La película Hubble Universe en 3-D

Wednesday, March 31, 2010

Esta imagen representa a un enorme cañón de gas y polvo en la nebulosa de Orión, a través de un modelo de computadora 3-D, basada en las observaciones del Telescopio Espacial Hubble de la NASA y creado por especialistas de visualización científica en el Space Telescope Science Institute (STScI) en Baltimore, Md. La visualización en 3-D de este modelo, lleva a los espectadores a un sorprendente viaje, de cuatro minutos de duración, por este gran cañón que mide 15 años luz de ancho.

El modelo lleva a los televidentes a través de un viaje emocionante a través de la Nebulosa de Orión, una fábrica de estrellas, también conocida como "la guardería de Orión" y que está a 1.500 años luz de distancia de nosotros. Este viaje en el espacio virtual no es el último videojuego que ha salido al mercado, pero sí es una de las visualizaciones de la astronomía moderna más innovadora, creada por especialistas de STScI, el Centro de Ciencias de operaciones de la NASA, del Telescopio Espacial Hubble. Las odiseas cinematográficas espaciales son la parte de una nueva película del Hubble en 3D que se proyectará en salas y cines con formato IMAX de todo el mundo.

La película de 43 minutos narra la vida de 20 años de Hubble e incluye aspectos destacados de la misión, e incluye las últimas imágenes del Hubble obtenidas en mayo de 2009, después de la misión de reparación del telescopio, con imágenes grabadas por los astronautas. La pantalla gigante de estas salas, muestra algunos de las imágenes más impresionantes del Hubble, como la Nebulosa del Águila llamada también "Los Pilares de la Creación", así como impresionantes vistas capturadas por la recién instalado cámara Wide Field Camera 3.

Mientras que las fotografías del Hubble de los objetos celestes son imponentes, son fotografías planas en 2-D. Para esta película, las imágenes en 2-D se han convertido en ambientes en 3-D, dando al público la impresión de que son viajeros del espacio, en el universo del Hubble.

Para algunas de las secuencias, los especialistas en imágenes del STScI desarrollado nuevas técnicas para la transformación de imágenes en 2-D del Hubble a imágenes en 3-D. Uno de los métodos consitió en la creación de un pilar gigante y gaseoso, dentro de la Nebulosa Carina, en múltiples capas para producir un efecto 3-D, dando la sensación de profundidad de la estructura.

Imagen propiedad: NASA, G. Bacon, L. Frattare, Z. Levay, y F. Summers (STScI / AURA)

Fuente: NASA

Firmado el acuerdo para el traslado de un laboratorio de la ESA a España

Tuesday, March 30, 2010

Esta firma oficializa el traslado de uno de los laboratorios clave de la Agencia Espacial Europea a España. El pasado jueves se firmó el acuerdo por el que el Laboratorio de Radiofrecuencia de Alta Potencia de la ESA será trasladado de ESTEC, en los Países Bajos, a Valencia.

El Laboratorio será acogido por el Consorcio Espacial de Valencia (VSC), una organización sin ánimo de lucro constituida por las dos universidades valencianas, el gobierno regional y el ayuntamiento de Valencia. La ESA y el VSC contribuirán con un nivel similar de recursos al Laboratorio, si bien los equipos ya existentes en la instalación de los Países Bajos serán cedidos en préstamo al centro español.

La ceremonia para la firma del acuerdo se celebró en ESTEC el pasado día 25 de Marzo. Michel Courtois, Director de Gestión Técnica y de Calidad de la ESA, firmó el contrato con Francisco Camps Ortiz, Presidente del Gobierno Regional de Valencia.

Entre los asistentes también se encontraban Alfonso Grau, primer teniente de alcalde de Valencia, Francisco Tomás Vert, Rector de la Universidad de Valencia, Francisco José Mora Más, Vicerrector de Planificación e Innovación de la Universidad Politécnica de Valencia, y Ramón Saénz de Heredia, Cónsul de España en La Haya.

“El Laboratorio de Radiofrecuencia (RF) de Alta Potencia es un centro de excelencia para Europa”, afirma Michel Courtois.

