El cometa Hartley 2 será visitado por la sonda espacial Deep Impact

Thursday, October 28, 2010

La misión EPOXI de la NASA sigue acercando a su objetivo, el cometa Hartley 2, a una velocidad de 12.5 kilómetros por segundo. El 4 de noviembre aproximadamente a las 10:01 hora local (7:01 am hora del Pacífico) la sonda espacial hará su mayor aproximación al cometa a una distancia de unos 700 kilómetros. Será la quinta vez que un cometa ha sido fotografiado de cerca y la primera vez en la historia que dos cometas se han fotografiado con los mismos instrumentos y la misma resolución espacial.

"El cometa Hartley 2 es un gran espectáculo con más de una sorpresa para el equipo científico de la misión", dijo el investigador principal de EPOXI Mike A'Hearn de la Universidad de Maryland, College Park. "Esperamos más sorpresas durante el encuentro".

Las observaciones científicas del cometa Hartley 2 se iniciaron el pasado 5 de septiembre. Se está proporcionando al equipo de EPOXI de la tecnlogía científica más sofisticada para obtener de la mejor vista ampliada de un cometa en la historia durante su paso por el sistema solar interior. Las observaciones además, continuarán durante la fase de encuentro de la misión.

Las horas que rodean el encuentro con el cometa, serán especialmente difíciles para el equipo de la misión, ya que están al mando de una nave espacial reciclada que no fue diseñada para este vuelo sobre el cometa. La nave fue diseñada y aplicada con éxito para el encuentro de Deep Impact con el cometa Tempel 1, el 4 de julio de 2005. Al reciclar Deep Impact que ya estaba construida, la misión EPOXI ha obtenido un ahorros del orden de 90% de una hipotética misión con objetivos similares, partiendo desde cero.

"Si tuviéramos que empezar desde el principio, probablemente habría que mover algunos de los componentes de la nave espacial a diferentes lugares", dijo Tim Larson, gerente del proyecto para la misión EPOXI del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California "Pero hemos desarrollado la creatividad para trabajar con lo que tenemos. Esta nave, y el equipo de la misión, han registrado ya 3,2 mil millones millas en los últimos cinco años, y estamos seguros de que tenemos un plan de éxito en el acercamiento que tendrá lugar con el cometa Hartley 2."

La fase de encuentro de la misión, comienza la noche del 03 de noviembre, cuando la nave está a 18 horas del momento de máxima aproximación al núcleo del cometa. En ese momento la sonda espacial, dejará de transmitir a través de su gran antena de alta ganancia para sí mismo y se reorientará para que una cámara de infrarrojos se mantenga fija en el cometa durante las siguientes 24 horas.

"Cuando se inicia la fase de encuentro, todas las imágenes de la nave espacial se van a almacenar a bordo de sus dos equipos", dijo Larson. "Poco después de sobrevolar el cometa alrededor de las 7 am, hora local, vamos a ser capaces de reorientar la nave espacial, para que podamos mantener la cámara fija en el núcleo del cometa, mientras que apunta nuestra gran antena de alta ganancia hacia la Tierra."

"Vamos a estar esperando", dijo A'Hearn. "Las imágenes en su máxima aproximación no llegarán a la Tierra, hasta muchas horas después del encuentro real, debido a la memoria de la nave espacial. Tendremos algunas pistas de cómo este núcleo difiere del cometa Tempel 1, en torno a cinco imágenes que se llegarán a la Tierra sólo una hora después del máximo acercamiento. "

EPOXI es una misión extendida que utiliza la sonda espacial Deep Impact que ya estaba en el espacio, para explorar distintos objetivos celestes. El nombre en sí EPOXI, es una combinación de los nombres de los dos componentes de la misión extendida: las observaciones de planetas extrasolares, llamada Extrasolar Planet Observations and Characterization (EPOCh), y el sobrevuelo del cometa Hartley 2, llamada Deep Impact Extended Investigation (DIXI). La nave seguirá siendo conocida como "Deep Impact".

