hecho más frío de lo que esperábamos de lugares como Plutón", dijo Richard Vondrak, científico de la NASA en una conferencia de prensa el pasado jueves.

La temperatura fría es un buen augurio para las perspectivas de encontrar depósitos de hielo de agua en los cráteres de la luna. Los cálculos anteriores habían demostrado que el agua y otros gases volátiles se disipan en el espacio a temperaturas superiores a -220 ° C.

Las mediciones provienen de la sonda de la NASA Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), que se lanzó en junio. El sensor de temperatura del satélite, llamado DIVINER, calculó la cantidad de radiación emitida y que se refleja en la superficie.

LRO tiene otra serie de instrumentos destinados a fines tales, como la topografía y medición los niveles de neutrones (otro posible indicador de agua). En julio, el satélite ha enviado imágenes de los sitios de alunizaje del Apollo, para conmemorar el 40 aniversario de la llegada de los seres humanos a la Luna en 1969.El jueves, los científicos del LRO empezaron a reunir datos que podrían ser utilizados para planear un posible regreso a la Luna.

El hallazgo de la temperatura, aumenta las esperanzas de que otras sondas espaciales de la NASA, que están activas estudiando nuestro satélite, como la LCROSS (Observación de Cráteres Lunares y Detección por Satélite), encuentren evidencias de agua cuando impacte en un cráter cerca del polo sur de la Luna el 9 de octubre.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NewScientist

La primera luz de Planck adelanta resultados prometedores

Los resultados preliminares de la misión Planck de la ESA que estudia los orígenes del universo indican que la calidad de los datos es excelente. Esto es una buena señal de cara al análisis de todo el cielo que acaba de comenzar. Planck comenzó a inspeccionar el cielo desde su posición avanzada en el segundo punto de Lagrange del sistema Sol-Tierra, L2, el pasado 13 de Agosto, cuando se terminó de ajustar sus instrumentos para obtener un óptimo rendimiento.

El observatorio de microondas de la ESA, Planck, es la primera misión europea diseñada para estudiar la Radiación Cósmica de Fondo de Microondas, la radiación fósil del Big Bang. Tras su lanzamiento el pasado 14 de Mayo, comenzaron las comprobaciones de los diferentes subsistemas del satélite, a la vez que se enfriaban los detectores de sus instrumentos. Los detectores buscan variaciones en la temperatura de la Radiación Cósmica de Fondo, que son del orden de la millonésima parte de un grado – esto es comparable a medir desde la Tierra el calor que desprende un roedor sentado en la Luna. Para conseguir esto, los detectores de Planck deben permanecer a una temperatura extremadamente baja, en alguno de ellos incluso cerca del cero absoluto (-273.15°C, o cero Kelvin, 0K).

Tras completar las comprobaciones de los subsistemas y optimizar la puesta en servicio de los instrumentos, la calibración inicial terminó la segunda semana de Agosto. La búsqueda de la ‘primera luz’, que comenzó el pasado 13 de Agosto, consistió en una observación continua del cielo durante dos semanas. Esta operación se llevó a cabo para verificar la estabilidad de los instrumentos y la capacidad de calibrarlos durante largos periodos para alcanzar la gran precisión requerida.

Esta primera búsqueda concluyó el pasado 27 de Agosto, ofreciendo mapas de una franja del cielo, uno para cada una de las nueve frecuencias que puede observar Planck. Cada mapa es un anillo, de unos 15° de ancho, que se extiende a lo largo de todo el cielo. Los análisis preliminares indican que la calidad de los datos es excelente. Las operaciones rutinarias comenzaron nada más terminar la búsqueda de la primera luz, y continuarán sin interrupciones durante al menos los próximos 15 meses. En aproximadamente 6 meses se podrá ensamblar el primer mapa de todo el cielo.

Durante su vida operativa de 15 meses, Planck reunirá datos suficientes para realizar dos mapas completos del cielo. Para sacar el máximo partido a la gran sensibilidad de Planck, los datos necesitarán una serie de ajustes finos y un análisis muy delicado. Promete devolver un tesoro oculto que mantendrá ocupados a los cosmólogos y a los astrofísicos durante las próximas décadas.

Todas las entidades involucradas en el proyecto están listadas en este documento pdf sobre la Participación Internacional en los proyectos Herschel y Planck. En los enlaces de la derecha puede encontrar una versión más detallada con más imágenes e información sobre las observaciones de Planck.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Buzz Lightyear regresa de la ISS

Friday, September 18, 2009

El personaje de Disney Buzz Lightyear ha regresado desde el espacio, el pasado 11 de septiembre, a bordo del transbordador espacial Discovery, en la misión STS-128 de la NASA, después de 15 meses a bordo de la Estación Espacial Internacional. Su tiempo en el laboratorio orbital se celebrará en un próximo desfile triunfal junto con sus compañeros de tripulación y la ex tripulación espacial del Apolo 11, entre ellos Buzz Aldrin el 2 de octubre, en el Walt Disney World de Florida.

