Tormenta de nieve en el cometa Hartley 2

Sunday, November 21, 2010

La sonda espacial de la Misión EPOXI de la NASA reveló una tormenta de nieve cósmica en el cometa Hartley 2 creada por chorros de dióxido de carbono arrojando toneladas de partículas de hielo con un tamaño es entre una pelota de golf y pelotas de baloncesto, que son esponjosas y que surgen de los extremos rocosos del cometa con forma de cacahuete. Al mismo tiempo, un proceso diferente se estaba produciendo y estaba causando el escape de vapor de la sección media del cometa.

Esta información arroja nueva luz sobre la naturaleza de los cometas y los planetas. La NASA y otros científicos han comenzado a analizar las imágenes. Los científicos compararon los nuevos datos con los obtenidos por otra sonda que visitó el cometa Hartley 2 en 2005.

"Esta es la primera vez que hemos visto trozos individuales de hielo en forma de nube alrededor de un cometa o grades chorros expulsados con gas de dióxido de carbono", dijo Michael A'Hearn, investigador principal de la nave espacial en la Universidad de Maryland. "Buscamos estas partículas e hielo, pero no los vismos, alrededor del cometa Tempel 1."

Los nuevos hallazgos muestran que Hartley 2 actúa de forma diferente que el cometa Tempel 1 y los otros tres núcleos de cometas fotografiado por la sonda espacial. El dióxido de carbono parece ser una clave para entender Hartley 2 y explica por qué las superficies lisas y rugosas responden de manera diferente al calentamiento solar, y tienen diferentes mecanismos por los cuales, escapa el agua del interior del cometa.

"Cuando vimos por primera vez todas las partículas que rodean el núcleo del cometa, la boca se mos quedó abierta", dijo Pete Schultz, co-investigador de la misión EPOXI en la Universidad Brown. "Las imágenes de la misión Stéreo revelan que hay bolas de nieve en frente y detrás del núcleo, haciendo que parezca una escena como uno de esos globos de nieve de cristal".

Los datos muestran la superficie lisa del cometa Hartley 2 y se comporta como la mayoría de la superficie del cometa Tempel 1, con agua que se evapora de la superficie y se filtra a través del polvo. Sin embargo, las áreas ásperas de Hartley 2, con chorros de dióxido de carbono que rocían las partículas de hielo, son muy diferentes.

Según ha relatado Jessica Sunshine, investigadora de EPOXI y directora adjunto de la Universidad de Maryland. "Debajo de la zona media del cometa, el hielo de agua se convierte en vapor de agua que fluye a través del material poroso, con el resultado de que cerca del cometa en esta área, vemos una gran cantidad de vapor de agua."

Ingenieros en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California, han estado buscando señales de partículas de hielo salpicada en la nave espacial. Hasta el momento han encontrado partículas, que se calcula pesan un poco menos de la masa de un copo de nieve, y que podrían haber golpeado la nave, pero no dañarla.

Los científicos necesitarán un análisis más detallado para determinar la duración de esta tormenta de nieve cósmica o cometaria, y si las diferencias en la actividad entre mediados y final del cometa son tras el resultado de como se formó el cometa hace aproximadamente 4.5 mil millones de años o es debido a efectos más recientes evolutivos.

EPOXI es una combinación de los nombres de los dos misiones diferentes: las Observaciones y Caracterización de Planetas Extrasolares (EPOCh), y el sobrevuelo del cometa Hartley 2, llamada Deep Impact Extended Investigation (DIXI).

Jet Propulsion Laboratory, una división del Instituto Tecnológico de California, dirige la misión EPOXI de Ciencia y Tecnología Espacial de la NASA. La nave fue construida para la NASA por Ball Aerospace & Technologies Corp., en Boulder, Colorado

Galería de imágenes del cometa Hartely 2 (Recomendado)

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech/UMD

Fuente: NASA

La sonda Hayabusa ha traído restos del asteroide Itokawa

Thursday, November 18, 2010

Los científicos involucrados en la primera misión espacial cuyo propósito principal era traer material de la superficie de asteroides y regresar a la Tierra, han confirmado la presencia de partículas recogidas en un recipiente pequeño a bordo de la sonda espacial Hyabusa, de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA).