Imágenes propiedad: NASA

Fuente: NASA

La sonda Rosetta desenmascara a un falso cometa

Wednesday, October 20, 2010

Un atropello cósmico en el que el conductor se da a la fuga, dos asteroides en el lugar y en el momento equivocado; las únicas pistas: un gran rastro de escombros y una identidad falsa. Afortunadamente, la sonda Rosetta de la ESA ha sido capaz de resolver el caso.

Rosetta aprovechó la ventaja de encontrarse lejos de la Tierra para observar el misterioso objeto ‘P/2010 A2’ desde una perspectiva única. A través del objetivo de su cámara OSIRIS, la sonda europea descubrió que este objeto no se trataba de un cometa, como se sospechaba desde un principio, sino del rastro de escombros generados tras la colisión de dos asteroides.

Un telescopio desde la superficie de la Tierra descubrió el P/2010 A2 en Enero de 2010 durante una inspección rutinaria del firmamento. Este objeto se clasificó inmediatamente como un cometa por presentar una larga cola, aunque los astrónomos no estaban del todo convencidos. El P/2010 A2 se encuentra en el cinturón interior de asteroides, describiendo una órbita casi circular, mientras que la mayoría de los cometas se acercan al Sol desde los confines del Sistema Solar recorriendo elipses de proporciones gigantescas.

Por otra parte, el P/2010 A2 no parecía presentar un núcleo que diera origen a su cola, simplemente presentaba una brillante estela. “Éramos conscientes de que hacía falta observar el P/2010 A2 desde un punto de vista diferente, y Rosetta se encontraba en el lugar idóneo para investigarlo de cerca”, explica Colin Snodgrass del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, en Alemania.

Al comparar las imágenes obtenidas por Rosetta con las de los telescopios en Tierra y con modelos matemáticos, se detectó que la cola no estaba compuesta por un flujo continuo de material eyectado por un hipotético núcleo, como sucede en los cometas, sino que se trataba de un conjunto de partículas que fueron arrojadas al espacio en un momento concreto.

La causa más probable sería la colisión entre dos asteroides, pero, de ser así, ¿cuándo sucedió el accidente?

El Dr. Snodgrass y su equipo se dieron cuenta de que, gracias a la resolución de las imágenes tomadas por Rosetta, podían utilizar la forma y el tamaño de la estela como base para hacer una estimación bastante precisa de cuándo tuvo lugar la colisión.

Su investigación dio como resultado un periodo de diez días, centrado en el pasado día 10 de Febrero de 2009, prácticamente un año antes de su descubrimiento.

“Estamos muy seguros de que sucedió en esas fechas, ya que nos hemos basado en datos de muy alta calidad”, precisa el Dr. Snodgrass.

Un equipo internacional, en el que se encuentra Jessica Agarwal, antigua investigadora asociada a la ESA, fue capaz de distinguir un asteroide de unos 120 m de diámetro al frente del rastro de escombros.

Al introducir los resultados de estas observaciones en el modelo matemático de la colisión, el Dr. Snodgrass y su equipo concluyeron que el otro asteroide probablemente fuese muy pequeño, de tan sólo unos pocos metros de diámetro, por lo que habría quedado completamente destruido tras la colisión.

“Es muy emocionante investigar los restos de una colisión tan reciente”, comenta Rita Schulz, Científica del Proyecto Rosetta para la ESA.

Se estima que este tipo de impactos sólo suceden una vez cada mil millones de años, si nos centramos en un asteroide en concreto. Sin embargo, teniendo en cuenta el gran número de objetos que componen el cinturón de asteroides, podría suceder una colisión como esta cada doce años, aproximadamente.

A medida que avanza la tecnología, somos capaces de detectar objetos más pequeños en el firmamento; el Dr. Snodgrass espera que las nuevas generaciones de telescopios permitan cada año observar colisiones entre asteroides más pequeños.