En la estación espacial, Buzz ha respaldado el Programa de Educación de la NASA denominado STEM (Ciencias, Tecnología, Ingeniería y Matemáticas) mediante la creación de una serie de divertidos programas educativos online. Tras su regreso, Disney se ha asociado con la NASA para crear un nuevo juego educativo online y una competición entre estudiantes de Estados Unidos. La NASA planea anunciar el 2 de octubre de 2009, los detalles de la competición que dará a los estudiantes la oportunidad de diseñar un experimento para los astronautas de la ISS.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La ESA construirá en Argentina su tercera estación de espacio profundo

El pasado 22 de Junio, la Agencia Espacial Europea informó a las autoridades argentinas de que una región a 30 Km al sur de la ciudad de Malargüe, en la provincia de Mendoza, y a unos 1000 Km al oeste de Buenos Aires, ha sido seleccionada como la mejor opción para construir una nueva antena de 35 metros para controlar sus misiones. Esta será la primera infraestructura construida por la ESA en Argentina.

“El lugar ofrece todas las características necesarias para realizar una inversión a largo plazo en el segmento de tierra. Estamos encantados de poder abrir el camino para las próximas y prometedoras misiones espaciales con el apoyo de las autoridades argentinas”, comenta Gaele Winters, Director de Operaciones e Infraestructura de la ESA.

El desierto de Malargüe ofrece unas condiciones ideales

Esta decisión, que todavía está sujeta a la finalización de las negociaciones, es el resultado de varios meses de evaluación entre 35 emplazamientos en Chile y Argentina para establecer la tercera estación de espacio profundo de la ESA, como parte de la Red de Seguimiento de Satélites de la ESA (ESTRACK).

El emplazamiento de Malargüe está situado en una zona desértica, libre de interferencias y con el uso de frecuencias asegurado a largo plazo por la Comisión Nacional de Comunicaciones de Argentina. La red de espacio profundo de la ESA cuenta actualmente con dos estaciones de seguimiento de 35 metros, una en Cebreros, España, y otra en New Norcia, Australia. La tercera estación en Argentina se unirá a estas dos y a otras siete estaciones de 15m formando el núcleo de la red ESTRACK.

Esta antena de 600 toneladas permitirá completar una cobertura de 360 grados del espacio profundo, lo que es fundamental para asegurar una comunicación continua con los satélites durante las fases críticas de sus misiones y para mejorar el retorno de los datos científicos. La antena estará operativa a partir de mediados de 2012 apoyando las misiones científicas y de exploración. El acuerdo legal con Argentina se aprobo a finales de Agosto de 2009.

Imgagen propiedad: ESA-Cebreros

Fuente: ESA

Un astronauta de la ESA regresa a la Tierra con un experimento del laboratorio Columbus

Tuesday, September 15, 2009

El transbordador espacial Discovery se posó a primeras horas de ayer en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida, a las 01:05 CEST (23:05 UT del jueves 10) ó 02:42 CEST (00:42 UT), culminando así todos los objetivos fijados para la misión STS-128 de 13 días de duración en la Estación Espacial Internacional. El Discovery se separó de la estación orbital a las 21:26 CEST (19:26 UT) del martes 8 de septiembre y regresó a la Tierra llevando a bordo una tripulación de siete personas —incluido el astronauta sueco Christer Fuglesang, de la Agencia Espacial Europea— y una carga muy valiosa, la Instalación tecnológica europea para exposición (EuTEF, European Technology Exposure Facility) de la ESA, que ha permanecido un año y medio en el espacio.

Durante su misión, denominada Alissé, Christer Fuglesang desempeñó un papel crucial en la mayoría de las tareas que llevó a cabo la tripulación STS-128 en la ISS. El astronauta sueco participó en dos actividades extravehiculares (EVA), en las que permaneció 13 horas y 40 minutos fuera de la Estación. En compañía del astronauta John “Danny” Olivas, de la NASA, extrajo y sustituyó un depósito de amoníaco vacío. Por lo tanto, Fuglesang marcó un nuevo récord, ya que el depósito de sustitución de 800 kg de peso es el objeto más pesado que se haya desplazado a mano en un paseo espacial en la ISS. En el segundo paseo espacial, Fuglesang y Olivas instalaron cables y conectores de astronáutica entre la estructura de la Estación y el módulo Unity Node 1, con el fin de preparar el acoplamiento del módulo europeo Node 3, denominado Tranquility, que será transportado por la misión de transbordador STS-130 en febrero de 2010.