El 14 de junio de 2010, Hayabusa aterrizó en la remota cordillera de prueba Woomera en Australia del Sur, concluyendo una misión extraordinaria de exploración, en la también los científicos e ingenieros de la NASA han jugado un papel muy imporatante.

La investigación inicial de un microscopio electrónico revela unos 1.500 granos identificados como partículas de roca, y que se consideran de origen extraterrestre, ya que son restos de un asteroides. Su tamaño es generalmente de menos de 10 micrómetros. El manejo de estos granos requiere de habilidades y técnicas muy especiales. JAXA está desarrollando las técnicas de manejo necesarias para preparar el equipo asociado que se encargará de los análisis posteriores.

Lanzada el 09 de mayo 2003, desde el Centro Espacial de Kagoshima, Uchinoura, Japón, Hayabusa fue diseñada como un banco de pruebas en vuelo. Su misión: investigar varias tecnologías nuevas de ingeniería, necesarias para el retorno de muestras de asteroides a la Tierra para su posterior estudio. Con Hayabusa, los científicos e ingenieros JAXA esperan obtener información detallada sobre la propulsión eléctrica y navegación autónoma, así como una toma de muestras de asteroides y la cápsula de reentrada de la muestra.

Los 510 kilogramos de la sonda espacial Hayabusa se reunieron con el asteroide Itokawa, en septiembre de 2005. En los siguientes dos años y medio, la nave hizo observaciones científicas de cerca y sobre la forma del asteroide, el terreno, la distribución de la superficie, la altitud, composición mineral, gravedad y la forma en que refleja los rayos del sol. El 25 de noviembre de ese año, Hayabusa aterrizó brevemente en la superficie de Itokawa. Eso fue sólo la segunda vez en la historia de una nave espacial desciende a la superficie de un asteroide (la sonda de la NASA Near Earth Asteroid Rendezvous aterrizó sobre el asteroide Eros el 12 de febrero de 2001).

La nave partió del asteroide Itokawa en enero de 2007. Un equipo de navegantes japoneses y estadounidenses ha guiado a la sonda Hayabusa en el tramo final de su viaje. En conjunto, se calculó la maniobra final de corrección de trayectoria del sistema de propulsión de iones que Hayabusa tuvo que realizar para un regreso con éxito.

Para obtener los datos que se quieren obtener, el equipo de navegación con frecuencia ha llamado a estaciones de seguimiento de JAXA en Japón, así como los de la Red ed Espacio Profundo de la NASA (Deep Space Network), que tiene sus antenas en Goldstone, en el desierto de Mojave, cerca de Madrid, en España, y cerca de Canberra, Australia . Además, las estaciones mantienen las comunicaciones casi continuamete con la nave espacial para mantenerlos informados sobre la salud de las naves espaciales.

Después de que la sonda Hayabusa regresó, los miembros del equipo lo recuperaron y la transportaron a las instalaciones de la JAXA en Sagamihara, Japón. Allí, los científicos japoneses sobre astromateriales, asistidos por dos científicos de la NASA y uno de Australia, han realizado la catalogación preliminar y el análisis del contenido de la cápsula.

Para obtener más información acerca de la misión Hayabusa: http://www.isas.jaxa.jp/e/enterp/missions/hayabusa/index.shtml

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

Las sondas espaciales Voyager 1 y 2 visitaron Saturno hace 30 años

Saturday, November 13, 2010

Ed Stone, científico del proyecto para la misión Voyager 1 y 2 de la NASA, recuerda la primera vez que vio la forma retorcida en uno de los anillos más estrechos de Saturno. Fue el día en que la sonda espacial Voyager 1 realizó su máximo acercamiento al planeta gigante de los anillos, hace 30 años. Los científicos de todo el mundo, frente de los monitores de televisión, han estado estudiando minuciosamente las imágenes y los datos, todos los días, durante este período desde el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

Las innumerables partículas que comprenden los anillos de Saturno, se encuentran en órbitas casi circulares alrededor de Saturno. Por lo tanto, fue una sorpresa descubrir que el anillo F, descubierto tan sólo un año antes por las sondas Pioneer 11 de la NASA, había grupos rebeldes y oscilaciones.