“El asteroide P/2010 A2 podría ser tan sólo un anticipo de los nuevos descubrimientos que nos esperan”, concluye el Dr. Snodgrass.

Imagen propiedad: ESA / C. Carreau / MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/RSSD/INTA/UPM/DASP/IDA

Fuente: ESA

Nebulosa de la Laguna

Monday, October 18, 2010

Esta imagen se asemeja a un lienzo en el que el artista ha desarrollado toda su imaginación para desplegar esta "obra de arte" llena de color. Podemos ver unas crestas, que parecen fluir en el espacio, en diferentes tonalidades, en esta fotografía de la Nebulosa de la Laguna, que abarca un área de casi 3 años-luz de ancho. Los colores de la imagen corresponden a la de emisión de gas ionizado en la nebulosa y fueron grabados por la cámara del telescopio Hubble de la NASA y ESA.

También conocida como M8 en el Catálogo Messier, la nebulosa es una región de formación estelar en la constelación de Sagitario que aparece muy nítida a los ojos del Telescopio Espacial Hubble, y que vista de cerca revela ondulantes formas esculpidas por la luz energética y los vientos de las nuevas estrellas formadas de la región. Por supuesto, la Nebulosa de la Laguna es un destino popular para los observadores del cielo nocturno con telescopios.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Hubble observa una colisión de asteroides

Wednesday, October 13, 2010

El Telescopio Espacial Hubble ha capturado por primera vez las fotos de una colisión entre dos asteroides. Las imágenes muestran un objeto extraño en forma de X, en la cabecera de un rastro de lo que parecía ser un cometa. En enero, los astrónomos comenzaron a utilizar el Hubble para realizar el seguimiento del objeto durante cinco meses. Ellos pensaban que habían sido testigos de una colisión reciente de asteroides, pero se sorprendieron al saber que la colisión se produjo a principios de 2009.

"Esperábamos que el campo de escombros se expandieran de manera espectacular, como la metralla de una granada de mano," dijo el astrónomo David Jewitt de la Universidad de California en Los Ángeles, que es el líder de las observaciones del Hubble. "Pero lo que ocurrió fue todo lo contrario. Hemos encontrado que el objeto se está expandiendo muy, muy lentamente".

El objeto peculiar, denominado P/2010 A2, se encontró circulando por el cinturón de asteroides, un depósito de millones de cuerpos rocosos entre las órbitas de Marte y Júpiter. Se estima que se producen colisiones como ésta una vez al año. Se conoce que cuando los objetos chocan, inyectan polvo hacia el espacio interplanetario. Pero hasta ahora, los astrónomos se han basado en modelos para hacer predicciones acerca de la frecuencia de estas colisiones y la cantidad de polvo producido.

Capturar fotografías de asteroides que chocan es difícil debido a que los grandes impactos son poco frecuentes, mientras que los más pequeños, como el que produjo P/2010 A2, son muy débiles. Los dos asteroides que componen P/2010 A2 no se conocían antes de la colisión, ya que eran demasiado débiles para ser observados. La propia colisión fue observable debido a la posición de los asteroides en relación con el Sol. Alrededor del 10 o 11 meses más tarde, en enero de 2010, el Lincoln Near-Earth Research (LINEAR) Program Sky Survey, vio la cola parecido a un cometa producido por la colisión. Pero sólo Hubble ha podido discernir el patrón del objeto con forma de X, que ofrece pruebas inequívocas de que algo extraño se había producido en el supuesto cometa.

Aunque las imágenes del Hubble dan pruebas convincentes de una colisión de asteroides, Jewitt dice que todavía no dispone de información suficiente para descartar otras explicaciones para el peculiar objeto.