“Estas investigaciones especializadas sobre los efectos secundarios de las señales de RF en el entorno espacial han contribuido de forma significativa a los proyectos de la ESA y de la industria espacial europea de los últimos años.”

“El traslado del Laboratorio a Valencia permitirá aumentar la eficacia de sus servicios, beneficiándose de unas nuevas instalaciones, de nuevos recursos y de la comunidad de expertos de la región. Este traslado también permitirá maximizar su utilización, no sólo en el ámbito espacial sino también en otros sectores de alta tecnología.”

Esta instalación se incorporará a la red europea de laboratorios especializados de la ESA, entre los que también se encuentra Spasolab en España, Millilab en Finlandia, el laboratorio de tribología ESTL en el Reino Unido y el Laboratorio de Apoyo a la Tecnología Microelectrónica basado en Irlanda. Los equipos actuales del Laboratorio serán transferidos al VSC, donde un equipo de técnicos desarrollará las actividades de investigación supervisado por el actual responsable basado en ESTEC.

Las señales de radio de alta potencia pueden causar problemas en el Espacio

No es necesario exagerar la importancia de los sistemas RF en el Espacio. Juegan un papel fundamental en las comunicaciones y en la recuperación de los datos obtenidos por los satélites, y constituyen la base de los sistemas globales de telecomunicaciones y de navegación. Implementados en sistemas radar o de radiodetección, sirven para el estudio científico de la Tierra y de otros planetas.

“Existe una continua demanda para aumentar el espectro, el ancho de banda o la calidad de los datos transmitidos en RF”, comenta David Raboso, Responsable del Laboratorio de RF de Alta Potencia. “Las nuevas generaciones de satélites demandan sistemas RF mucho más potentes. Si bien los primeros satélites trabajaban sólo con unos cuantos vatios, las grandes misiones de hoy en día operan a niveles mil veces más altos. Se ha sobrepasado el umbral a partir del cual empiezan a ocurrir fenómenos que podrían dañar la integridad del satélite.”

Durante el último cuarto de siglo, el Laboratorio ha proporcionado apoyo a muchas misiones de la ESA, desde ERS y Envisat a Galileo y Alphasat. En Abril detendrá sus actividades en ESTEC para reanudar el trabajo en Julio en la nueva sede de Valencia.

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

Discovery listo para despegar

Friday, March 26, 2010

Un avión de transporte especializado llevó la carga útil a la plataforma de lanzamiento 39A, en preparación para la Misión Espacial STS-131 de la NASA. El contenedor, que puede verse en la zona izquierda de la imagen, es de la misma dimensión que la bahía de carga del transbordador espacial. En el interior se encuentra el módulo de suministro logístico Leonardo que será transportado a la Estación Espacial Internacional.

En el momento de la fotografía, Leonardo estaba siendo cargado dentro del transbordador espacial Discovery para su lanzamiento. El lanzamiento de la misión STS-131 será el próxima 5 de abril desde el Kennedy Space Center, en Cabo Cañaveral, Florida.

Imagen propiedad: NASA/Amanda Diller

Fuente: NASA

Billete de ida y vuelta a Marte, lo más real posible

Wednesday, March 24, 2010

Una tripulación de seis miembros, incluyendo dos europeos, comenzará dentro de sólo unos meses una misión simulada a Marte en una instalación integrada por una nave interplanetaria, un módulo de aterrizaje en Marte y paisajes marcianos. El experimento Mars500 pone a prueba la resistencia humana, lo mismo que un viaje real a Marte.

La misión consiste en simular un viaje a Marte -trayecto de vuelta incluido- de la forma más fiel posible: Mars500, que dará comienzo este verano en una instalación especial en Moscú, será la primera misión simulada a Marte de larga duración. La misión durará 520 días en total: 350 días de viaje a Marte; 30 días transcurridos en la superficie; y 240 días para el viaje de vuelta.
No hubo sin embargo mucho aislamiento el pasado lunes en el Centro Tecnológico de la ESA (ESTEC) en Noordwijk, Holanda, durante la presentación a la prensa de lo cuatro candidatos europeos a Mars500.