Regresa el experimento de exposición de tecnología europea

Previamente, Fuglesang ya había colaborado con la primera EVA de la misión, en la que el conjunto de carga EuTEF, instalado en un palet externo del laboratorio Columbus de la ESA en febrero de 2008, se extrajo y transfirió a la zona de carga del Discovery. La Instalación tecnológica europea para exposición consta de un conjunto de nueve experimentos que se expusieron al vacío del espacio para poner a prueba materiales y equipos, monitorizar el entorno espacial y captar imágenes de la Tierra. A lo largo de 18 meses en el espacio, el módulo EuTEF ha estado bajo el control permanente del Centro de soporte de usuarios y operaciones Erasmus del ESTEC (European Space Research and Technology Centre), situado en Noordwijk, Países Bajos. Sus muestras e instrumentos se devolverán a los equipos científicos para que los analicen.

Fuglesang estuvo también a cargo de operaciones relacionadas con el módulo italiano MPLM (Leonardo Multi-Purpose Logistics Module), que se trasladó al interior de la zona de carga del transbordador para transferirlo a uno de los muelles de acoplamiento del módulo Harmony Node 2, con el fin de suministrar bienes y equipos a la ISS. Los elementos que la tripulación desplazó de Leonardo a la ISS incluían nuevos aportes de la ESA: El Congelador de laboratorio de ochenta grados bajo cero (MELFI, Minus Eighty Laboratory Freezer) para la ISS, instalado en el módulo de laboratorio Kibo de Japón, para almacenar muestras de experimentos durante largos periodos a muy baja temperatura, y el Laboratorio de la ciencia de los materiales (MSL, Materials Science Laboratory), el primer armario de estudio de materiales de la ISS que se ha instalado en el laboratorio Destiny de EE.UU.

Frank De Winne permanece en el espacio

El Discovery despegó del Centro Espacial Kennedy a las 05:59 CEST (03:59 UT) del 29 de agosto y se acopló a las ISS unas 45 horas después. Tras su llegada, Christer Fuglesang se reunió con su compañero de la ESA, el astronauta belga Frank De Winne, que se encuentra a bordo desde mayo pasado como miembro permanente de la tripulación en su propia misión de larga duración OasISS. De Winne permaneció en la ISS cuando la tripulación STS-128 partió al cabo de nueve días de operaciones conjuntas. En octubre asumirá la responsabilidad de comandante de la ISS, un cargo que desempeñará por primera vez un astronauta de la ESA.

Christer Fuglesang ya ha realizado dos vuelos con el transbordador espacial y ha pasado 25 días en el espacio, incluidas las 32 horas de EVA que lo convirtieron en el astronauta de la ESA con mayor experiencia en paseos espaciales.

Fuglesang es el cuarto astronauta de la ESA que ha trabajado a bordo de la ISS desde que se instaló el laboratorio europeo Columbus hace 18 meses. El regreso de Frank De Winne a la Tierra está previsto para noviembre. El siguiente en volar a la Estación Espacial Internacional será el astronauta italiano Roberto Vittori, que participará en la misión STS-134 de julio o septiembre de 2010 con el objetivo de transportar el Espectrómetro Magnético Alpha (AMS). Le seguirán el también italiano Paolo Nespoli y el holandés André Kuipers, cada uno de ellos por un periodo de seis meses como tripulantes europeos de la Expedición 26/27 de 2010/11 y la Expedición 30/31 de 2011/12, respectivamente.

Imágenes propiedad: ESA/NASA

Fuente: ESA

Galaxia con forma de "Dragón"

El ejemplo más ilustrativo de las lentes gravitacionales, se puede apreciar en esta imagen en la que aparece una galaxia con una forma parecida a la de un dragón. La fotografía se compone de varias imágenes de una galaxia espiral, que se encuentra a unos 10 millones de años luz de la Tierra (la imagen es más nítida a la altura de la cabeza del dragón) . La Cámara Avanzada para Sondeos del Hubble (ACS), recién reparada en la misión espacial STS-125 de la NASA, ha capturado esta imagen revelando detalles sin precedentes en este tipo de galaxias.

Imagen propiedad: NASA / ESA / Hubble SM4 ERO Team / ST-ECF

Fuente: Newscientist

Galaxia espiral barrada NGC 6217

Sunday, September 13, 2009

Esta imagen de la galaxia espiral barrada NGC 6217 es la primera imagen de un objeto celeste que se ha capturado con la recién reparada Cámara Avanzada de Sondeos "Advanced Camera for Surveys" (ACS) a bordo del Telescopio Espacial Hubble. La cámara entró de nuevo en funcionamiento durante la misión STS-125 de servicio de reparación el pasado mes de mayo, para actualizar el Hubble. La galaxia espiral barrada NGC 6217 fue fotografiada el 13 de junio y 8 de julio de 2009, como parte de la prueba inicial y de calibración de la cámara ACS del Hubble. La galaxia se encuentra a 6 millones de años luz de distancia, en el norte circumpolar de la constelación de la Osa Mayor.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and the Hubble SM4 ERO Team

Fuente: NASA

Nuevas Imágenes del Hubble

Friday, September 11, 2009

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA está de vuelta y con nuevos instrumentos, dispuesto a descubrir nuevos mundos, observar vez más profundo en el espacio, e incluso trazar un mapa de la estructura del universo invisible. Las primeras instantáneas del Hubble, muestran una nueva visión del universo, después de la misión de reparación del telescopio tras 19 años en funcionamiento. Encabezando la lista de los nuevos puntos de vista, destacan los múltiples coloridos en diferentes longitudes de onda, de galaxias lejanas, un cúmulo de estrellas, un misterioso "pilar de la creación," y la nebulosa de la "mariposa" entre otros objetos celestes.