Las imágenes del Hubble, capturadas entre enero y mayo de 2010 con Gran Cámara del telescopio, revelan un objeto puntual de unos 400 pies de ancho, con una larga cola, y el polvo que fluye detrás, nunca antes se visto con forma de X. Los tamaños de las partículas en la cola se estiman que varían desde aproximadamente 1/25TH de una pulgada a una pulgada de diámetro.

El objeto de 400 pies de ancho en la imagen del Hubble, es el remanente de un organismo precursor de un poco más grande. Los astrónomos creen que una piedra más pequeña, tal vez 10 a 15 pies de ancho, se estrelló contra la más grande. La pareja probablemente chocó a gran velocidad, alrededor de 11.000 kilómetros por hora, que cuando estrellaron y vaporizó el pequeño asteroide y eyectó el material de la más grande. Jewitt estima que el encuentro violento ocurrió en febrero o marzo de 2009 y fue tan poderoso como la detonación de una pequeña bomba atómica.

la radiación solar barrió luego los escombros tras el asteroide remanente, formando una cola de cometa. La cola contiene polvo suficiente para hacer una bola de 65 pies de ancho. La revista científica Nature publicará los resultados de la investigación el 14 de octubre.

"Una vez más, el Hubble ha revelado fenómenos inesperados que ocurren en el patio de nuestro entorno planetario", dijo Eric Smith, científico del programa Hubble de la NASA en Washington. "A pesar de que a menudo las profundas observaciones del Hubble del universo o hermosas imágenes de nebulosas brillantes de nuestra galaxia producen los titulares, las observaciones como ésta de los objetos en nuestro sistema solar nos recuerdan la cantidad de exploración que todavía tenemos que hacer a nivel local."

Los astrónomos planean utilizar el Telescopio Hubble el próximo año para ver el objeto de nuevo. Jewitt y sus colegas esperan ver hasta qué punto el polvo se ha desplazado hacia atrás por la radiación del sol y cómo la estructura misteriosa en forma de X ha evolucionado.

Imágenes propiedad: NASA, ESA, and D. Jewitt (UCLA)

Fuente: Telescopio Espacial Hubble

La sonda Venus Express se enfrenta a la atmósfera venusiana

Tuesday, October 12, 2010

La atmósfera sobre las regiones polares de Venus es más fina de lo que se pensaba. ¿Qué cómo podemos saberlo? Porque la misión Venus Express de la ESA ha estado allí para comprobarlo. Esta vez no se limitó a tomar datos desde su órbita, sino que se zambulló en las capas superiores de la venenosa atmósfera de nuestro planeta vecino para realizar medidas de primera mano.

Venus Express atravesó las últimas capas de la atmósfera de Venus durante tres series de pases a baja altura realizados entre Julio y Agosto de 2008, en Octubre de 2009 y entre Febrero y Abril de 2010. El objetivo era medir la densidad de las capas superiores de la atmósfera de Venus sobre las regiones polares, un experimento sin precedentes en este planeta.

La campaña ya ha generado diez resultados completos, que demuestran que la atmósfera sobre las regiones polares de Venus es un 60% más fina de lo esperado. Este sorprendente resultado podría indicar la presencia de ciertos fenómenos naturales actuando en la atmósfera de Venus. Un equipo de científicos dirigido por Ingo Mueller-Wodarg del Imperial College de Londres está investigando las posibles causas.

La densidad es un parámetro crítico para los controladores de esta misión, que están analizando la posibilidad de reducir todavía más la altura a la que Venus Express sobrevuela el planeta, lo que permitiría modificar la órbita y aumentar la vida de la misión.

“Sería peligroso que el satélite descienda más en la atmósfera sin comprender antes cómo se comporta la atmósfera de Venus”, comenta Pascal Rosenblatt, del Royal Observatory de Bélgica, miembro del equipo de control de la misión.