El belga Jerome Clevers, los franceses Arc’hanmael Gaillard y Romain Charles y el ítalo-colombiano Diego Urbina interrumpieron su entrenamiento para la misión –que realizan en Rusia desde el 24 de Febrero- para ser presentados a la prensa. Dos de ellos participarán en la misión final de 520 días, junto con tres rusos y un chino.

“Marte es el objetivo último en los programas de exploración de la humanidad”, dijo Simonetta di Pippo, directora de la división de Vuelos Tripulados de la ESA. “Además de desarrollar la infraestructura necesaria para la exploración, este Directorado tiene en marcha un programa de análogos en tierra, y actividades de investigación en la Estación Espacial Internacional, para garantizar que nuestros astronautas cuentan con la máxima preparación posible para hacer frente mental y físicamente a las misiones de larga duración. El estudio en aislamiento de Mars500 es un hito clave en este objetivo. Y es importante también resaltar la cooperación entre Rusia y la ESA, un valor más en este proyecto”.

Imagen propiedad: ESA - S. Corvaja, 2010

Fuente y más información: ESA

La Nebulosa del Mago, NGC 7380

Thursday, March 18, 2010

Esta imagen del cúmulo de estrellas NGC 7380, también conocida como la Nebulosa del Mago, es un mosaico de imágenes realizado por el Telescopio Espacial de Infrarrojos WISE y que abarca un área en el cielo, alrededor de 5 veces el tamaño de la luna llena. NGC 7380 se encuentra en la constelación de Cefeo, a unos 7.000 años luz de distancia de la Tierra, dentro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. El cúmulo de estrellas está incrustado en una nebulosa, que abarca unos 110 años luz de extensión.

Las estrellas de NGC 7380 han surgido de esta región de formación estelar en los últimos 5 millones de años, por lo que es un grupo estelar relativamente joven.

El telescopio espacial WISE, escanea todo el cielo en luz infrarroja, recogiendo el resplandor de cientos de millones de objetos y produce millones de imágenes. La misión está diseñada para descubrir objetos nunca antes vistos, incluyendo los estrellas más frías, las galaxias más luminosas del universo, y algunos de los asteroides más oscuros cercanos a la Tierra y también los cometas. Los catálogos que está produciendo serán de gran ayuda para responder preguntas fundamentales sobre el origen de los planetas, estrellas y galaxias.

WISE se une a otras dos misiones de infrarrojos en el espacio - el Telescoio Espacial Spitzer de la NASA y el Observatorio Espacial Herschel, una misión de la Agencia Espacial Europea. WISE es diferencia de estas misiones en que su objetivo abarca todo el cielo. Está diseñado para desplegar una amplia red y capturar todo tipo de tesoros cósmicos invisibles. Los cuatro detectores de infrarrojos a bordo del telescopio WISE, han sido utilizados para generar esta imagen.

El cúmulo estelar NGC 7380 fue descubierto por Caroline Herschel en 1787. Su hermano, William Herschel, descubrió la luz infrarroja en 1800.

Imagen propiedad: NASA / JPL-Caltech / UCLA

Fuente: NASA

La superficie de Fobos

Wednesday, March 10, 2010

Mars Express se encontró con la luna Fobos el pasado miércoles por la noche, sobrevolando su superficie a tan sólo 67 km de altitud, lo más cerca que cualquier objeto hecho por el ser humano se haya acercado a esta enigmática luna del planeta Marte. Los datos recogidos durante esta aproximación podrían ayudar a comprender el origen de Fobos y el de otras lunas de ‘segunda generación’. La naturaleza de Fobos entraña un misterio. Parece un objeto sólido, pero los anteriores sobrevuelos demostraron que su densidad es inferior a la que debería tener si se tratase de un cuerpo completamente sólido.

De hecho, los resultados apuntan a que entre un 25 y un 35% de esta luna está hueco. Esto ha llevado a los científicos a pensar que Fobos es una especie de ‘montón de escombros’ en órbita alrededor de Marte. Este montón de escombros estaría formado por rocas de distinto tamaño, con grandes espacios huecos donde no encajan entre sí.