"Estaba claro que la sonda Voyager nos enseñó a un Saturno diferente", dijo Stone, ahora con base en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena. "Una y otra vez, la nave reveló cosas inesperadas para muchos, que a menudo tomó días, meses e incluso años para descubrirlas."

La curiosidad del anillo F fue sólo uno de los muchos fenómenos extraños descubiertos en los encuentros cercanos de Voyager con Saturno, que se produjo el 12 de noviembre de 1980, por la sonda Voyager 1, y el 25 de agosto 1981, por la sonda espacial Voyager 2. Las naves Voyager tenían la responsabilidad de encontrar seis lunas pequeñas y revelar el terreno de Encelado que tenía que presentar algún tipo de actividad geológica.

Las imágenes de los dos encuentros también desvelaron las tormentas de Saturno, que se producen en la turbulenta atmósfera del planeta, y que no había aparecido nuca dsede las observaciones con telescopios terrestres. Los científicos utilizaron los datos de las sondas Voyager para resolver un debate sobre si Titán tenía una atmósfera gruesa o delgada, encontrando que Titán estaba cubierto de una espesa niebla de hidrocarburos, una atmósfera rica en nitrógeno. El hallazgo llevó a los científicos a predecir que podrían ser mares de metano líquido y etano en la superficie de Titán, dato que se ha confirmado recientemente con la misión Cassini en Saturno.

"Cuando miro hacia atrás, me doy cuenta de lo poco que realmente sabía acerca del Sistema Solar antes de Voyager", agregó Stone. "Hemos descubierto cosas que no sabíamos que estaban ahí, así una y otra vez."

De hecho, las Voyager suscitaron tantas nuevas preguntas que otra sonda espacial fue enviada para investigar los misterios, la sonda Cassini de la NASA. Mientras que la Voyager 1 tiene realizó un vuelo de unos 126.000 kilómetros por encima de las nubes de Saturno y la sonda Voyager 2 se acercó lo más cerca a unos 100.800 kilometros, la sonda espacial Cassini ha sumergido a esta altura y algo menor en sus órbitas alrededor de Saturno desde su llegada en 2004.

Debido a la misión extendida de Cassini alrededor de Saturno, los científicos han encontrado explicaciones para muchos de los misterios visto por primera vez por la Voyager. Cassini ha descubierto un mecanismo para explicar el nuevo terreno de Encelado, que tiene fisuras bandas en su superficie helada, con chorros de vapor de agua y partículas orgánicas. El estudio reveló que Titán tiene lagos de hidrocarburos líquidos en su superficie (metano) y mostró lo similar a la Tierra que la luna es en realidad. Los datos de Cassini también han resuelto cómo dos pequeñas lunas descubiertas por Voyager, Prometeo y Pandora, tiran del anillo F para crear su forma retorcida y las estelas con forma de bolas de nieve.

"Cassini está en deuda con la Voyager por sus descubrimientos fascinantes y por allanar el camino para la Cassini", dijo Linda Spilker, científico del proyecto Cassini en el JPL, que comenzó su carrera trabajando en la Voyager desde 1977 a 1989. "En la Cassini, todavía comparan nuestros datos con las Voyager y con orgullo de aprovecharse del patrimonio de las Voyager."

Pero las sondas Voyager dejaron algunos misterios que Cassini aún no ha resuelto. Por ejemplo, los científicos vieron por primera vez un patrón climático hexagonal revelado en las imágenes de las Voyager sobre el polo norte de Saturno. Cassini ha obtenido imágenes de mayor resolución del hexágono, que según creen los científicos es una onda muy estable en una de las corrientes de chorro que sigue estando 30 años más tarde, pero los científicos todavía no están seguros de qué fuerzas puedan mantener el hexágono tanto tiempo.