Tan sólo el hecho de que Venus Express pueda realizar este tipo de mediciones es de por sí digno de admiración. El satélite no fue diseñado para realizar estas maniobras y no tiene instrumentos capaces de medir directamente la densidad de la atmósfera. Para lograrlo, las estaciones de seguimiento en la Tierra han monitorizado con precisión cómo se reducía la velocidad de la sonda al cruzar las capas más altas de la atmósfera venusiana, como resultado de la resistencia aerodinámica.

Además, el equipo en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA en Darmstadt, Alemania, decidió girar los paneles solares de Venus Express de forma que uno permanezca paralelo y el otro perpendicular a la velocidad de vuelo. Como resultado, la resistencia aerodinámica induce un giro en el satélite.

La atmósfera de Venus se extiende desde la superficie del planeta hasta unos 250 km. Durante la campaña de Abril, Venus Express sobrevoló la superficie de Venus a tan sólo 175 km de altura.

Además de éste sorprendente resultado, la rotación del satélite permitió registrar un cambio abrupto en la densidad atmosférica al pasar del día a la noche de Venus. La próxima semana, Venus Express se zambullirá de nuevo en la atmósfera venusiana, esta vez descendiendo hasta los 165 km.

En base a estos resultados, el equipo de operaciones podrá modificar la trayectoria de Venus Express, reduciendo a la mitad el tiempo necesario para completar una órbita, lo que permitirá realizar nuevos experimentos científicos. En la órbita elíptica en la que se encuentra actualmente, Venus Express necesita 24 horas para completar una vuelta entorno al planeta, acercándose a 250 km de su superficie en el periastro y alejándose hasta los 66 000 km en el apoastro.

Cuando Venus Express se encuentra lejos del planeta, la gravedad del Sol la aparta ligeramente de su trayectoria nominal. Para compensar esta perturbación, cada 40-50 días se deben encender los motores de la sonda, consumiendo un combustible que a este ritmo se habrá agotado en 2015. Con el objetivo de aumentar la vida de la misión, el equipo de operaciones planea reducir la altura de la órbita (en su apoastro) utilizando la atmósfera del planeta para frenar la sonda. Se trata de una maniobra muy delicada y potencialmente peligrosa, que requiere un minucioso calculo previo.

“Todavía necesitamos terminar una serie de estudios preliminares para poder calcular en detalle esta delicada maniobra”, comenta Håkan Svedhem, Científico del Proyecto Venus Express para la ESA. “Si nuestros experimentos demuestran que se puede realizar la maniobra con total seguridad, seremos capaces de reducir la altura del apoastro de Venus Express a principios de 2012.”

Mientras tanto, los equipos de científicos involucrados en la misión se muestran muy satisfechos con los datos obtenidos hasta la fecha. “No podíamos estudiar esta región con nuestros instrumentos porque la atmósfera es demasiado fina, pero ahora estamos tomando medidas de primera mano”, concluye el Dr. Mueller-Wodarg.

Imágenes propiedad: ESA / Animación courtesía de P. Rosenblatt, Royal Observatory of Belgium

Fuente: ESA

La Nebulosa Roseta

Saturday, October 9, 2010

nebulosa rosettaSituada a unos 5.000 años luz de la Tierra, esta imagen muestra a la región de formación de estrellas de la nebulosa Roseta. Los datos obtenidos del Observatorio de Rayos X Chandra aparecen de color rojo y se indica con una línea blanca que delimita las observaciones. Los rayos X revelan cientos de estrellas jóvenes en el cúmulo central y otros grupos más débiles en todas direcciones. Los datos ópticos del Digitized Sky Survey y el Observatorio Nacional Kitt Peak (en color púrpura, naranja, verde y azul) muestran grandes áreas de gas y polvo, entre ellos los pilares gigantes de gas que permanecen después de la intensa radiación de las estrellas masivas.