Durante este sobrevuelo, los científicos tuvieron la oportunidad de tomar los datos más precisos obtenidos hasta la fecha del campo gravitatorio de Fobos. La señal de radio enviada desde la Tierra empezó a seguir la trayectoria de Mars Express a las 21:20 CET (20:20 UT). Los osciladores de frecuencia en tierra son unas 100 000 veces más estables que los que se encuentran a bordo del satélite, por lo que para este experimento, que requería la máxima precisión posible, se generó la señal en tierra y se escuchó el eco rebotado por el satélite.

Las señales de radio viajan a la velocidad de la luz en el vacío del espacio, por lo que necesitaron 6 minutos y 34 segundos en recorrer la distancia que separa a Mars Express de la Tierra. El eco se comenzó a recibir 13 minutos y 8 segundos después de enviar la señal original desde tierra. El eco recibido en las estaciones de seguimiento fue claro y potente. Tan potente que hasta los radioaficionados fueron capaces de sintonizar la señal, aunque sus equipos no son lo suficientemente sensibles como para detectar las ligeras variaciones inducidas por el campo gravitatorio de Fobos.

Una vez recibidos todos los datos, puede comenzar su análisis. En primer lugar se tratará de estimar las variaciones de densidad en el interior de esta luna de Marte. Esto permitirá a los científicos comprobar qué proporción del interior de Fobos está formado por huecos.

“Fobos es probablemente un objeto de segunda generación en nuestro Sistema Solar”, explica Martin Pätzold, de la Universidad de Colonia, en Alemania, e Investigador Principal del experimento MaRS (Mars Radio Science). Que sea un objeto de segunda generación significa que se formó por la coalescencia de fragmentos más pequeños en órbita del planeta Marte, después de la formación de este planeta, y no a partir de la misma nube protoplanetaria que dio origen a los planetas de nuestro Sistema Solar. Hay otras lunas entorno a otros planetas que también podrían haber tenido un origen similar, como es el caso de Amaltea, en Júpiter.

Sea cual sea la causa que originó Fobos, llegará un momento en que vuelva a su estado desagregado. Su órbita está decayendo lentamente hacia Marte, y llegará un punto en el que la gravedad del Planeta Rojo lo rompa en pequeños fragmentos. “Se formó a partir de escombros y terminará como un montón de escombros”, comenta Pätzold. “Mientras dure, tenemos la oportunidad de estudiarlo y de explorarlo”.

La aproximación de la semana pasada a Fobos forma parte de una campaña durante la que Mars Express se acercará 12 veces a esta luna de Marte. En las dos aproximaciones anteriores se utilizó el radar a bordo del satélite europeo para indagar bajo la superficie de esta enigmática luna, intentando detectar la reflexión de sus estructuras internas. Durante los próximos sobrevuelos, la cámara de Mars Express tomará el relevo para adquirir imágenes en alta resolución de la superficie de Fobos.

Más información

A medida que se vayan realizando las distintas aproximaciones a Fobos, se publicará información actualizada en el blog de Mars Express.

Imagen propiedad: ESA/ DLR (S. Semm, M. Wählisch, K.Willner)/ FU Berlin (G. Neukum)

Fuente: ESA

El telescopio Kepler celebra un año en el espacio

Sunday, March 7, 2010

Esta semana se cumple un año, desde que el telescopio Kepler de la NASA despegó hacia el oscuro cielo nocturno, dejando un resplandor brillante a su paso, comenzando así la misión de búsqueda de mundos como la Tierra.

"Fue un lanzamiento impresionante", recordó el ex Gerente del Proyecto Kepler James Fanson del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California

Tras el espectacular lanzamiento nocturno de Kepler, desde Cabo Cañaveral, Florida, a bordo de un cohete United Launch Delta II a las 7:49 pm Hora del Pacífico, los miembros del equipo científico gritaron de alegría.

"Ahora comienza la diversión", bromeó en estado de éxtasis William Borucki, perteneciente a la misión Kepler, e investigadora principal del Ames Research Center, Moffett Field, California, de la NASA.

Desde que comenzó la búsqueda, el cazador de exoplanetas de la NASA ha logrado un éxito significativo en su intento de responder a la pregunta eterna: "¿Estamos solos en nuestra galaxia?" Hace dos meses, a día de hoy, los científicos de Kepler anunciaron con gran júbilo, el descubrimiento de cinco grandes exoplanetas (planetas situados más allá de nuestro sistema solar) denominados Kepler 4b, 5b, 6b, 7b y 8b.