Aún más desconcertante es algo en forma de cuña, como nubes transitorias de partículas diminutas que la Voyager descubrió en órbita en el anillo B de Saturno. Los científicos las llaman "rayos" porque se veían como los radios de la bicicleta. Los científicos de Cassini han estado buscando en ellos desde que la primera nave espacial llegó. A medida que Saturno se acercó al equinoccio, el sol y la luz llegó a los anillos de canto y los radios volvieron a aparecer en la parte exterior del anillo B de Saturno. Pero los científicos de Cassini siguen probando sus teorías de lo que podría ser la causa de estas características extrañas.

"El hecho de que todavía hoy tenemos grandes misterios sobre Saturno, va a demostrar lo mucho que nos queda por aprender acerca de nuestro Sistema Solar", dijo Suzanne Dodd, gerente de las Voyager, con base en el JPL. "Hoy en día, la sondas espaciales Voyager continúan como pioneros que viajan hacia el borde de nuestro sistema solar y la sonda espacial Voyager entrará en el espacio interestelar , donde seguramente hará otros descubrimientos más inesperados, pero quizá no podamos verlo"

La sonda espacialVoyager 1, lanzada el 5 de septiembre de 1977, está actualmente a unos 17 millones de kilómetros de distancia del Sol. Es la nave más distante que se encuentra de nostros. La sonda espacial Voyager 2, lanzada el 20 de agosto de 1977, está actualmente a unos 14 mil millones de kilómetros de distancia del sol.

Las Voyagers fueron construidas por el JPL, que continúa controlando ambas naves. La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. JPL gestiona Cassini para la NASA. El orbitador Cassini y sus dos cámaras de a bordo fueron diseñadas, desarrolladas y ensambladas en el JPL.

Más información sobre las sondas Voyager está disponible en: http://www.nasa.gov/voyager y http://voyager.jpl.nasa.gov/.

Más información sobre la misión Cassini está disponible en: http://www.nasa.gov/cassini y http://saturn.jpl.nasa.gov/.

Imagen propiedad: NASA/JPL and NASA/JPL/SSI

Fuente: NASA

Imágenes del cometa Hartley 2 en noviembre de 2010

Tuesday, November 9, 2010

La sonda espacial EXPORI de la NASA sobrevoló exitosamente el cometa Hartley 2 el pasado jueves 4 de noviembre a las 7 am hora del Pacífico (10 am EDT), capturando estas impresionantes imágenes del cometa. Los científicos dicen que las primeras imágenes del sobrevuelo proporcionarán nueva información sobre el volumen del cometa y el material arrojado desde su superficie.

"Las primeras observaciones del cometa muestran, por primera vez, la actividad y las características individuales en el núcleo", dijo el investigador principal EPOXI Michael A'Hearn de la Universidad de Maryland, College Park. "Ciertamente tenemos las manos llenas. Las imágenes están llenas de enormes datos sobre el cometa Hartley 2, y eso es lo que esperábamos."

EPOXI es una misión extendida que utiliza la sonda que ya estaba en el espacio Deep Impact. Su fase de encuentro con Hartley 2 comenzó a la 1 pm PDT(16:00 EDT) el 3 de noviembre, cuando la nave comenzó a dirigie sus dos cámaras hacia el núcleo del cometa. Las imágenes del núcleo del cometa comenzaron a llegar una hora más tarde.

"La nave espacial ha proporcionado las observaciones más extensas de un cometa en la historia de la astronomía", dijo Ed Weiler, administrador asociado de Ciencia Espacial de la NASA en la sede de la agencia en Washington. "Los científicos e ingenieros han logrado que una nave espacial ya construida y situada en el espacio, efectúe una misión de esta envergadura, con el ahorro que esto ha supuesto, es la nueva forma de hacer ciencia."

Imágenes de la misión EPOXI revelan que el cometa Hartley 2 tiene un volumen 100 veces menor que el cometa Tempel 1, el primer objetivo que visitó Deep Impact. Más revelaciones interesantes sobre Hartley 2 se esperan en próximas semanas ya que el análisis de las imágenes continúa.

Las estimaciones iniciales indican que la nave estaba a unos 700 kilómetros del cometa, en el punto más cercano del encuentro. Eso es casi la distancia exacta que se ha calculado por los ingenieros antes del vuelo sobre el cometa.

