Astrónomos observan por primera vez un oscuro y misterioso objeto en una estrella doble

Friday, April 9, 2010

Por primera vez, los astrónomos han observado directamente el compañero oscuro y misterioso en un sistema estelar binario que ha intrigado a los observadores del cielo desde el siglo 19.
Gracias a un instrumento desarrollado en la Universidad de Michigan, los científicos han capturado imágenes de cerca de la estrella Epsilon Aurigae durante su eclipse, que ocurre cada 27 años. Las imágenes obtenidas aplicándolas un zoom lo suficiente alto, demuestran la forma de la sombra del objeto oscuro.

"Ver es creer", dijo John Monnier, profesor asociado en el Departamento de Astronomía de la UM, que es autor de un artículo acerca de los resultados de la investigación publicada en la edición del 8 de abril de la revista Nature. Investigadores de la Universidad de Denver y la Universidad Estatal de Georgia, también estuvieron involucradas en la investigación.

Epsilon Aurigae es la quinta estrella más brillante en la constelación de Auriga norte. Durante más de 175 años, los astrónomos han sabido que es más tenue de lo que debería ser, dada su masa. También notaron su descenso en el brillo durante más de un año, cada pocas décadas. Se supuso que se trataba de un sistema binario, en el que un compañero era invisible. Pero, ¿qué tipo de objeto era la compañera?

Debido a que los astrónomos no habían observado mucha luz de ella, la teoría que prevalece la calificó como una estrella más pequeña que órbita de canto por un grueso disco de polvo. La teoría sostenía que la órbita del disco, debía estar precisamente en el mismo plano que la órbita del objeto oscuro, alrededor de la estrella más brillante, y todo esto, tenía que ocurrir en el mismo plano que el punto de vista de la Tierra. Esto sería una alineación poco probable, pero explicaría las observaciones.

Las nuevas imágenes muestran que este es el caso. Una nube geométrica delgada, oscura y densa, que es parcialmente traslúcida se puede ver pasar por delante de Epsilon Aurigae.

"Esto realmente muestra que el paradigma básico estaba en lo cierto, a pesar de que las probabilidades eran escasas", dijo Monnier. "Es algo que me sorprende, haber capturado este objeto. No hay otro sistema conocido como éste. Encima de eso, parece estar en una etapa rara de la vida estelar. Y le ocurre cuando está tan cerca de nosotros. Es algo muy fortuito. "

El disco parece mucho más plano que otros modelos recientes, observados por el Telescopio Espacial Spitzer, dijo Monnier. "Es muy liso, casi como una tabla", dijo.

Monnier lideró la investigación con el instrumento Michigan Infra-Red combinador (MIRC). El MIRC utiliza un proceso llamado "interferometría" para combinar la luz que entra a través de cuatro telescopios y que se amplifica de modo que parece que puede venir a través de un dispositivo 100 veces mayor que el Telescopio Espacial Hubble.

MIRC ha permitido a los astrónomos ver la forma y características de la superficie de las estrellas por primera vez. Anteriormente, las estrellas eran meros puntos de luz para todos los telescopios del mundo, incluso con los telescopios más grandes.

"La interferometría ha conseguido que la obtención de imágenes de alta resolución de objetos distantes, sea una realidad", dijo Fabien Baron, un investigador post-doctoral en el Departamento de Astronomía que ayudó con las imágenes en este estudio. "Es muy probable que se resuelvan muchos misterios, pero también se plantearán muchas nuevas preguntas".

Imagen propiedad: U-M News Service

Fuente: SC

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