La Misión Kepler está diseñada para observar más de 150.000 estrellas continuamente, y al mismo tiempo, señales de planetas del tamaño de la Tierra por lo menos hasta noviembre de 2012. Algunos de los planetas que se decubran se espera que estén en la zona de la órbita de una estrella "habitable", una región cálida, donde el agua líquida podría formarse en la superficie.

Kepler es una misión Discovery de la NASA. Kepler es administrado y operado por la NASA Ames, Ames y es la organización del hogar de la Ciencia Investigador Principal. El desarrollo de Kepler fue administrado por el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California Ball Aerospace & Technologies Corp., Boulder, Colorado, desarrolló el sistema de vuelo de Kepler. Ball Aerospace y el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder, operaciones de la misión de apoyo. El archivo final de datos se encuentra en el Space Telescope Science Institute en Baltimore, Md.

Más información online en http://www.nasa.gov/kepler y http://www.kepler.nasa.gov/.

Aniversario lanzamiento Telescopio Kepler

Imagen propiedad: NASA

Fuente: SC

El portal Eduspace ofrece nuevo material educativo sobre la observación de la Tierra

Friday, March 5, 2010

Durante los últimos 12 años, el portal Eduspace de la ESA ha sido una importante fuente de información para profesores y estudiantes de secundaria. Esta semana, la página estrena un nuevo diseño y una actualización de todos sus contenidos, proporcionando todavía más información sobre la observación de la Tierra y sus aplicaciones prácticas. El portal Eduspace fue desarrollado para presentar a los estudiantes de educación secundaria las distintas técnicas de observación de la Tierra y sus aplicaciones, aunque también incluye contenidos orientados a los estudiantes universitarios.

Desde su presentación en el año 1998, ha constituido una importante fuente de recursos educativos gracias a la publicación de varios catálogos de imágenes de la Tierra y de un sofisticado programa para procesarlas llamado LEOWorks, que permite analizar y trabajar con la información obtenida por los satélites desde los ordenadores de cualquier centro de enseñanza.

Durante muchos años, la página ha estado basada en una estructura modular, que incluía una presentación de los principios básicos de la observación de la Tierra, un módulo conocido como ‘Envisat para escuelas’, y ejemplos de cómo se utilizan estos datos en distintas aplicaciones o regiones geográficas, como Europa desde el Espacio, África desde el Espacio, Cambio Climático y Monitorización de Desastres.

Una nueva estructura

La nueva versión de Eduspace es más fácil de utilizar y sus contenidos resultan más accesibles. También proporciona mucha más flexibilidad, lo que permitirá incluir nuevos contenidos en el futuro. Se han conservado los módulos tradicionales, pero con una nueva presentación.

La sección dedicada a explicar los principios y las técnicas de observación de la Tierra continúa siendo la introducción principal al resto de contenidos de la página. El módulo ‘Envisat para escuelas’ sigue ofreciendo información sobre la misión del mayor satélite de la ESA dedicado al estudio del medio ambiente, explicando la utilidad de sus instrumentos y mostrando dos ejemplos prácticos. Sin embargo, la nueva página presenta las distintas áreas de aplicación en función del tema – La Tierra desde el Espacio o Temas Ambientales – y clasificados por región geográfica.

Los puntos clave de este portal educativo son los casos prácticos, que proporcionan a profesores y alumnos ejemplos de estudios detallados de una región en particular, dentro de cada categoría. Una serie de datos complementarios y de ejercicios completan el material educativo que permite introducir temas sobre la observación de la Tierra en el programa lectivo.

La información disponible actualmente se irá completando hasta ofrecer datos detallados de todos los continentes.

La última versión del programa LEOWorks es capaz de realizar funciones avanzadas de procesado de imágenes, entre las que se incluyen la clasificación, la corrección geométrica o la fusión de imágenes (pan-sharpening).

Eduspace está disponible de momento en ocho idiomas: inglés, francés, alemán, danés, neerlandés, italiano, español y portugués. Está previsto traducirlo a otros idiomas, como el griego, que estará disponible próximamente.