Con el lanzamiento de estas imágenes, los astrónomos han declarado que el Hubble es un observatorio totalmente rejuvenecido. La senadora Barbara A. Mikulski, D-Md., Dio a conocer las imágenes en la sede de la NASA en Washington, DC, el 9 de septiembre de 2009.

Con su nueva cámara el Hubble puede ver las galaxias, cúmulos de estrellas, y otros objetos a través de una amplia franja del espectro electromagnético, desde el ultravioleta, al infrarrojo cercano. Un espectrógrafo llegará a miles de millones de años luz para asignar la estructura filamentosa del universo y el seguimiento de la distribución de los elementos que son fundamentales para la vida.

Los nuevos instrumentos del telescopio también son más sensibles a la luz, de manera que son mucho más eficientes y requieren menos tiempo de observación que las generaciones anteriores de los instrumentos del Hubble. Astronautas de la NASA han instalado los nuevos instrumentos en el espacio, en la misión de reparación en mayo de 2009. Además de añadir los componentes, los astronautas también realizaron otras reparaciones en dos instrumentos científicos.

Ahora que el Hubble ha vuelto a abrir sus ojos para el mundo, se implicará un período de espectaculares observaciones. Mirando más de cerca a la Tierra, esas observaciones incluyen la elaboración de un censo sobre los objetos del Cinturón de Kuiper, objetos que residen en la periferia de nuestro sistema solar, presenciando el nacimiento de planetas alrededor de otras estrellas, y se estudiará la composición y estructura de las atmósferas de otros mundos.

Mirando mucho más lejos, los astrónomos tienen ambiciosos planes para el Hubble, como observar el universo más profundo en luz infrarroja cercana. La imagen resultante puede revelar lo que nunca antes se había visto, como galaxias jóvenes que existían cuando el universo tenía menos de 500 millones de años.

El Hubble también es ahora mucho mejor equipado para investigar y caracterizar el comportamiento de la energía oscura, una misteriosa y poco conocida fuerza de repulsión que está empujando el universo a un ritmo cada vez más rápido.

Imagen propiedad: NASA, ESA, and the Hubble SM4 ERO Team

Fuente: NASA

Concluye con éxito el último paseo espacial de la misión STS-128

Tuesday, September 8, 2009

Durante una excursión de siete horas y un minuto por el exterior de la Estación Espacial Internacional en la noche del sábado, el astronauta de la ESA Christer Fuglesang y el astronauta de la NASA John Olivas completaron con éxito el tercer y último paseo espacial de la misión STS-128.El paseo espacial comenzó un poco antes de lo programado a las 22:39 CEST el sábado por la noche.

Olivas fue el primero en salir de la Estación Espacial Internacional a través de la esclusa Quest unos diez minutos antes de lo programado. Fuglesang acompañó a Olivas poco después, mientras la Estación sobrevolaba el norte de Argentina.

Su primera tarea en el exterior de la ISS fue desplegar una plataforma en la viga principal de la Estación. Esta plataforma será utilizada para sujetar un contenedor de carga durante la misión STS-129 el próximo mes de Noviembre. A continuación sustituyeron un sensor giroscópico defectuoso en la sección central de viga principal. El RGA (Rate Gyro Assembly) permite determinar la posición de la ISS respecto a la Tierra y mantener la orientación de la Estación.

También instalaron dos antenas GPS, reemplazaron un módulo remoto de control de potencia e instalaron una funda aislante en un cable en el interior de la viga principal de la Estación.

Los astronautas también realizaron tareas para preparar la instalación del Nodo 3, construido en Europa, que llegará a la Estación el año que viene. Sin embargo, durante la conexión de uno de los dos juegos de cables de aviónica para el Nodo 3, uno de los conectores no encajó. Este cable y su conector se dejaron envueltos en una funda protectora y asegurados a la Estación. Todos los otros cables se pudieron conectar sin problemas.

