Las huellas de Spirit

Thursday, January 28, 2010

Esta imagen muestra el punto de vista de la cámara de navegación del rover Spirit de la NASA, sobre la superficie de Marte. Se pueden observar las huellas dejadas por el vehículo, mientras se dirgía haciab el sur, a la vez que arrastraba la rueda derecha delantera, en estado inoperable.

La estrategia del equipo del rover Spirit para salir de la trampa de arena, era seguir estas pistas hacia fuera, y hacia el norte. Spirit tomó esta imagen el 21 de noviembre de 2009 durante el día marciano 2092 de la misión.

El equipo del rover comenzaron con las operaciones de rescate, en noviembre, después de meses de pruebas terrestres y análisis para desarrollar una estrategia para intentar conducir el rover Spirit, hacia fuera de la región llamada "Troya" donde el suelo es muy blando.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Herschel se prepara para observar la nebulosa de Orión

Saturday, January 23, 2010

El observatorio Herschel de la ESA vuelve a estar plenamente operativo tras la reactivación del instrumento HiFi. HiFi permaneció desconectado durante 160 días mientras los ingenieros investigaban un problema inesperado en su sistema electrónico. Una vez solucionado, Herschel continúa su estudio de los planetas y de las estrellas en formación.

HiFi, el Instrumento Heterodino para el Infrarrojo Lejano, fue diseñado específicamente para detectar la presencia de agua en diferentes cuerpos celestes. Su primera observación, realizada el 22 de Junio de 2009, demostró que estaba funcionando mejor que lo previsto en sus especificaciones de diseño. Sin embargo, el 3 de Agosto de 2009 se detectó una anomalía y el equipo responsable del instrumento y la ESA tuvieron que decidir qué acciones tomar para solucionarlo.

Herschel se encuentra a unos 1.5 millones de kilómetros de la Tierra, en dirección opuesta al Sol, demasiado lejos para que lo visiten los astronautas. “En el caso de Herschel no podemos simplemente ir a ver qué pasa y arreglarlo, tenemos que cuidarlo hasta que se recupere”, explica David Southwood, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA. Estos cuidados consistieron en 160 días de gran esfuerzo y concentración por parte de un equipo de ingenieros expertos.

En primer lugar, se decidió apagar el instrumento y comenzar una investigación ‘forense’ para descubrir qué había causado el problema. En Diciembre se descubrió que un componente electrónico conocido como la Unidad de Control del Oscilador Local (LCU) había sido dañada por una subida de tensión inesperada, posiblemente causada por la interferencia de un rayo cósmico con un ordenador de abordo.

Afortunadamente, los principales objetivos de HiFi se encontraban fuera del campo de observación durante la investigación. Esto se debe a que Herschel observa diferentes regiones del Universo a lo largo del año, a medida que orbita en torno al Sol. “Sabíamos que nuestros objetivos principales entrarían en el campo de visión a partir de finales de Enero, por lo que los equipos decidieron no acelerar innecesariamente el proceso de rescate”, añade el Prof. Southwood.

A continuación, una vez identificado el problema, se escribió un nuevo código para evitar que otro evento similar causase una nueva subida de tensión, y se procedió al meticuloso proceso de reactivación utilizando el LCU de reserva de Herschel. Finalmente, el instrumento está de nuevo plenamente operativo.

“Gracias a la reprogramación de los objetivos de observación, no se perderán datos científicos”, explica el Prof. Southwood. Mientras HiFi estaba apagado, los controladores de la misión han usado los otros dos instrumentos, PACS y SPIRE, a pleno rendimiento.

Ahora es el momento de obtener resultados. En los próximos meses HiFi se utilizará de forma intensiva para estudiar las regiones de nuestra Galaxia donde se están formando nuevas estrellas. En particular, la cercana Nebulosa de Orión, una gran región de formación de estrellas, entrará en el campo de visión del instrumento hacia finales de este mes. HiFi fue diseñado específicamente para investigar el papel que juega el agua en la formación de las estrellas y de los planetas, así como en la evolución de las galaxias.

“Es estupendo que HiFi vuelva a estar operativo, Herschel vuelve a estar completo”, comenta Göran Pilbratt, Científico del Proyecto Herschel.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

La ESA y la NASA celebran en Barcelona el 5° aniversario del aterrizaje en Titán

Wednesday, January 20, 2010

¿Dónde estabas aquel día? Hoy esta pregunta hace referencia a un extraordinario aterrizaje que sucedió hace exactamente cinco años. No se trata del aterrizaje en nuestra Luna, sino en Titán. El 14 de Enero de 2005, la nave de la ESA Huygens hizo historia al aterrizar en la mayor luna del sistema Saturniano.