Space Basics

Para todos aquellos que no estén familiarizados con la observación de la Tierra y con la teledetección, está disponible una nueva lección introductoria en la página principal de ESA Educación. El bloque ‘Space Basics – Earth observation’ (de momento sólo disponible en inglés) explica de forma breve y concisa la terminología utilizada en el campo de la observación de la Tierra. También está disponible un conjunto de ejercicios para hacer en las aulas, basados en las imágenes obtenidas por los satélites y en las lecciones presentadas en Eduspace.

Imagen propiedad: ESA/ EUMETSAT

Fuente: ESA

Colisión de Iceberg en la Antártida

Thursday, March 4, 2010

Un gran iceberg, aproximadamente del tamaño de Rhode Island llamado B-09B (centro derecha de la imagen) chocó con el borde del glaciar Mertz, en la Antártida oriental este mes, originando un nuevo iceberg (superior izquierda de la imagen) que es casi tan grande como B - 09B. Esta imagen del 20 de febrero 2010, es uno de una serie de imágenes capturadas por el satélite AQUA de la NASA y que nos ha mostrado la progresión y las secuelas de la colisión.

La lengua de hielo flotante del glaciar, como flujos de hielo debajo de la Antártida y en el agua. Las lenguas glaciares se hacen más largas de año en año hasta que finalmente se desprenden, y originan el nacimiento de un nuevo iceberg.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

La misión SMOS genera las primeras imágenes calibradas

Monday, March 1, 2010

Tan sólo cuatro meses después de su lanzamiento, la misión SMOS de la ESA ya está generando las primeras imágenes calibradas. Estas imágenes de la ‘temperatura de brillo’ de la superficie de la Tierra permiten obtener información clara sobre las variaciones globales de la humedad del suelo y de la salinidad de los océanos. Estos resultados ayudarán a comprender mejor el ciclo del agua en nuestro planeta.

Lanzada el pasado 2 de Noviembre, la misión para el estudio de la Humedad del Suelo y de la Salinidad de los Océanos (Soil Moisture and Ocean Salinity, SMOS) permite mejorar los modelos sobre el ciclo del agua en la Tierra realizando observaciones a escala global de la humedad del suelo y de la salinidad de los océanos. Al monitorizar de forma sistemática estas dos variables, SMOS nos ayudará a comprender mejor los procesos de intercambio de agua entre la superficie de la tierra y la atmósfera, y a mejorar los modelos climáticos y meteorológicos.

Además, los datos generados por la misión SMOS tendrán aplicación práctica en áreas como la agricultura y la gestión de los recursos hidrológicos. SMOS toma imágenes de la ‘temperatura de brillo’, que es una medida de la radiación emitida por la superficie de la Tierra. Estas imágenes requieren una importante labor de post-procesado para poder generar los datos finales sobre la humedad del suelo y la salinidad de los océanos. Durante la actual fase de entrada en servicio, se está trabajando para mejorar y garantizar la calidad de estas imágenes antes de que puedan ser utilizadas por la comunidad científica. La ESA publica hoy los primeros resultados, que resultan muy alentadores.

Desde su lanzamiento, ingenieros y científicos de varios institutos de investigación de toda Europa han estado poniendo a punto el satélite SMOS y su instrumento principal. Esta fase de entrada en servicio, que continuará hasta finales de Abril, comenzó con las pertinentes comprobaciones de la plataforma Proteus – un ‘bus’ genérico desarrollado por la Agencia Espacial Francesa, CNES, y por Thales Alenia Space – y del instrumento MIRAS, desarrollado por EADS-CASA en España bajo un contrato de la ESA. Tanto la plataforma como el satélite han demostrado unas prestaciones excelentes durante sus primeros cuatro meses en órbita.

Achim Hahne, Director del Proyecto SMOS para la ESA, comenta, “Nuestro equipo de desarrollo está muy satisfecho con el funcionamiento en órbita del sistema SMOS. Todavía estamos en la mitad de la fase de entrada en servicio, pero resulta muy gratificante poder ver unas imágenes calibradas tan alentadoras.”

Imagen propiedad: ESA

Fuente: ESA

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