El paseo espacial terminó a las 05:40 CEST en la madrugada del domingo cuando Olivas y Fuglesang volvieron a la esclusa. Este fue el segundo paseo espacial de Fuglesang durante la misión STS-128 y el quinto de su carrera, con el que suma un tiempo total de 31 horas y 54 minutos de actividades extravehiculares. Olivas, que participó en todos los paseos espaciales de la misión STS-128, también ha completado cinco paseos espaciales. Su tiempo total de actividades extravehiculares es ahora de 34 horas y 28 minutos. Este fue el 133º paseo espacial para la construcción de la ISS.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: ESA

Sistema Solar

Monday, September 7, 2009

Un sistema solar es un grupo de cuerpos celestes que consiste en una estrella, planetas y otros objetos que orbitan alrededor de ella. Estamos más familiarizados con el sistema solar, que incluye la Tierra, los siete planetas principales, y el sol. Nuestro sistema solar incluye también muchos objetos más pequeños que giran alrededor del sol, como planetas menores, los meteoritos y los cometas, y una fina nube de gas y polvo conocido como el medio interplanetario. Más de 100 lunas, también llamados satélites, giran en órbita alrededor de los planetas.

Además del Sol, la Tierra y la Luna, muchos objetos en nuestro sistema solar son visibles a simple vista. Entre estos objetos se incluyen los planetas Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno, los asteroides más brillantes, los cometas y meteoros ocasionales. Muchos más objetos en el sistema solar se puede ver con telescopios.

Desde la década de 1990, los astrónomos han descubierto muchos planetas que orbitan estrellas distantes (llamados también exoplanteas), aunque estos planetas no pueden ser vistos directamente. Mediante el estudio de las masas y órbitas de los planetas, los astrónomos esperan aprender más sobre los sistemas solares en general. Por ejemplo, nuestro propio sistema solar consta de cuatro pequeños planetas rocosos, que están cerca del Sol; Mercurio, Venus, La Tierra y Marte, y cuatro planetas gigantes gaseosos, que están más lejos del Sol; Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Los astrónomos se sorprendieron al encontrar que otras estrellas tienen planetas gigantes gaseosos en órbitas cercanas. Por ejemplo, un planeta casi del tamaño de Júpiter orbita la estrella 51 Pegasi más cerca que Mercurio gira alrededor de nuestro Sol.

Nuestro sistema solar

El sol es el objeto más grande y más importante en nuestro sistema solar. Contiene el 99,8 por ciento de la masa del sistema solar (cantidad de materia). El sol proporciona la mayor parte del calor, luz y energía que hace posible la vida. En las capas exteriores del Sol que son muy calientes, se producen tormentas. Los gases calientes y partículas cargadas eléctricamente de estas capas son eyectadas continuamente hacia el espacio y, a menudo estallan produciéndose las erupciones solares. Este flujo de gases y partículas forman el viento solar, que baña todo en el sistema solar.

Los planetas orbitan al Sol, en caminos ovalada llamados elipses, de acuerdo a una ley del movimiento planetario descubierto por el astrónomo alemán Johannes Kepler en principios de 1600. El sol está ligeramente desviado hacia el lado del centro de cada una de las elipses en un punto llamado foco. El enfoque es en realidad un punto en el interior del sol, pero fuera de su centro y se denomina como baricentro del sistema solar.

Los cuatro planetas interiores del sistema solar, están constituidos principalmente por hierro y roca. Son conocidos como los terrestres o rocosos (parecidos a la Tierra), ya que los planetas son similares en tamaño y composición. Los cuatro planetas exteriores son mundos gigantes con gruesas capas gaseosas exteriores. Casi toda su masa está compuesta de hidrógeno y helio, teniendo más similitud en su composición con el sol que con la Tierra. Por debajo de sus capas externas, los planetas gigantes no tienen superficies sólidas. La presión de sus atmósferas convierte su interior en líquido, aunque pueden tener núcleos rocosos.

Los planetas menores son objetos redondos más pequeños que los planetas y que también orbitan al sol. A diferencia de un planeta, un planeta menor no tiene fuerza de gravedad suficiente como para barrer otros objetos procedentes de la región de su órbita. Como resultado, los planetas menores se encuentran entre las poblaciones de pequeños cuerpos. El planeta menor Ceres, por ejemplo, tiene una órbita en una región del espacio llamado el Cinturón Principal, entre las órbitas de Marte y Júpiter. Ceres es el cuerpo más grande del cinturón principal, donde existen millones de asteroides más pequeños.

Otros planetas enanos principalmente más allá de la órbita de Neptuno, en una región del espacio conocida como la del Cinturón de Kuiper. Comparten esta región con objetos más pequeños y helados, conocidos como los objetos del Cinturón de Kuiper (KBO's). En comparación con los planetas, los KBO's tienden a seguir irregulares, con órbitas alargadas. Planetas enanos del cinturón de Kuiper son Plutón y un objeto mayor designado como 2003 UB313.

