La sonda Dawn y el asteroide Vesta

Sunday, October 16, 2011

Imagen del asteroide Vesta por la sonda espacial DawnLos científicos de la misión Dawn de la NASA están compartiendo con otros científicos y el público las primeras informaciones sobre el hemisferio sur del asteroide Vesta. Los hallazgos fueron presentados hoy en la reunión anual de la Geological Society of America en Minneapolis, Minnesota, y estas son las conclusiones a las que han llegado.

Dawn, que ha estado en órbita alrededor de Vesta desde mediados de julio, ha encontrado que el hemisferio sur del asteroide, posee una de las montañas más grandes del sistema solar. Otros resultados muestran que la superficie de Vesta, (estudiada por Dawn en diferentes longitudes de onda), tiene notable diversidad en su composición, en particular alrededor de los cráteres.

Los resultados científicos también incluyen un análisis en profundidad de un conjunto de canales ecuatoriales en Vesta y una mirada más cercana a los cráteres interesantes del objeto. La superficie parece ser mucho más dura que la mayoría de los asteroides en el cinturón principal de asteroides. Además, las fechas preliminares de un método que analiza el número de cráteres, indican que las áreas en el hemisferio sur, son bastante jóvenes ya que se formaron hace 1 mil millones o 2 mil millones años, siendo mucho más jóvenes los cráteres de la zona norte del asteroide.

Los científicos aún no entienden cómo se originaron todas las características principales de la superficie de Vesta, pero sí anunciaron, tras el análisis de los canales que van norte a sur, que los resultados, son consistentes con los modelos de formación de fracturas, debido al impacto gigante de otro objeto, quizá un asteroide de menor tamaño que fue atraido por el campo gravitatorio de Vesta.

La sonda Dawn y su encuentro con Vestas y CeresDesde julio, la sonda espacial Dawn ha realizado una espiral cada vez más cerca de Vesta, para obtener mejores vistas de la superficie. A principios de agosto, la nave alcanzó una altitud orbital 2.700 kilómetros sobre la superficie de Vesta.

Esta fase se completó a finales de agosto, y la sonda Dawn comenzó a moverse en lo que se conoce como órbita de alta asignación de altitud a unos 680 kilómetros por encima de Vesta, el 29 de septiembre de 2011.

El archivo de la conferencia de prensa que se realizó en directo está disponible para su consulta en: http://www.ustream.tv/nasajpl2.

Los científicos de la sonda Dawn también compartieron sus descubrimientos en el reciente Congreso Europeo de Ciencia Planetaria y de la División de Ciencias Planetarias 2011, una reunión conjunta que se ha llevado a cabo en Nantes, Francia.

La sonda Dawn fue lanzada al espacio en septiembre de 2007 y llegó a Vesta el 15 de julio de 2011. Después de un año en el asteroide Vesta, la nave partirá en julio de 2012 hacia el planeta enano Ceres, donde llegará en 2015.

Imagen propiedad: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Fuente: JPL/NASA

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