"Es un testamento a la habilidad de nuestro equipo que nos clavó exactamente la distancia de sobrevuelo de un cometa que además, le gusta moverse por el cielo tanto," dijo Tim Larson, gerente de EPOXI y del proyecto en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California "Si bien es genial para ver las imágenes, todavía hay trabajo por hacer. Tenemos tres semanas de proyección de imágenes por delante."

EPOXI es una misión extendida que utiliza la sonda espacial Deep Impact que ya estaba en el espacio, para explorar distintos objetivos celestes. El nombre en sí EPOXI, es una combinación de los nombres de los dos componentes de la misión extendida: las observaciones de planetas extrasolares, llamada Extrasolar Planet Observations and Characterization (EPOCh), y el sobrevuelo del cometa Hartley 2, llamada Deep Impact Extended Investigation (DIXI). La nave seguirá siendo conocida como "Deep Impact".

Jet Propulsion Laboratory, una división del Instituto Tecnológico de California, dirige la misión EPOXI de Ciencia Espacial de la NASA. La nave fue construida para la NASA por Ball Aerospace & Technologies Corp., en Boulder, Colorado

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/UMD

Fuente: NASA

Misión STS-133 último vuelo del Discovery

Wednesday, November 3, 2010

Ha sido un gran caballo de batalla, un embajador, el científico y el emisario de la igualdad de oportunidades. El transbordador espacial Discovery ha cumplido con todos los papeles a lo largo de sus 352 días en el espacio, hasta el momento. Ahora ha llegado el momento de su vuelo final en la que será su última misión, la misión espacial STS-133 de la NASA.

Ha sido el primer transbordador que se ha adentrado en nuevos territorios en varias ocasiones, y está a punto de hacerlo otra vez: Después de la misión STS-133, el Discovery será el primero de la flota de los transbordadores en retirarse.

"Estamos terminando el programa del transbordador espacial (Space Shuttle Program)", dijo el comandante Steve Lindsey de la misión STS-133 . "Además de la emoción de completar la Estación Espacial Internacional y todas las cosas que hacemos, espero que la gente tenga una idea de lo que ha siginificado el transporte espacial, llevado acabo por los transbordadores, y que entrará de lleno en la historia, por lo que hemos hecho y lo que está apunto de terminarse. Debido a que probablemente nunca veamos volar nada igual de nuevo."

Después de la misión STS-133, el transbordador espacial Endeavour tiene un vuelo más. El transbordador Atlantis tiene la posibilidad de otro vuelo, y tiene que estar listo para una posible misión de rescate, ya que sería el vehículo disponible si el Endeavour lo necesitara. Así, el Discovery será el primer vehículo en lo que será sin duda, una parada de la rueda final.

Sin duda, el transboradaor Discovery se ha ganado su jubilación. Ha volado en más misiones que cualquier otro transporte (más que cualquier otra nave espacial, de hecho). Después de 38 misiones hasta la fecha, y más de 5.600 viajes alrededor de la Tierra, el Discovery ha llevado a los satélites como el Telescopio Espacial Hubble en órbita y envió la sonda robótica Ulises en su camino hacia el Sol. Fue el primer transbordador en encontrarse con la estación espacial rusa Mir, y ha transportado recientemente el laboratorio japonés Kibo a la Estación Espacial Internacional.

Al final de la misión STS-133, 180 habrán volado a bordo del Discovery, incluyendo la primeramujer piloto del transbordador y la primera mujer comandante de una misión, que resultan ser la misma persona, Eileen Collins, además, el primer astronauta afroamericano (Bernard Harris) y el primer miembro del Congreso que ha volado al espacio (Jake Garn).

"El transbordador espacial Diascovery ha proporcionado una capacidad increíble para este país de recopilación de datos", dijo Lunney. "Creo que todavía estamos clasificando muchos de ellos, tratando de averiguar lo que todos hemos aprendido de él. Este capítulo de nuestra historia del espacio, conocido como la era de los transbordadores espaciales, ha sido increíble. "

Fecha prevista de lanzamiento: jueves 4 de noviembre de 2010

Imagen propiedad: NASA

Fuente: NASA

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