Existen lunas orbitando todos los planetas del sistema solar, excepto Mercurio y Venus. Los planetas interiores tienen pocas lunas. La Tierra tiene una y Marte tiene dos satélites diminutos. Los planetas gigantes externos, sin embargo, se parecen a pequeños sistemas solares, con muchas lunas orbitando cada planeta. Júpiter tiene al menos 63 lunas. Las cuatro lunas más grandes de Júpiter se conocen como los satélites Galileanos porque el astrónomo italiano Galileo los descubrió en 1610 con uno de los primeros telescopios. El satélite Galileano más grande - y el satélite más grande en el sistema solar - es Ganímedes, que es aún más grande que el planeta Mercurio. Saturno tiene al menos 56 lunas. La más grande de las lunas del Saturno, es Titán, que tiene una atmósfera más gruesa que la Tierra y un diámetro más grande que él de Mercurio.

Muchos planetas menores, asteroides y otros cuerpos más pequeños también tienen lunas. La luna de Plutón, llamada Tritón, tiene casi la mitad del diámetro de Plutón. 2003 UB313 tiene una pequeña luna alrededor de 1 / 8 de su diámetro.

Anillos de polvo, rocas y pedazos de hielo rodean todos los planetas gigantes. Los anillos de Saturno son los más conocidos, pero también anillos delgados rodean Júpiter, Urano y Neptuno.

Los cometas son bolas de nieve compuesta principalmente de hielo y roca. Cuando un cometa se aproxima al Sol, parte del hielo de su núcleo se convierte en gas, que sale disparado de la parte iluminada del cometa. El viento solar se lleva el gas hacia el exterior, formando con ella una larga cola.

Los astrónomos dividen los cometas en dos tipos principales, cometas de período largo, que orbitan el sol cada 200 años o más, y cometas de periodo corto, que completan su órbita en menos de 200 años. Los dos tipos de cometas provienen de dos regiones en los bordes del sistema solar. Los Cometas de período largo se originan en la Nube de Oort, un grupo de cometas más allá de la órbita de Plutón. La nube de Oort fue nombrada así por el astrónomo neerlandés Jan H. Oort, quien sugirió por primera vez su existencia. Los cometas de periodo corto provienen del cinturón de Kuiper. Muchos de los objetos en la nube de Oort y del cinturón de Kuiper pueden ser pedazos de hielo y roca conocida como planetesimales, remanentes de la formación del sistema solar.

Los asteroides son planetas menores. Algunos tienen órbitas elípticas que se cruzan dentro de la órbita de la Tierra o incluso la de Mercurio. Otros viajan en una trayectoria circular entre los planetas exteriores. La mayoría de los asteroides giran en círculo alrededor del sol en una región llamada el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter. El cinturón contiene más de 200 asteroides de más de 100 kilómetros de diámetro. Los científicos estiman que hay más de 750.000 asteroides en el cinturón con un diámetro mayor de 1 kilómetro. Hay millones de asteroides más pequeños. Los astrónomos han encontrado varios asteroides, incluso grandes con pequeños asteroides orbitando a su alrededor.

Los meteoroides son trozos de metal o de roca más pequeñas que los asteroides. Cuando los meteoroides se introducen en la atmósfera de la Tierra, se forman franjas de luz brillante llamado como meteoros que se desintegran. llamados meteoros o popularmente conocidos como "estrellas fugaces". Algunos meteoroides llegan a la superficie de la Tierra, y se les conoce como meteoritos. La mayoría de los meteoritos son fragmentos de asteroides rotos como resultado de colisiones en el cinturón de asteroides. Durante la década de 1990, los astrónomos descubrieron una serie de meteoritos que vinieron a la Tierra de Marte y de la luna. Muchos meteoritos pequeños corresponden al polvo de las colas de los cometas.

La Heliosfera es una vasta región en forma de lágrima en el espacio que contiene partículas cargadas eléctricamente emitidas por el sol. Los científicos no saben la distancia exacta de la heliopausa, el límite de la heliosfera. Muchos astrónomos creen que la heliopausa está a unos 15 mil millones kilómetros del sol en el extremo la "lágrima".

Formación de nuestro sistema solar

Muchos científicos creen que nuestro sistema solar se formó a partir de una gigantea nube de gas y polvo, conocida como la nebulosa solar. Según esta teoría, la nebulosa solar comenzó a colapsarse debido a su propia gravedad. Algunos astrónomos especulan que una supernova cercana (la explosión de una estrella) provocó el colapso. Como la nebulosa se contrajo, hizo que girara más rápido hasta que se aplanó adoptando una forma de disco.

La teoría nebular indica que las partículas en el disco aplanado chocaron y formaron un asteroide del tamaño de los objetos llamados planetesimales. Algunos de estos planetesimales combinados se convirtieron en los ocho grandes planetas y Plutón. Otros planetesimales formaron lunas, asteroides y cometas. Los planetas y los asteroides giran todos alrededor del Sol en la misma dirección, y, en más o menos el mismo plano, porque inicialmente se formaron a partir de este disco aplanado.