Un reciente estudio de Chandra del cúmulo que aparece en el lado derecho de la imagen, llamado NGC 2237, proporciona la primera prueba de las estrellas de baja masa en este grupo de cúmulos satélites. Anteriormente, sólo se habían descubierto 36 estrellas jóvenes en NGC 2237, pero con las observaciones de Chandra se ha incrementado esta muestra a cerca de 160 estrellas. La presencia de fuentes de rayos X que emiten las estrellas alrededor de los pilares y la detección de un flujo de salida - comúnmente asociado a estrellas muy jóvenes - procedentes de un área oscura de la imagen óptica, indica que la formación estelar continúa en NGC 2237. Al combinar estos resultados con estudios anteriores, los científicos concluyen que el grupo central formado en primer lugar, seguido de la expansión de la nebulosa, provocó la formación de los dos cúmulos de estrellas vecinos, incluyendo NGC 2237.

Imagen propiedad: X-ray (NASA/CXC/SAO/J. Wang et al), Optical (DSS & NOAO/AURA/NSF/KPNO 0.9-m/T. Rector et al)

Fuente: NASA

Imagen del meteorito 'Oileán Ruaidh' en Marte

Wednesday, October 6, 2010

Meteorito Oileán Ruaidh en MarteEsta es una imagen de un meteorito caído en Marte y que el Rover Opportunity de la NASA se encontró en su camino sobre la superficie del planeta rojo. Después de identificar el meteorito desde la distancia, ha llegado a su altura y lo ha estado examinando durante el pasado mes de septiembre de 2010.

Las cámaras abordo del Rover Opportunity han mostrado por primera vez el meteorito en las imágenes capturadas en el Sol 2363 de la misión del rover en el planeta Marte (16 de septiembre de 2010). Esta vista fue tomada con la cámara panorámica del rover en el Sol 2371 (24 de septiembre de 2010).

El equipo científico utilizó dos herramientas albergadas en el brazo robótico del Opportunity - el generador de imágenes microscópicas y el espectrómetro de partículas alfa de rayos X - para inspeccionar la textura de la roca y su composición. La información del espectrómetro confirmó que la roca es un meteorito compuesto de níquel y hierro. El equipo informalmente ha llamado la roca "Oileán Ruaidh" que es el nombre gaélico de una isla frente a la costa noroeste de Irlanda.

El Opportunity partió de Oileán Ruaidh y reanudó su viaje hacia el destino a largo plazo de la misión del rover en Marte, el cráter Endeavour.

La fotografía se presenta aproximadamente en color verdadero, combinando imágenes a través de tres filtros Pancam que admite longitudes de onda de 601 nanómetros, 535 nanómetros y 482 nanómetros.

Imagen propiedad: NASA / JPL-Caltech / Cornell University

Fuente: NASA

El exoplaneta GJ 436b sorprende a los astrónomos

Monday, October 4, 2010

El exoplaneta gigante GJ 436b tiene una característica especial que ha sorprendido a los astrónomos. Situado en una estrella de la constelación de Leo, el planeta gigante carece de un elemento químico, el gas metano.

Los astrónomos que han estado estudiando este planeta del tamaño de Neptuno con el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, GJ 436b tiene una cantidad muy pequeña de gas metano, un ingrediente muy común en los planetas de nuestro Sistema Solar. Esta concepción artística, muestra como se vería este exoplaneta, sin presencia apenas de metano, y parcialmente eclipsado por su estrella.

Los modelos de las atmósferas planetarias, indican que cualquier mundo con la mezcla común de hidrógeno, carbono y oxígeno, y una temperatura de hasta 1.000 grados Kelvin (1.340 grados Fahrenheit) debería tener una gran cantidad de metano y una pequeña cantidad de monóxido de carbono. Sin embargo, con el exoplaneta GJ 436b a unos 800 grados Kelvin (o 980 grados Fahrenheit), no sucede así por la ausencia del gas metano. El hallazgo demuestra la diversidad de exoplanetas, y la necesidad de seguir estudiando.

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

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