Esta tarde muchos de los científicos y de los ingenieros que trabajaron en esta misión celebrarán este aniversario en un encuentro organizado en el museo de la ciencia Cosmocaixa, en Barcelona (España). Durante este evento compartirán sus recuerdos con el público y desvelarán sus proyectos futuros, ya que “todavía hay mucho trabajo por hacer”, comenta el Científico del Proyecto Hugyens para la ESA, Jean Pierre Lebreton. “Titán todavía tiene muchos aspectos interesantes que explorar in situ con nuevas sondas”.

La misión internacional Cassini-Huygens a Saturno fue desarrollada conjuntamente por la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana (ASI). La nave Cassini-Huygens, formada por el satélite orbitador de Saturno (Cassini), desarrollado por la NASA, y por la sonda para estudiar la atmósfera de Titán (Huygens), desarrollada por la ESA, fue lanzada el 15 de Octubre de 2007. Cassini-Huygens alcanzó la órbita de Saturno tras un viaje interplanetario de seis años y medio y, el 25 de Diciembre de 2004, la sonda europea fue liberada en la trayectoria balística que la llevaría hasta la superficie de Titán. La entrada en la atmósfera de Titán tuvo lugar el 14 de Enero de 2005. Huygens descendió con un paracaídas atravesando su atmósfera, aterrizó sobre la superficie de Titán y continuó funcionado durante 3 horas, hasta que se agotaron sus baterias. Los seis instrumentos a bordo de la sonda funcionaron perfectamente. En la Tierra, los astrónomos estaban tan sorprendidos y emocionados como el público en general. Los humanos estábamos expandiendo nuestras fronteras, poniendo nuestros pies – aunque de una forma automática – en un nuevo mundo.

“Lo recuerdo con total claridad, fue un momento muy intenso”, comenta Álvaro Giménez Cañete, Coordinador de las Políticas Científicas de la ESA y Director del Centro Español de Astrobiología. “Ni siquiera sabíamos si Huygens sería capaz de sobrevivir al impacto. Tampoco sabíamos si aterrizaría sobre una superficie sólida o sobre un mar. Fue entonces, cuando recibimos las primeras imágenes, cuando me quedé impresionado por las aparentes similitudes con Marte o incluso con la Tierra: Titán tenía un suelo, rocas… Por supuesto pronto nos dimos cuenta de que es muy diferente a la Tierra, un fascinante mundo helado en el que el metano juega el papel del agua en la Tierra.”

Hace cinco años, Giménez estaba en Darmstadt (Alemania), siendo testigo del evento desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) de la ESA. Álvaro Giménez participará en el evento de esta tarde. De hecho, los científicos y los ingenieros ya comenzaron la celebración ayer con la inauguración del congreso ‘Cassini-Huygens Project: Huygens Legacy and Future Titan Exploration’, que se extenderá hasta el próximo viernes 15 de Enero. En este congreso se revisarán los logros científicos y tecnológicos más importantes de Huygens, se evaluará el conocimiento actual sobre Titán y se considerarán futuras misiones para continuar la exploración de esta luna de Saturno.

Los descubrimientos realizados durante estos cinco años han sido muy numerosos. “Es cierto que, como indicó Giménez, en ciertos aspectos Titán se parece a la Tierra”, explica Lebreton. “Ambos tienen atmósferas compuestas principalmente de Nitrógeno. La atmósfera singular de Titán contiene un 1.5% de metano y nada de Oxígeno. La presión en la superficie de Titán es 1.5 veces mayor que en la superficie de la Tierra. Hay capas de aerosoles y de nubes que vienen y van. Huygens descubrió que la superficie de Titán se parece mucho a la superficie de la Tierra, con símiles terrestres para gran parte de su orografía. Las superficies horadadas por cauces fluviales con redes de corrientes y ríos, los lagos (algunos secos), los cráteres de impacto, las posibles corrientes de lava o incluso las dunas de arena – son características familiares en la Tierra. Esto nos hace pensar que hay procesos similares modelando ambas superficies. De todas formas, la gran diferencia de Titán son sus bajísimas temperaturas. El hielo de agua juega el papel de las rocas en la Tierra, y el metano líquido el del agua.”

Huygens ‘murió’ en la superficie de Titán unos tres días después del aterrizaje, pero Cassini todavía sigue mandando datos sobre el sistema Saturniano: los anillos, los satélites de hielo, la magnetosfera y, por supuesto, sobre el propio planeta Saturno.