La mayoría de los materiales en la nebulosa solar, sin embargo, se dirigieron hacia el centro y formaron el sol. Según la teoría, la presión en el centro pasó a ser lo suficientemente grande como para desencadenar las reacciones nucleares que impulsan el sol. Finalmente, las erupciones solares produjeron el viento solar. En el interior del sistema solar, el viento era tan poderoso que barrió la mayor parte de los elementos más ligeros, hidrógeno y helio. En las regiones exteriores del sistema solar, sin embargo, el viento solar era mucho más débil. Como resultado, mucho más hidrógeno y helio se mantuvo en los planetas exteriores. Este proceso explica por qué los mundos de los planetas internos son pequeños, rocosos y los planetas exteriores, a excepción de Plutón, son bolas gigantes, compuestos casi enteramente por hidrógeno y helio.

Otros sistemas solares

Otras estrellas tienen nubes en forma de disco alrededor de ellas que parecen ser sistemas solares en formación. En 1983, un telescopio infrarrojo en el espacio fotografió un disco alrededor de Vega, la estrella más brillante de la constelación de Lyra. Este descubrimiento representa la primera evidencia directa de ese material en torno a cualquier estrella, excepto el sol. En 1984, los astrónomos fotografiaron un disco similar alrededor de Beta Pictoris, una estrella en la constelación austral de Pictor.

En los comienzos de los años 2000, los astrónomos habían descubierto más de 50 estrellas como nuestro Sol que tienen planetas orbitando a su alrededor. En casi todos los casos, sólo encontraron un planeta por estrella. Todos los planetas encontrados son probablemente gaseosos sin superficie sólida.

Imágenes propiedad: NASA/IAU//JPL-Caltech/T. Pyle (SSC)

Fuente: NASA

XMM-Newton descubre una piedra Rosetta celeste

Saturday, September 5, 2009

El telescopio espacial de rayos-X de la ESA, XMM-Newton, ha descubierto una piedra Rosetta celeste: un primer plano de una enana blanca, en órbita alrededor de otra estrella, que podría explotar en un tipo particular de supernova en unos pocos millones de años. Estas supernovas se utilizan como balizas para medir las distancias cósmicas y, en última instancia, comprender la expansión de nuestro Universo. Los astrónomos han estado siguiendo la pista de este misterioso objeto desde 1997 cuando descubrieron que algo estaba emitiendo rayos-X cerca de la brillante estrella HD 49798.

Ahora, gracias a la gran sensibilidad de XMM-Newton, han podido seguir al misterioso objeto a lo largo de su órbita. La observación ha demostrado que se trata de una enana blanca, el corazón muerto de una estrella, emitiendo rayos-X en el espacio.

Sandro Mereghetti, del INAF-IASF de Milán, Italia, y sus colaboradores también han descubierto que ésta no es una enana blanca ordinaria. Han medido su masa y han descubierto que es más de dos veces mayor de lo que se esperaban. La mayoría de las enanas blancas aglutinan 0.6 masas solares en un objeto del tamaño de la Tierra. Esta enana blanca en particular contiene contiene al menos el doble de esa masa pero tiene un diámetro que es la mitad del de la Tierra. También rota sobre sí misma una vez cada 13 segundos, la tasa más rápida de cualquier enana blanca conocida.

La determinación de la masa es fiable porque los datos del seguimiento realizado por XMM-Newton han permitido a los astrónomos utilizar el método más robusto para 'pesar' una estrella, un método basado en la Ley de la Gravitación Universal enunciada por Isaac Newton en el siglo XVII. Seguramente, la enana blanca ha adquirido su inusual masa robando gas de la estrella a la que acompaña, en un proceso conocido como acreción. Con una masa de 1.3 veces la de nuestro Sol, la enana blanca se está acercando a un límite peligroso.

Cuando tenga más de 1.4 masas solares, la enana blanca puede explotar, o bien colapsarse para formar un objeto todavía más compacto conocido como estrella de neutrones. La explosión de una enana blanca es la principal explicación para el origen de las supernovas de tipo Ia, unos objetos brillantes que son utilizados por los astrónomos como puntos de referencia para medir la expansión del Universo. Hasta ahora, los astrónomos no habían sido capaces de encontrar una enana blanca adquiriendo masa en un sistema binario en el que la masa se pudiese determinar con tanta precisión.

“Esta es la piedra Rosetta de las enanas blancas en sistemas binarios. Nuestra precisa determinación de las masas de las dos estrellas ha sido fundamental. Ahora podremos estudiarla con más detalle y tratar de reconstruir su pasado, de forma que podamos calcular su futuro,” comenta Mereghetti.

Su futuro será espectacular. Se cree que la estrella explotará en unos pocos millones de años. Aunque está suficientemente lejos como para no suponer ningún peligro para la Tierra, está suficientemente cerca como para convertirse en un espectáculo celeste extraordinario. Los cálculos sugieren que brillará inicialmente con la intensidad de la luna llena y que será tan brillante que podrá ser observada a simple vista en pleno día

Nuestros descendientes podrán ver un fantástico espectáculo. Gracias a XMM-Newton, podemos empezar a imaginárnoslo.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Miles de nuevas imágenes de Marte en alta resolución

Friday, September 4, 2009

Miles de imágenes, de más de 1.500 observaciones telescópicas de la sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter, muestran en gran detalle barrancos, dunas, cráteres, capas geológicas y otras características de Marte. Las imágenes de alta resolución "The High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE)" de la cámara abordo de la nave, ha registrado estas imágenes desde el mes de abril hasta principios de agosto de este año. El equipo de la cámara en la Universidad de Arizona, Tucson, realiza comunicados con varias imágenes cada semana y periódicamente, publica conjuntos de nuevas fotografías mucho más grandes, como el lote publicado hoy.

Las nuevas imágenes están disponibles en: http://hirise.lpl.arizona.edu/releases/sept_09.php .

Cada imagen completa de HiRISE cubre una franja de terreno marciano de 6 kilómetros (3.7 millas) de ancho, de dos a cuatro veces mayor de largo, mostrando detalles tan pequeñas como 1 metro.

La Mars Reconnaissance Orbiter está estudiando Marte con un avanzado conjunto de instrumentos desde su llegada al planeta rojo en 2006. Ha recopilado más datos sobre el planeta que todas las demás misiones pasadas y actuales dirigidas a Marte combinadas. Para obtener más información acerca de la misión MRO, visita: http://www.nasa.gov/mro.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Formación de estrellas

Thursday, September 3, 2009

Cefeo B, una nube molecular localizada en nuestra galaxia, la Vía Láctea a unos 2.400 años luz de la Tierra, constituye un modelo excelente para determinar cómo se forman las estrellas. Esta imagen de Cefeo B, combina los datos obtenidos por el Observatorio de rayos X Chandra y el Telescopio Espacial Spitzer.

Una nube molecular es una región que contiene gas interestelar frío y el polvo sobrante de la formación de la galaxia y contiene en su mayoría hidrógeno molecular. Los datos de Spitzer, muestra en rojo, verde y azul, la nube molecular (en la parte inferior de la imagen), además de estrellas jóvenes en y alrededor de Cefeo B, y los datos de Chandra en violeta, muestran las estrellas jóvenes de la region.

Las observaciones de Chandra han permitido a los astrónomos escoger las estrellas jóvenes dentro y cerca de Cefeo B, identificadas por su fuerte emisión de rayos X. Los datos de Spitzer muestran si las estrellas jóvenes tienen un disco llamado "proto-planetario" alrededor de ellos. Tales discos sólo existen en los sistemas muy pequeños en donde aún se están formando planetas, por lo que su presencia es una muestra de la edad de un sistema de estrellas.

El nuevo estudio sugiere que la formación de estrellas en Cefeo B es principalmente provocado por la radiación de una brillante estrella masiva (HD 217086), fuera de la nube molecular.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Leonardo

Wednesday, September 2, 2009

En contraste con el horizonte azulado de la Tierra y la oscuridad del espacio, el Módulo de Logística Leonardo aparece en la imagen, instalado en la bahía de carga útil del transbordador Discovery. Esta fotografía ha sido capturada desde una ventana en la popa de la cabina de vuelo. Para la misión STS-128, el módulo Leonardo ha transportado 7.5 toneladas de provisiones a la estación, incluyendo dos estantes de investigación (el Estante Integrado de Fluidos y el Estante de Investigación de Ciencia de Materiales), un nuevo equipo de astronautas para la ISS, un laboratorio congelador (MELFI-2), un Sistema de Revitalización del Aire y el sistema rodante COLBERT.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La Vía Láctea

Tuesday, September 1, 2009

Al igual que los primeros exploradores trazaron mapas de los continentes de nuestro planeta, los astrónomos están ocupados trazar la estructura espiral de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Mediante la utilización de imágenes infrarrojas, capturadas por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los científicos han descubierto que la estructura en espiral de la Vía Láctea está dominado por sólo dos brazos que parten de los extremos de una barra central de estrellas. Anteriormente, se pensaba que nuestra galaxia, poseía cuatro brazos principales.

Esta concepción artística ilustra la nueva visión de la Vía Láctea, junto con otros hallazgos presentados en la 212 ª reunión de la American Astronomical Society. Los dos brazos de la galaxia principal (Scutum-Centauro y Perseo) se pueden ver unidos a los extremos de la barra central, mientras que los dos brazos menores, ahora degradados (Norma y Sagitario) son menos claros y se sitúan entre los brazos principales. Los brazos principales consisten en una alta densidad de estrellas jóvenes y viejas; mientras que los brazos secundarios están sobre todo llenos de bolsas de gas y de estrellas en actividad de formación.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

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