Cuando el plano de los anillos de Saturno se alineó con el Sol en Agosto de 2009, Cassini estaba en una posición única para observar los anillos que no se pueden detectar desde la Tierra. Todavía hay muchas preguntas pendientes: ¿Qué antigüedad tienen estos anillos? Puede que se estén regenerando continuamente, con lo que serían muy antiguos. Los científicos esperan observar cambios importantes en Saturno a medida que avancen sus estaciones. “También esperamos cambios estacionales en Titán”, comenta Dennis Matson, Científico Principal de la Misión a Titán y al Sistema Saturniano (TSSM) del Jet Propulsion Laboratory (Caltech). “¿Aumentará el número y el tamaño de los lagos en el Sur a medida que avanza el invierno? ¿Veremos cómo disminuye el volumen de los lagos y de los mares en el Norte cuando llegue el verano? ¿Llegarán a secarse?.”

“Estos increíbles descubrimientos han refinado nuestro conocimiento de todo el sistema. Estamos viendo muchos fenómenos y procesos por primera vez. Algunos son preciosos, otros nos asombran, y otros ponen a prueba nuestra capacidad para explicarlos”, concluyen Matson y Lebreton.

Imágenes propiedad: ESA - D. Ducros/NASA/JPL/University of Arizona

Fuente: ESA

Hubble encuentra los objetos más pequeños del Cinturón de Kuiper

Thursday, January 14, 2010

El telescopio espacial Hubble de la NASA ha descubierto el objeto más pequeño jamás observado en luz visible en el Cinturón de Kuiper, un enorme anillo de escombros helados, que rodea el borde exterior del Sistema Solar, más allá de Neptuno (antes se decía más allá de Plutón, cuando aún estaba catalogado como planeta).

Esta concepción artística muestra un objeto encontrado por el Hubble, de tan sólo 3.200 pies de ancho y se encuentra a la friolera de 4,2 mil millones de kilómetros distancia aproximadamente. La luz de objetos más pequeños observados anteriormente en el Cinturón de Kuiper (KBO), era de cerca de 30 kilómetros de diámetro, unas 50 veces más grande que el observado ahora.

Las observaciones del Hubble de estrellas cercanas muestran que un gran número de ellas tienen su propio Cinturón de Kuiper, discos de escombros helados que les rodean. Estos discos son los restos de la formación planetaria. Los investigadores suponen que durante miles de millones de años estos restos chocaron entre sí, para formar los objetos del tipo KBO, produciendo así, objetos cada vez más pequeños que no formaban parte de la población original del Cinturón de Kuiper.

El hallazgo es un ejemplo poderoso de la capacidad de los científicos, para utilizar los datos archivados del Hubble y encontrar nuevos descubrimientos importantes.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Lunas de Júpiter

Tuesday, January 12, 2010

El 7 de enero de 1610, las mejoras introducidas en el telescopio de Galileo Galilei permitieron a la humanidad ver las cuatro grandes lunas de Júpiter, por primera vez. Io, Europa, Ganimedes y Calisto - los llamados satélites de Galileo - fueron vistos por el Long Range Reconnaissance Imager, instrumento abordo de la nave espacial New Horizons, durante su sobrevuelo de Júpiter a finales de febrero de 2007. Las imágenes se han reducido para representar el verdadero tamaño relativo de las cuatro lunas y están dispuestos en su orden de distancia desde Júpiter.

Io es notable por su actividad volcánica, que New Horizons ha estudiado ampliamente. Por otro lado está Europa, cuya agua helada en la superficie, probablemente oculta un océano de agua líquida en su interior. New Horizons obtuvo datos sobre la composición de la superficie de Europa y sus características, mediante fotografías en alta resolución, y el análisis de estos datos puede proporcionar nueva información sobre el océano y la capa de hielo que la cubre.

New Horizons ha observado también Ganimedes, a unos 2,2 millones de kilómetros de distancia. Ganímedes, la luna más grande del Sistema Solar, tiene una superficie de hielo sucio, cortado por fracturas y salpicado por cráteres de impacto. Observaciones efectuadas en infrarrojo por la sonda New Horizons, pueden dar una idea de la composición de la superficie de la luna y su interior.

Los científicos están utilizando el espectro de infrarrojos de New Horizons sobre los cráteres de la superficie de la antigua Calisto, para calibrar las técnicas de análisis espectral que les ayudarán a entender las superficies de Plutón y su luna Caronte, cuando la New Horizons llegue a Plutón en el año 2015.

Imagen propiedad: NASA/JHU-APL/Southwest Research Institute

Fuente: NASA

Fans Facebook

Astrofotos on Facebook